Un moyen simple de rendre les vols moins nocifs pour l’environnement : il suffit de faire voler les avions à différentes altitudes

Il n’y a qu’une étroite bande d’altitude qui crée la plupart des traînées de condensation, le résidu blanc laissé par les avions qui contribue au réchauffement de la planète.

Le transport aérien a une grande empreinte écologique (le plane shame), et pas seulement à cause du carburant nécessaire pour faire fonctionner un avion sur des milliers de kilomètres. Ces nuages vaporeux qu’un avion laisse dans son sillage, appelés traînées de condensation, jouent un rôle important dans le réchauffement de la planète. Les chercheurs ont déclaré que plus les vols seront économes en carburant et plus le trafic aérien sera intense, plus les traînées de condensation seront nombreuses et durables, avec des effets plus graves. Mais de nouvelles recherches de l’Imperial College de Londres suggèrent qu’il existe une solution facile : détourner quelques vols vers des altitudes légèrement plus élevées ou plus basses, ce qui pourrait réduire de plus de moitié l’impact climatique des traînées de condensation.

Les traînées de condensation se forment lorsque les gaz d’échappement chauds des moteurs d’un avion rencontrent l’air froid et à basse pression qui se trouve dans l’atmosphère autour de l’avion. La vapeur d’eau gèle autour des particules de carbone noires dans les gaz d’échappement, et nous voyons la condensation sous forme de traînées de nuages dans le ciel. Bien que les traînées de condensation ne durent pas très longtemps – elles se dissipent en quelques minutes ou en quelques heures, selon l’humidité – elles ont des conséquences environnementales désastreuses.

Les traînées de condensation provoquent un effet connu sous le nom de « forçage radiatif« , où elles emprisonnent la chaleur rayonnant de la surface de la Terre, l’empêchant de se libérer dans l’atmosphère, réchauffant ainsi l’air en dessous. Des recherches ont suggéré que les traînées de condensation ont un impact quotidien sur la température atmosphérique plus important que toutes les émissions de carbone accumulées par tous les avions depuis le début des voyages en avion.

« Elles sont de courte durée, mais elles ont un effet important pendant la durée de leur existence », déclare Marc Stettler, chargé de cours sur les transports et l’environnement à l’Imperial College de Londres, dans un courriel. « Le fait qu’ils soient de courte durée présente également une opportunité – cela signifie que l’industrie de l’aviation pourrait très rapidement réduire son impact global sur le changement climatique en s’attaquant aux traînées de condensation ». M. Stettler est l’auteur principal de cette nouvelle recherche, publiée récemment dans la revue Environmental Science & Technology, qui examine comment l’altitude des vols pourrait réduire les traînées de condensation et leur impact sur l’environnement.

Stettler a découvert que le fait de changer quelques uns des milliers de vols par jour à différentes altitudes – soit 600 mètres de plus ou 600 mètres de moins – pourrait réduire les effets des traînées de condensation jusqu’à 59%. C’est parce que les traînées de condensation ne se forment pas dans toutes les régions du ciel. Il doit y avoir des conditions de forte humidité et de température froide dans l’atmosphère, explique Stettler, et ces conditions créent une « région de formation de traînées de condensation ». « Il s’avère que les régions formant la traînée de condensation sont relativement minces », dit-il. « Cela signifie que de petits changements d’altitude pour certains vols pourraient signifier que le vol ne traverse plus une région de formation de traînée de condensation, ce qui signifie qu’une traînée de condensation ne se forme pas, ou qu’elle ne dure pas aussi longtemps ».

Pour cet article, Stettler et ses collègues ont utilisé des simulations informatiques de l’espace aérien japonais, en examinant comment les changements d’altitude pourraient réduire les traînées de condensation et leurs effets de réchauffement. Ils ont découvert que seulement 2 % des vols étaient responsables de 80 % du forçage radiatif dans l’espace aérien, et que la modification de l’altitude de ces vols entraînerait une baisse de près de 60 % de l’impact climatique lié à la traînée de condensation. Forcer un avion à voler plus bas pourrait affecter la quantité de carburant qu’il utilise – les avions sont plus économes en carburant à haute altitude – mais Stettler affirme que la réduction de la formation de traînées de condensation ferait plus que compenser les émissions de carbone de ce carburant supplémentaire.

Une combustion plus efficace des moteurs d’avion aiderait également à réduire les traînées de condensation, et les progrès de cette technologie, combinés aux petits changements d’altitude, pourraient réduire les dommages causés par les traînées de condensation d’environ 90%, selon les chercheurs. Cela ne rendrait pas instantanément le vol complètement écologique, mais cela pourrait être un grand pas dans cette direction. « Notre étude porte sur l’impact climatique lié à la traînée de condensation », explique M. Stettler. « L’industrie aéronautique devra également s’attaquer aux émissions de CO2, et des mesures sont prises pour y parvenir en utilisant des avions plus économes en carburant, des itinéraires de vol plus efficaces et des carburants d’aviation durables ».

M. Stettler est également convaincu que, comme un si petit pourcentage de vols devrait être modifié pour avoir un impact important, ce changement ne perturberait pas énormément la gestion du trafic aérien. Ensuite, lui et son équipe espèrent travailler avec une compagnie aérienne et des contrôleurs aériens pour voir comment cette stratégie pourrait être mise en œuvre. « L’industrie de l’aviation doit s’attaquer à son impact total sur le changement climatique », dit-il, « et notre étude montre qu’il y a peut-être moyen d’apporter des améliorations significatives très rapidement ».

Via Fastcompany

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