Le coronavirus a temporairement réduit d’un quart les émissions de CO2 de la Chine

Alors que la Chine est confrontée à l’une des plus graves épidémies de virus du siècle, les répercussions sur la demande énergétique et les émissions du pays commencent seulement à se faire sentir.

La demande d’électricité et la production industrielle restent bien en deçà de leurs niveaux habituels selon toute une série d’indicateurs, dont beaucoup sont à leur plus faible moyenne sur deux semaines depuis plusieurs années. Il s’agit notamment des indicateurs suivants

  • L’utilisation de charbon dans les centrales électriques, avec des données quotidiennes à leur niveau le plus bas depuis quatre ans.
  • Les taux d’exploitation des raffineries de pétrole dans la province de Shandong à leur plus bas niveau depuis 2015.
  • La production des principales lignes de produits sidérurgiques à son niveau le plus bas depuis cinq ans.
  • Les niveaux de pollution atmosphérique par le NO2 en Chine ont baissé de 36% par rapport à la même période l’année dernière.
  • Les vols intérieurs sont en baisse de 70 % par rapport au mois dernier.

Au total, les mesures visant à contenir le coronavirus ont entraîné une réduction de 15 à 40 % de la production dans les principaux secteurs industriels. Il est probable que ces mesures ont permis d’éliminer un quart ou plus des émissions de CO2 du pays au cours des deux dernières semaines, période où l’activité aurait normalement repris après les vacances du nouvel an chinois. (Voir la méthodologie ci-dessous).

Sur la même période en 2019, la Chine a rejeté environ 400 millions de tonnes de CO2 (MtCO2), ce qui signifie que le virus pourrait avoir réduit les émissions mondiales de 100 MtCO2 à ce jour. La question clé est de savoir si les impacts sont durables, ou s’ils seront compensés – ou même inversés – par la réponse du gouvernement à la crise.

Une première analyse de l’Agence internationale de l’énergie (AIE) et de l’Organisation des pays exportateurs de pétrole (OPEP) suggère que les répercussions de l’épidémie pourraient réduire jusqu’à un demi pour cent de la demande mondiale de pétrole en janvier-septembre de cette année.

Toutefois, les mesures de relance que le gouvernement chinois va prendre en réponse à cette perturbation pourraient compenser ces impacts à court terme sur l’énergie et les émissions, comme il l’a fait après la crise financière mondiale et le ralentissement économique national de 2015.

Un pays à l’arrêt

Chaque hiver, au moment du nouvel an chinois, le pays ferme ses portes pendant une semaine. Les magasins et les chantiers de construction ferment et la plupart des industries mettent fin à leurs activités. Ces vacances ont un impact important à court terme sur la demande énergétique, la production industrielle et les émissions.

Les lignes bleues du graphique ci-dessous montrent comment la production d’électricité à partir de charbon diminue généralement de 50 % en moyenne dans les 10 jours qui suivent la veille du nouvel an chinois, marqué par un zéro sur l’axe des x.

Cette année, indiquée en rouge, la baisse habituelle de la consommation d’énergie a été prolongée de 10 jours jusqu’à présent, sans aucun signe de reprise. En effet, le congé annuel a été prolongé pour donner au gouvernement plus de temps pour contrôler l’épidémie – et la demande est restée faible, même après la reprise officielle des travaux le 10 février.

Consommation quotidienne de charbon au cours de la période du nouvel an chinois, dans six entreprises de production déclarant des données quotidiennes, en 10 000 tonnes par jour. L’axe des X indique les jours précédant et suivant le nouvel an chinois, qui tombe à différentes dates de la deuxième moitié de janvier ou de février. Source : Analyse des données de WIND Information. Graphique par Carbon Brief à l’aide de Highcharts.

Au cours de la période de deux semaines commençant le 3 février de cette année, la consommation moyenne de charbon dans les centrales électriques déclarant des données quotidiennes est tombée à son niveau le plus bas depuis quatre ans, sans aucun signe de reprise dans les données les plus récentes, couvrant le dimanche 16 février.

