Le slime de kombucha est une solution comestible au problème mondial du plastique

Les produits peuvent être emballés dans des feuilles « Scoby » biodégradables, puis jetés ou mangés.

Le Kombucha, la boisson santé branchée au goût sucré du vinaigre, a pris d’assaut le monde du bien-être, mais son sous-produit visqueux pourrait bientôt transformer la durabilité. Le processus de fermentation utilisé pour brasser le kombucha produit une « culture symbiotique de bactéries et de levures » – Scoby en abrégé – qui est en fait un film vivant au-dessus du liquide, comme un chapeau de champignon. Pour la designer polonaise Roza Janusz, Scoby a été une source d’inspiration pour développer un matériau capable de boucler la boucle du problème des emballages plastiques à usage unique dans le monde.

Des centaines de millions de tonnes de plastique sont produites chaque année, dont une grande partie est créée pour un usage unique. L’impact du plastique mis au rebut sur l’environnement est catastrophique : Il peut mettre des centaines d’années à se dégrader, si tant est qu’il se dégrade ; il obstrue les océans et les rivières ; et se décompose en microplastiques, qui se retrouvent dans la nourriture et dans notre propre corps. La prise de conscience mondiale croissante des dégâts causés par le plastique a créé une opportunité pour l’alternative ingénieuse de Janusz de prospérer.

Alors que Janusz était étudiante à l’École de la Forme à Poznań, en Pologne, elle a développé une méthode pour transformer les Scobys en emballages comestibles utilisables pour les aliments secs ou semi-secs. Ses prototypes d’emballage ont été créés en fabriquant du kombucha : permettant aux bactéries de manger les sucres disponibles dans un liquide, elle produit des brins de cellulose insoluble comme sous-produit. Au fil du temps, le Scoby se transforme en une membrane cireuse, semblable à une crêpe, au-dessus du liquide, protégeant le kombucha en dessous.

Les emballages de Scoby peuvent être utilisés pour envelopper des aliments secs et semi-secs. Il prend la saveur de ce qu’il est utilisé pour emballer.

Lorsque Janusz a réalisé que la méthode traditionnelle du kombucha de la taille d’une pinte ne convenait pas pour la mise à l’échelle, elle a commencé à chercher des alternatives. En 2018, elle a fondé le studio de biodesign MakeGrowLab avec le scientifique environnemental Josh Brito, initialement pour rechercher les qualités de son matériau. Mais à mesure qu’ils travaillaient, dit-elle, « nous avons vu l’énorme besoin d’un développement commercial de Scoby ».

Le matériau d’emballage de Scoby n’est ni du plastique ni du bioplastique, c’est de la pure cellulose.

Après de nombreux essais et erreurs, Janusz a mis au point sa membrane pelliculaire évolutive en ajoutant des déchets agricoles d’origine végétale aux bactéries et aux levures. Cela a amélioré le processus de fermentation, tout en garantissant que son produit ne contienne aucun déchet.

« Nous devions trouver une solution pour que le matériau reste compostable à domicile tout en étant évolutif », explique Mme Janusz.

L’emballage présente tous les avantages du plastique, mais aucun de ses inconvénients : La texture durable et malléable agit comme une barrière à l’oxygène et est antibactérienne, avec une durée de conservation de six mois – qui peut même être prolongée lorsqu’elle est utilisée en conjonction avec certains aliments acides, comme les noix, en raison du faible pH du matériau. Et même s’il ressemble à une vessie de porc sans attrait, l’emballage peut être consommé une fois qu’il a rempli sa fonction. Il prend la saveur de l’aliment qu’il sert à emballer, et sa consommation est nutritive pour l’intestin car il est fait de bactéries saines. S’il semble trop peu appétissant pour être mangé, il peut être entièrement composté et utilisé pour enrichir le sol.

« Le matériau d’emballage de Scoby n’est ni du plastique ni du bioplastique, c’est de la cellulose pure – comme le papier – mais du super papier que nous pouvons thermosceller comme du plastique », explique M. Janusz.

M. Janusz espère que les exploitations agricoles commenceront à produire leurs propres emballages Scoby, ce qui contribuera à éliminer les déchets agricoles et à réduire les transmissions dues au transport.

Malgré le processus personnalisé de M. Janusz, la mise à l’échelle n’a pas été facile. L’industrialisation a été lente ; les Scoby sont faits de micro-organismes vivants, après tout. Même aujourd’hui, le temps de croissance moyen par feuille est de deux semaines, avec des coûts de production élevés.

L’équipe a toutefois l’intention de déménager dans une nouvelle installation à plus grande échelle pour commencer la production de masse. En attendant, leurs expérimentations se poursuivent. Ils vendent des échantillons de l’emballage en ligne pour soutenir leurs équipes de recherche et de développement.

Cette année, Janusz prévoit de lancer les premiers produits Scoby développés avec des clients de différentes industries, dont le textile, pour démontrer la durabilité de son idée. À terme, elle compte que Scoby remplace les emballages en plastique, en commençant par les fermes : Elle pense que les agriculteurs pourraient produire leurs propres emballages Scoby à grande échelle. Ce faisant, elle espère également limiter la nécessité de transporter les emballages Scoby et l’impact environnemental qui en découle.

Le « futur parfait », dit Janusz, est celui où il devient la norme pour toutes les entreprises de produire leurs propres emballages.

« Mais comme nous le savons, il est parfois difficile d’atteindre la perfection », poursuit-elle. « Nous pensons que la norme sera la production décentralisée. Elle peut être au cœur de chaque secteur industriel et travailler avec d’autres entreprises et producteurs tout comme les organismes – échanger des ressources pour rester efficace et bon pour l’environnement ».

Comme Scoby peut être cultivé n’importe où, puis réintégré dans le cycle de production circulaire, il pourrait se révéler être un rêve d’emballage. Parmi les autres initiatives en matière d’emballages durables, on peut citer Mushroom Packaging by Evocative Designs, qui est fabriqué à partir d’un sous-produit agricole du chanvre, et la start-up E6PR, qui crée des anneaux biodégradables et compostables en six paquets à partir de déchets de blé et d’orge provenant de brasseries.

Les Scobys de Janusz peuvent être personnalisés pour créer des films de différentes épaisseurs, ce qui élargit leur utilité. Un film plus épais, par exemple, peut être utilisé pour la restauration ; un film encore plus solide peut même être traité comme un textile de mode. MakeGrowLab a récemment lancé le « transleather », un autre tissu en cuir fabriqué selon un procédé similaire à celui des emballages Scoby, et prévoit de lancer bientôt ses premiers portefeuilles.

« L’augmentation de la popularité du Kombucha n’est que la première étape d’un mouvement plus vaste », déclare M. Janusz. « En tant que société, nous commençons à voir qu’en coopérant avec la biologie, nous pourrons facilement fabriquer non seulement des boissons fermentées et bénéfiques pour la santé, mais bien plus encore ».

Via Onezero

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