Pourquoi votre cerveau déteste les ralentis

La vitesse élevée de la société a bloqué votre horloge interne.

Vous pouvez vous mesurer sur l’échelle du « Pedestrian Aggressiveness Syndrome Scale« , un outil développé par le psychologue Leon James de l’Université d’Hawaï. Lorsque vous marchez dans une foule, vous trouvez-vous « en train d’agir de manière hostile (regarder fixement, présenter un visage méchant, vous rapprocher ou vous déplacer plus vite que prévu) » et « d’avoir des pensées de violence » ?

La rage de la lenteur ne se limite pas au trottoir, bien sûr. Les conducteurs lents, l’Internet lent, les files d’attente des épiceries lentes, tout cela nous rend fous. Même l’ouverture de cet article est peut-être un peu trop longue pour vous. J’irai donc droit au but. Les choses lentes nous rendent fous parce que le rythme rapide de la société a déformé notre sens du timing. Des choses que nos arrière-arrière-grands-parents auraient trouvé miraculeusement efficaces nous font maintenant tourner en bourrique. La patience est une vertu qui a été vaincue à l’ère de Twitter.

Il était une fois, nous disent les spécialistes de la cognition, que la patience et l’impatience avaient un but évolutif. Elles constituaient un équilibre yin et yang, un minuteur interne finement réglé qui nous indique quand nous avons attendu trop longtemps pour quelque chose et que nous devrions passer à autre chose. Lorsque cette minuterie se mettait en marche, il était temps d’arrêter de fouiller une zone improductive ou d’abandonner une chasse qui avait échoué.

Nous insistons maintenant pour que les pages Web se chargent en un quart de seconde, alors que nous n’avions pas de problème avec les deux secondes en 2009 et les quatre secondes en 2006.

« Pourquoi sommes-nous impatients ? C’est un héritage de notre évolution », explique Marc Wittmann, psychologue à l’Institut des régions frontalières de psychologie et de santé mentale de Fribourg, en Allemagne. L’impatience nous a permis de ne pas mourir d’avoir passé trop de temps sur une seule activité peu gratifiante. Elle nous a donné l’impulsion nécessaire pour agir.

Mais cette bonne chose a disparu. Le rythme effréné de la société a déséquilibré notre horloge interne. Il crée des attentes qui ne peuvent pas être récompensées assez vite – ou pas du tout. Lorsque les choses avancent plus lentement que prévu, notre minuteur interne nous joue même des tours, allongeant l’attente, suscitant une colère disproportionnée par rapport au retard.

« Le lien entre le temps et l’émotion est complexe », déclare James Moore, neuroscientifique à l’Université de Londres. « Beaucoup de choses dépendent de l’attente – si nous nous attendons à ce que quelque chose prenne du temps, alors nous pouvons l’accepter. La frustration est souvent la conséquence d’une violation des attentes ».

« Le temps s’étire », dit Wittman. « On se met en colère. »

Ne vous y trompez pas : La société continue à prendre de la vitesse comme un coureur sur l’autoroute de Bonneville. Dans son livre, Social Acceleration : A New Theory of Modernity, Hartmut Rosa nous informe que la vitesse de déplacement de l’homme depuis les temps pré-modernes jusqu’à aujourd’hui a été multipliée par 100. La vitesse des communications a été multipliée par 10 millions au XXe siècle et la transmission des données par 10 milliards environ.

Une jauge terre-à-terre a été établie par le psychologue Robert Levine au début des années 1990, lorsqu’il a envoyé ses étudiants dans le monde entier pour prendre le pouls de 31 grandes villes. Ils ont chronométré des personnes choisies au hasard, alors qu’elles marchaient sur une distance de 20m. À Vienne, en Autriche, où j’habite, les piétons ont couvert le sol en 14 secondes, ce qui est respectable. Mais à New York, les piétons l’ont fait en 12 secondes. Dans les années 2000, le psychologue Richard Wiseman a constaté que la vitesse de marche avait augmenté de 10 % dans le monde entier.