L’effet à court terme a été tout aussi spectaculaire pour une série d’autres indicateurs industriels, comme le montrent les moyennes sur 14 jours dans la figure ci-dessous. Le graphique en haut à gauche montre le débit de charbon du principal port charbonnier, Qinhuangdao, qui est tombé à son plus bas niveau en quatre ans dans les deux semaines précédant le 16 février.

De même, les taux d’exploitation des raffineries de la province de Shandong, principal centre de raffinage du pays, sont tombés à leur plus bas niveau depuis l’automne 2015 (en bas à gauche), ce qui indique une forte réduction des perspectives de la demande de pétrole.

Il est frappant de constater que tous les indicateurs de l’utilisation des capacités industrielles – centrales au charbon, hauts fourneaux, produits sidérurgiques, raffineries – se sont encore détériorés au cours de la semaine commençant le 10 février, alors que l’on s’attendait officiellement à une reprise des activités.

Prises ensemble, les réductions de l’utilisation du charbon et du pétrole brut indiquent une réduction des émissions de CO2 de 25 % ou plus, par rapport à la même période de deux semaines suivant la fête du nouvel an chinois en 2019. Cela représente environ 100MtCO2 – soit 6 % des émissions mondiales sur la même période.

La production d’acier primaire, qui a continué à fonctionner pendant le nouvel an et les vacances prolongées, constitue une exception à ce ralentissement général. En revanche, la production des principaux produits sidérurgiques – un indicateur plus proche de la demande – a diminué d’un quart, atteignant le niveau le plus bas des 14 jours en cinq ans. À moins d’un rebondissement rapide de la demande, les hauts fourneaux devront également fermer, étant donné la capacité limitée de stockage et les perspectives de demande aiguisées.

Les mesures par satellite du NO2, un polluant atmosphérique étroitement associé à la combustion des combustibles fossiles, confirment une nouvelle fois la réduction de l’utilisation des combustibles fossiles. Dans la semaine qui a suivi les vacances du nouvel an chinois en 2020, les niveaux moyens étaient inférieurs de 36 % en Chine par rapport à la même période en 2019, comme l’illustrent les panneaux de droite ci-dessous.

Impacts sur la demande

Bien que l’impact à court terme de la crise actuelle soit important, en termes de réduction de la demande énergétique et des émissions industrielles, l’effet direct à plus long terme des fermetures d’usines pourrait être beaucoup plus limité.

En dehors des vacances annuelles du nouvel an chinois, les fermetures d’une semaine ou plus ne sont pas rares en Chine.

En outre, une réduction de 25 % de la consommation d’énergie et des émissions pendant deux semaines ne réduirait les chiffres annuels que d’environ 1 %. La Chine dispose également d’une surcapacité très importante dans toutes les grandes industries émettrices de CO2, ce qui signifie que les volumes de production – et les émissions – peuvent se rattraper rapidement après un arrêt, si la demande est là.

Tout impact durable sur l’utilisation des combustibles fossiles proviendrait d’une réduction de la demande, ce qui, selon les premiers indicateurs, pourrait avoir un impact majeur. Par exemple, les ventes de voitures en février devraient chuter de 30 % par rapport aux niveaux déjà déprimés de l’année dernière.

Si la demande des consommateurs est réduite – par exemple, en raison des salaires impayés pendant la crise qui se répercutent sur le reste de l’économie – alors la production industrielle et l’utilisation des combustibles fossiles pourraient ne pas se redresser, même si la capacité est disponible pour le faire.

Certains analystes ont cité des images de villes et d’usines de téléphones portables vides comme preuves d’un tel effet, bien que cela puisse donner une idée exagérée de l’impact. La consommation d’énergie de la Chine est fortement dominée par les industries à forte intensité énergétique et le fret, la consommation d’électricité résidentielle et commerciale, les voitures particulières, etc. jouant un rôle relativement mineur.

