Des drones intelligents : des albatros équipés de détecteurs radar pour repérer la pêche illégale

Les scientifiques conçoivent un dispositif léger pour identifier les navires suspects et en communiquer la position aux autorités

Albatros en vol

Les « flics albatros » pourraient bientôt s’envoler au-dessus des îles subantarctiques pour scanner les zones reculées de l’océan Pacifique à la recherche de bateaux de pêche illégaux.

Lors d’un essai utilisant une technologie partagée par la Nouvelle-Zélande et la France, 169 albatros ont été équipés de balises de détection radar en novembre 2018 et relâchés au sud de l’océan Indien.

Dans le cadre d’une autre expérience, le ministère des pêches néo-zélandais a installé 20 étiquettes de détection radar sur des albatros antipodes en janvier 2019, ce qui a permis au ministère de suivre leurs déplacements entre les îles subantarctiques de la Nouvelle-Zélande et la côte ouest de l’Amérique du Sud.

Rebecca Blowes, du ministère des pêches de Nouvelle-Zélande, a déclaré que le gouvernement souhaitait suivre ces oiseaux pour mieux comprendre leur distribution et leur aire d’alimentation à des fins de conservation.

Mais il y avait aussi un autre motif : les étiquettes de détection radar permettaient de localiser les bateaux de pêche dans les mers éloignées et pouvaient peut-être signaler ceux qui chassaient illégalement.

On estime que l’industrie mondiale de la pêche illégale coûte plus de 17,6 milliards de livres sterling par an.

« La majorité des détections radar reçues se trouvaient dans la zone économique exclusive de la Nouvelle-Zélande et dans le cadre de notre analyse, nous allons les comparer aux activités de pêche signalées dans les mêmes endroits », a déclaré M. Blowes.

« Les albatros sont des espèces de taonga [précieuses] et cette recherche nous aidera à mieux comprendre leurs mouvements et comment nous pouvons les protéger ».

Les oiseaux de Nouvelle-Zélande font partie d’un effort mondial plus vaste pour lutter contre le commerce de la pêche illégale.

Dans l’hémisphère nord, une escouade de 169 albatros équipés des mêmes étiquettes de détection radar a révélé cette semaine qu’un tiers des navires naviguant dans les eaux antarctiques sous l’océan Indien remplissaient très probablement leur coque illégalement de légines, de poissons de glace, de krill et d’autres espèces.

Henri Weimerskirch, biologiste marin au Centre national de la recherche scientifique en France, a déclaré que les albatros étaient parfaitement adaptés aux missions de reconnaissance océanique de longue distance et difficiles.

Ils parcourent de grandes distances et sont particulièrement attirés par les bateaux de pêche – en particulier par les poissons ou les parties de poissons jetés par-dessus bord.

Pour transformer les albatros en espions de haut vol, une équipe de scientifiques internationaux a conçu un dispositif léger avec une antenne GPS pour suivre la localisation, une autre antenne pour détecter le radar des navires, une troisième pour renvoyer les données au siège et un panneau solaire pour les alimenter tous.

Les appareils ont été montés sur le dos des oiseaux, qui semblaient ne pas être dérangés par la cargaison supplémentaire.

Les albatros aéroportés peuvent repérer un navire à 30 km de distance et, une fois qu’ils l’ont repéré, ils viennent systématiquement le regarder de plus près. « Ils sont comme des drones, mais intelligents », a déclaré Weimerskirch.

Lorsqu’un oiseau se pose sur un bateau, son enregistreur de données détecte le signal radar et renvoie les coordonnées aux scientifiques.

Sur les 353 contacts radar établis, environ 30% provenaient de bateaux qui avaient éteint leur système de positionnement. S’ils se trouvaient dans les eaux nationales, c’était probablement un signe d’activité illégale, ont rapporté les chercheurs.

On pense que le Royaume-Uni est intéressé par ces essais et aimerait les utiliser pour réduire les prises accessoires d’oiseaux de mer dans ses eaux.

On estime que 300 000 oiseaux de mer sont tués chaque année par des rencontres accidentelles avec des bateaux de pêche, mais les scientifiques espèrent que ces rencontres risquées pourront bientôt servir un objectif plus important.

Les résultats de l’essai néo-zélandais sont attendus dans le courant du mois.

Via The Guardian

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