Le rythme de notre vie est lié à la culture. Les chercheurs ont montré que l’accélération du rythme de la société met notre patience à rude épreuve. Lors de tests, des psychologues et des économistes ont demandé à des sujets s’ils préféraient un peu de quelque chose maintenant ou beaucoup plus tard ; disons, 10 $ aujourd’hui contre 100 $ dans un an, ou deux morceaux de nourriture maintenant contre six morceaux en 10 secondes.

Les sujets – humains et autres animaux – optent souvent pour le présent, même si ce n’est pas optimal. Une étude a montré que le fait d’exposer les gens aux « symboles ultimes de la culture de l’impatience » – des symboles de nourriture rapide comme les arcs dorés de McDonald’s – augmente leur vitesse de lecture et leur préférence pour les produits qui font gagner du temps, et les rend plus susceptibles d’opter pour de petites récompenses maintenant plutôt que pour de plus grandes plus tard.

Notre rejet de la lenteur est particulièrement évident lorsqu’il s’agit de technologie. « Tout est si efficace de nos jours », dit Wittmann. « Nous sommes de moins en moins capables d’attendre patiemment. » Nous insistons maintenant pratiquement pour que les pages Web se chargent en un quart de seconde, alors que nous n’avions aucun problème avec deux secondes en 2009 et quatre secondes en 2006. À partir de 2012, les vidéos qui ne se chargeaient pas en deux secondes avaient peu d’espoir de devenir virales.

Bien sûr, nous n’allons pas mourir si un site web ne se charge pas immédiatement. Mais dans ce qui est probablement une gueule de bois de notre passé de primate – alors que nous pourrions mourir de faim si l’impatience ne nous poussait pas à agir – on peut certainement en avoir envie. « Les gens s’attendent à ce que les bénéfices arrivent à un certain rythme, et quand ils n’arrivent pas, cela crée des désagréments », affirme l’anthropologue évolutionniste Alexandra Rosati, experte en primates, qui termine un post-doc à Yale avant de rejoindre la faculté de Harvard.

Le résultat est un cycle moins que vertueux. Le rythme accéléré de la société remet à zéro nos minuteurs internes, qui se déclenchent alors plus souvent en réponse à des choses lentes, nous mettant dans un état constant de rage et d’impulsivité. Le kilométrage peut varier, bien sûr, mais dans l’ensemble, « nous devenons une société de plus en plus impulsive », déclare Wittmann.

Des recherches récentes indiquent une possibilité qui pourrait aggraver ce cycle. Le sens du temps s’est déformé : la peur d’être en retard.

Pourquoi ? La rage pourrait saboter notre minuterie interne. Notre expérience du temps est subjective – elle peut passer en un éclair ou s’éterniser en apparence. Et ce sont surtout les émotions fortes qui affectent notre sens du temps, explique Claudia Hammond dans son livre Time Warped, publié en 2012 : Unlocking the Mysteries of Time Perception. « Tout comme la théorie de la relativité d’Einstein nous dit qu’il n’existe pas de temps absolu, il n’existe pas non plus de mécanisme absolu pour mesurer le temps dans le cerveau », écrit-elle.

Pouvons-nous éviter la rage de la lenteur et ranimer la patience ? Nous devons trouver un moyen de réinitialiser nos minuteries internes et de débloquer le temps.

Le temps s’étire lorsque nous sommes effrayés ou anxieux, explique Hammond. Un arachnophobe surestime le temps passé dans une pièce avec une araignée ; un novice en parachutisme craintif, le temps passé à se précipiter sur la Terre. Les personnes qui ont eu un accident de voiture disent avoir vu les événements se dérouler au ralenti. Mais ce n’est pas parce que notre cerveau s’accélère dans ces situations. Le temps se déforme parce que nos expériences sont si intenses. Chaque moment où nous sommes menacés semble nouveau et vif. Ce mécanisme de survie physiologique amplifie notre conscience et rassemble plus de souvenirs que d’habitude dans un court intervalle de temps. Notre cerveau est amené à penser que plus de temps s’est écoulé.

De plus, notre cerveau – en particulier le cortex insulaire, lié à la motricité et à la perception – peut mesurer le temps qui passe en partie en intégrant de nombreux signaux différents provenant de notre corps, comme les battements de notre cœur, le chatouillement d’une brise sur notre peau et la chaleur brûlante de la rage. Dans ce modèle, le cerveau juge le temps en comptant le nombre de signaux qu’il reçoit du corps. Ainsi, si les signaux arrivent plus vite, sur un intervalle donné, le cerveau comptera plus de signaux, et il semblera donc que l’intervalle ait pris plus de temps qu’il n’en a réellement pris.