Cela est illustré par le fait que Pékin a connu la semaine dernière son deuxième épisode de smog grave de l’année, laissant beaucoup de gens se demander d’où venait la pollution alors que la plupart des voitures étaient hors service et que la plupart des entreprises étaient fermées. Comme déjà indiqué plus haut, les hauts fourneaux en acier en particulier ont continué à fonctionner pendant toute la durée des vacances prolongées, alors que la plupart des centrales électriques n’ont fermé qu’une partie de leurs chaudières, tout au plus.

En revanche, la question la plus importante du côté de la demande est l’effet de l’épidémie de coronavirus sur l’activité de construction. Le secteur dépend des travailleurs migrants qui pourraient encore être affectés par les restrictions de mouvement, la quarantaine à domicile et d’autres mesures pendant des jours ou des semaines, de sorte que la reprise des activités n’est pas simple.

Le facteur clé qui détermine l’ampleur de cet impact est la rapidité avec laquelle les choses reviennent à la normale.

Actuellement, Pékin exhorte les gouvernements locaux à se concentrer sur la relance de l’économie. Le président Xi lui-même aurait déclaré que la réaction au coronavirus en dehors de l’épicentre de l’épidémie dans la province de Hubei est allée trop loin, mettant en garde contre les dommages causés à l’économie et contre des mesures plus restrictives.

Cependant, les gouvernements locaux continuent de maintenir et même de renforcer les contrôles sur les déplacements et encouragent les entreprises à rester fermées. Cela laisse à penser qu’elles sont plus préoccupées par le fait d’être tenues pour responsables d’une nouvelle épidémie que par le fait de maintenir l’économie au point mort pendant quelques jours ou semaines supplémentaires.

Au-delà des perturbations causées par les mesures de lutte contre le virus sur les chantiers de construction, les ventes d’appartements seront certainement affectées pendant des semaines, voire des mois, en raison des restrictions de circulation. La baisse des revenus risque d’inciter les constructeurs à ralentir et à s’abstenir de lancer de nouveaux projets. Si la détresse financière entraîne une perturbation des activités, l’effet pourrait être plus profond et plus durable.

Le potentiel de perturbation financière plus large est évident, car les entreprises, les collectivités locales – et de plus en plus les ménages – ont des niveaux d’endettement élevés. Le manque de liquidités pendant la fermeture prolongée risque de rendre certaines dettes inutilisables, le principal média financier du pays, Caixin, qualifiant le virus de « menace existentielle » pour les petites entreprises. Le problème est aggravé par la pratique répandue des entreprises qui s’endettent à très court terme pour financer leurs dépenses à long terme.

Les mesures prises par la Chine et d’autres pays pour contenir le virus ont également un impact dramatique sur les volumes d’aviation. Le fournisseur de données du secteur, l’OAG, fait état de réductions de 50 à 90 % de la capacité sur les lignes au départ de la Chine continentale et d’une réduction de 60 à 70 % des vols intérieurs en Chine continentale au cours des deux dernières semaines, par rapport à la semaine commençant le 20 janvier. Selon les estimations de l’ICCT (pdf), ces vols ont été responsables de 17% des émissions totales de CO2 de l’aviation de passagers en 2018, ce qui signifie que les suspensions et annulations de vols en cours ont réduit les émissions mondiales de CO2 des vols de passagers d’environ 11% (3Mt) au cours des deux dernières semaines. (Ce chiffre est calculé en tenant compte du fait que les vols arrivant en Chine émettent la même quantité de CO2 que les vols au départ de la Chine, et doivent être réduits dans la même proportion).

Réponse du gouvernement

Les dirigeants de Pékin semblent très conscients des risques financiers. Ils ont demandé aux banques de reconduire les prêts et aux gouvernements locaux de réduire les loyers et autres coûts des entreprises, ainsi qu’aux sociétés de courtage de conserver ou d’acheter des actions pour éviter que les cours ne s’effondrent.

