La course au remplacement de l’aiguille hypodermique est lancée

Les micro-aiguilles offrent la possibilité de traitements indolores et résistants aux infections. Et le domaine est en pleine renaissance.

Personne n’aime se faire piquer. Les aiguilles hypodermiques font mal. Un quart des adultes et la moitié des enfants craignent les piqûres et jusqu’à 8 % des personnes déclarent éviter les vaccins pour éviter la douleur. Pour d’autres, les aiguilles, bien que nécessaires, comportent un risque médical réel. Les personnes atteintes de diabète peuvent contracter des infections en vérifiant régulièrement leur sang ou en s’injectant de l’insuline, et les piqûres permanentes peuvent ravager leur peau.

Une nouvelle recherche de l’université Rutgers propose une aiguille beaucoup plus « humaine », inspirée par certains des animaux les plus rusés de la nature. Il s’agit d’un patch rempli d’aiguilles microscopiques appelées « micro-aiguilles ». Placez-le sur votre peau, et il s’insère dans votre bras. Les aiguilles sont barbelées, comme le dard d’une abeille à miel ou les appendices d’un parasite. Ainsi, une fois qu’elles ont percé la peau, elles peuvent s’ancrer pour rester en place aussi longtemps que le test ou la tâche l’exige. Et comme les aiguilles sont creuses, elles peuvent délivrer des médicaments ou prendre du sang, tout comme les aiguilles plus grosses, sans provoquer de douleur.

Les aiguilles ont été produites par un procédé que les chercheurs appellent « impression 4D« . En principe, les aiguilles sont imprimées en 3D avec des polymères, mais la structure de base est un matériau programmable qui se remodèle, comme un morceau d’origami auto-pliant, une fois le processus d’impression terminé (le MIT a assez souvent expérimenté cette approche des matériaux dans le passé). C’est ce pliage qui crée les crochets arrondis. Les micro-aiguilles peuvent rester attachées à la peau 18 fois mieux que n’importe quelle micro-aiguille ayant fait l’objet de recherches antérieures, ce qui les rend plus fiables pour l’administration de médicaments, et ouvre la possibilité qu’un patch puisse suivre les anticorps, les changements dans votre ADN, ou toutes sortes d’autres choses que nous pourrions vouloir sentir dans notre biologie. Lors des tests, les chercheurs ont montré que le patch était capable de délivrer des médicaments pendant une journée complète, 24 heures sur 24.

Ces aiguilles vont-elles donc prendre le dessus sur les médicaments ? Le professeur Howon Lee, qui a dirigé les recherches, a déposé un brevet sur sa technologie, mais ne peut pas dire combien de temps il faudrait pour la commercialiser. Mais son travail s’inscrit dans le cadre d’un effort plus vaste visant à révolutionner les aiguilles hypodermiques à micro-aiguilles, grâce à une technologie et une conception qui s’unissent pour prouver une idée séculaire – une révolution qui, selon Lee, se produira « peut-être [dans] la prochaine décennie ».

Avant les années 1990, lorsque la recherche sur les micro-aiguilles a commencé sérieusement, les scientifiques avaient émis l’hypothèse pendant des décennies que des aiguilles microscopiques permettraient un jour de prendre du sang ou de délivrer des médicaments sans douleur. Il y a trente ans, ces théories sont soudainement devenues plausibles, grâce à l’essor de la fabrication des micropuces, lorsque le travail avec des matériaux et des structures au niveau du nanomètre est devenu une possibilité réelle.

Aujourd’hui, il existe sur le marché d’innombrables patchs transdermiques utilisés pour administrer divers médicaments et herbes à travers la peau, mais la plupart sont conçus sans aiguilles, avec des produits chimiques qui s’infiltrent simplement dans votre corps (c’est moins efficace et moins fiable que les micro-aiguilles). 3M dispose de deux patchs en phase de test précoce qui peuvent délivrer des médicaments et des vaccins. D’autres sociétés travaillent sur des patchs plus simples à base de micro-aiguilles qui font de minuscules trous dans votre bras sans délivrer le médicament par eux-mêmes, ce qui signifie que vous collez le patch et l’enlevez immédiatement – ensuite, vous couvrez la peau préparée avec un patch cutané traditionnel pour délivrer le médicament plus efficacement. D’autres recherches se penchent sur la manière dont les micro-aiguilles pourraient être plus efficaces dans tous les domaines. Vous avez donc des idées comme l’approche en barbelés décrite ci-dessus, ou un système développé l’année dernière, qui utilise du magnésium pour faire éclater activement des « charges » de micro-aiguilles dans votre peau, alimentées par des bulles d’hydrogène. Toutes ces alternatives sont à divers stades de développement, mais elles indiquent un changement significatif dans l’expérience de la piqûre.

Les alternatives à l’effrayante aiguille hypodermique commencent à peine à se concrétiser et elles s’améliorent rapidement. Si le monde de la science pouvait faire quelque chose contre la peur irrationnelle des gens face aux vaccins, nous aurions vraiment quelque chose.

Via Fastcompany

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