« Nous n’avons pas d’horloge spécifique dans le cerveau qui tourne, mais nous avons la sensation constante et continue de notre corps, qui est rafraîchi à chaque seconde, et nous utilisons cette information lorsque nous nous demandons combien de temps s’est écoulé dans l’intervalle des secondes », explique M. Wittman. Lorsque nous sommes effrayés – ainsi qu’anxieux ou malheureux – notre corps envoie davantage de ces signaux au cerveau, qui compte plus de secondes qu’il ne le devrait. Dix secondes, c’est comme 15 ; une heure, c’est comme trois.

La hâte de la société peut affecter notre sens du rythme et nos émotions d’une autre manière. Des neuroscientifiques comme Moore ont montré que le temps semble passer plus vite lorsque nous avons un lien direct avec un événement ultérieur, lorsque nous avons le sentiment d’avoir provoqué un résultat particulier. Ils appellent cette expérience « liaison temporelle ». Inversement, dit Moore, « Lorsque nous n’avons, ou que nous pensons n’avoir, aucun contrôle sur les événements, c’est le contraire qui se produit : L’horloge interne s’accélère, ce qui signifie que nous vivons des intervalles plus longs ».

Pouvons-nous éviter la rage de la lenteur et ranimer la patience ? C’est possible. Mais nous devons trouver un moyen de réinitialiser nos minuteries internes et de débloquer le temps. Nous pouvons essayer de repousser nos sentiments par la volonté, mais cela ne va pas plus loin. Il suffit d’observer des chimpanzés dans des expériences de laboratoire. Lorsqu’ils attendent des récompenses différées, même par leur propre choix, dit Rosati, « ils font des choses comme montrer des vocalisations négatives. Ils grattent, ce qui est un signe de stress pour les primates, et ils se cognent peut-être contre le mur, une sorte de crise de colère ». Ces chimpanzés sont votre cerveau en attente.

Il y a un autre inconvénient à l’approche par la volonté. Utiliser notre volonté pour une chose semble nous rendre plus susceptibles à la prochaine tentation, explique le psychologue de l’Université du Nord-Est, David DeSteno, qui admet être « le gars qui soupire dans la file d’attente du Starbucks ». S’il utilise toute sa maîtrise de soi pour rester silencieux dans la file d’attente, il pourrait céder à l’envie d’un brownie Double Chocolate Chunk lorsqu’il arrivera au front.

Des recherches ont montré que la méditation et la pleine conscience – une pratique qui consiste à se concentrer sur le présent – aident avec impatience, bien qu’on ne sache pas exactement pourquoi. Il se pourrait que les méditants soient mieux à même de faire face aux retombées émotionnelles de l’impatience parce qu’ils y sont plus habitués.

Les personnes qui méditent « se lient d’amitié avec un espace inconfortable« , explique Ethan Nichtern, professeur de méditation senior dans la tradition bouddhiste Shambhala, basé à New York et auteur du livre à paraître The Road Home : A Contemporary Exploration of the Buddhist Path (La route du retour : une exploration contemporaine de la voie bouddhiste). La méditation fournit « une technique pour rencontrer le moment présent tel qu’il est, sans essayer de changer la situation ».

Cependant, selon M. DeSteno, la pratique régulière de la méditation n’est pas quelque chose que les gens impatients sont susceptibles de pratiquer. Il suggère de combattre l’émotion par l’émotion. Il a constaté que la gratitude est un raccourci mental vers plus de patience. Dans une étude, il a constaté que les personnes qui faisaient un court exercice d’écriture sur quelque chose pour lequel elles étaient reconnaissantes étaient plus disposées à renoncer à de petites récompenses maintenant pour de plus grandes récompenses plus tard. Compter ses bénédictions – même si elles n’ont rien à voir avec le délai en question – peut vous rappeler la valeur d’être membre d’une société humaine coopérative et l’importance de « ne pas être un con », dit M. DeSteno.

C’est quelque chose qu’on peut essayer.

Via Nautilus

 

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