Au-delà des interventions immédiates visant à éviter les perturbations financières, une réponse énergique en matière de politique économique est en train de se dessiner.

Dans ce contexte, 2020 devait être l’année de démonstration des réalisations économiques de la Chine, marquant la réalisation de l’objectif de « construction d’une société modérément prospère », fixé il y a dix ans. Des taux de croissance du PIB nettement plus faibles pour cette année ne correspondraient guère au scénario.

La formule de base de la politique économique chinoise consiste à prendre la croissance prévue de la consommation privée et des exportations nettes, et à la soustraire de l’objectif de croissance du PIB. Le résidu est le montant des dépenses d’investissement liées à la dette qui est nécessaire pour atteindre l’objectif.

De ces trois composantes du PIB, l’investissement est de loin le plus intensif en CO2, en raison de l’énergie utilisée pour fabriquer l’acier, le ciment, les métaux non ferreux, le verre et d’autres matériaux de construction de base. Si le gouvernement central devait compenser la détérioration des perspectives de consommation et d’exportation, il pourrait en résulter une augmentation globale des émissions de CO2.

Certains signes montrent déjà que cela pourrait se produire, le Politburo ayant récemment appelé à une relance « active », notamment en accélérant les grands projets de construction et en augmentant à la fois les prêts bancaires et les dépenses publiques.

Un retour à des dépenses de relance alimentées par la dette va à l’encontre de l’objectif du gouvernement de rééquilibrer l’économie vers la consommation. L’assouplissement de l’objectif de croissance du PIB pour l’année donnerait plus de latitude pour concilier les différents objectifs, mais Xi a signalé que le pays devrait s’en tenir à ses objectifs « dès maintenant ».

L’objectif de croissance du PIB pour 2020 sera officiellement fixé lors de la session annuelle du Congrès national du peuple, qui se tient normalement au début du mois de mars, mais il semble probable qu’il soit retardé en raison de l’apparition du virus.

Autre grande incertitude : les premières déclarations sur les mesures de relance n’ont donné aucune indication sur les secteurs ou le type de dépenses à cibler. Le ciblage des investissements dans les énergies propres et l’efficacité énergétique serait un moyen naturel de concilier la nécessité perçue de soutenir la croissance économique avec les dépenses publiques et l’ambition déclarée de la Chine de contribuer à la lutte contre le changement climatique.

Le secteur des énergies propres fonctionne actuellement bien en deçà de ses capacités, les investissements dans les sources d’énergie non fossiles et dans les véhicules électriques ayant ralenti en 2019.

L’analyse des données du Conseil chinois de l’électricité montre que la capacité éolienne nouvellement installée a diminué de 4 %, la capacité solaire de 53 %, l’hydroélectricité de 53 % et le nucléaire de 31 % au cours des 11 premiers mois de l’année, tandis que la capacité thermique nouvellement ajoutée a augmenté de 13 %. Après avoir connu un boom au cours du premier semestre 2019, les ventes de véhicules électriques ont chuté de 32 % en glissement annuel entre juillet et novembre.

Méthodologie

L’estimation de la réduction de CO2 est basée sur les données de consommation de combustibles fossiles par secteur et par combustible pour février 2019, et sur l’estimation des changements d’une année sur l’autre en utilisant les indicateurs d’activité du secteur : consommation quotidienne de charbon dans les centrales électriques ; taux de fonctionnement des hauts fourneaux et des aciéries ; et taux de fonctionnement des raffineries de pétrole. On suppose que l’utilisation résidentielle de combustibles n’est pas affectée. L’estimation s’aligne sur les niveaux de NO2 mesurés par satellite, ce qui laisse entrevoir la possibilité d’une réduction encore plus importante.

Via Carbonbrief

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