Une chaîne de Ponzi française d’un milliard de dollars expose la relation fragile entre l’art et la finance

Contrairement à la débâcle Madoff, le scandale Aristophil est à peine qualifié de chaîne de Ponzi. Il révèle la frontière ténue entre la fraude et l’économie légale, en particulier dans le contexte de la création. Il met aussi probablement un terme à la sécurisation accrue des biens créatifs comme les peintures, les films et même les chaussures ultra rares.

Aristophil

L’un des plus grands scandales financiers dont vous n’avez jamais entendu parler vient de se produire en France. Une société d’un milliard de dollars appelée Aristophil a été découverte comme étant une chaîne de Ponzi.

  • Aristophil était l’un des plus grands marchands au monde de manuscrits, lettres, livres et autographes rares.
  • Il collectionnait des choses comme une lettre de Frida Kahlo embrassée avec du rouge à lèvres, un discours manuscrit de John F. Kennedy, un ensemble de documents personnels d’Einstein, et un manuscrit miniature de Charlotte Bronte écrit alors qu’elle n’avait que 14 ans.
  • Aristophil a acquis 136 000 pièces de cet attirail ultra rare, d’une valeur de plus d’un milliard de dollars.

Après avoir été découverte comme une escroquerie, la collection est vendue aux enchères à 10 cents par dollar.

A peine une chaîne de Ponzi

Aristophil a été créé par Gérard Lhéritier, un outsider du monde des rares collectionneurs au passé trouble. Il a réussi à s’élever au sommet du jeu avec une seule bonne idée : la titrisation de livres et de manuscrits ultra rares. Il les a décomposés en micro-investissements.

Comment cela a fonctionné :

  • Il a recherché des objets rares dans le monde entier, les a achetés, les a fait évaluer à un niveau très élevé, puis les a répartis en petits investissements.
  • Par exemple, il a acheté les papiers Einstein à Christie’s pour 560 000 dollars.
  • La propriété a ensuite été divisée en centaines d’actions et vendue à une valeur de 13 millions de dollars.
  • Comme les œuvres avaient une telle importance historique, Lhéritier a pu attirer 18 000 investisseurs et devenir incroyablement riche.

Il n’y a rien de mal à faire cela sur le plan technique. Les œuvres d’art célèbres sont souvent titrisées de cette manière, et il a été question de faire de même pour les films.

  • Otis Cultural Investment est une organisation similaire à Aristophil qui se concentre sur des artefacts culturels plus récents comme les œuvres rares de Nikes et de KAWS.

Le problème est que l’art, contrairement aux entreprises, est largement subjectif. Sa « valeur » est à peu près ce que les experts disent qu’il est.

C’est exactement là qu’Aristophil a rencontré des problèmes. Il payait les experts pour dire que les objets valaient bien plus que ce que l’on était prêt à payer pour eux. Lorsqu’il était temps de les vendre pour rembourser les investisseurs, personne n’achetait à des prix extrêmement gonflés.

Le système ne pouvait pas rembourser les investisseurs, il est donc devenu une chaîne de Ponzi et s’est rapidement effondré.

Pour en savoir plus, l’article ici.

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