Le cuivre tue le coronavirus. Pourquoi nos surfaces n’en sont-elles pas recouvertes ?

Les civilisations ont reconnu les propriétés antimicrobiennes du cuivre depuis des siècles. Il est temps de ramener ce matériau.

En Chine, on l’appelait « qi« , le symbole de la santé. En Égypte, il s’appelait « ankh« , le symbole de la vie éternelle. Pour les Phéniciens, la référence était synonyme d’Aphrodite, la déesse de l’amour et de la beauté.

Ces anciennes civilisations faisaient référence au cuivre, un matériau que les cultures du monde entier reconnaissent comme vital pour notre santé depuis plus de 5 000 ans. Lorsque des grippes, des bactéries comme E. coli, des superbactéries comme le SARM ou même des coronavirus se posent sur la plupart des surfaces dures, ils peuvent vivre jusqu’à quatre ou cinq jours. Mais lorsqu’elles se posent sur le cuivre, et les alliages de cuivre comme le laiton, elles meurent en quelques minutes. « Nous avons vu des virus s’effondrer », explique Bill Keevil, professeur de santé environnementale à l’université de Southampton. « Ils atterrissent sur le cuivre et ça les dégrade. »

Il n’est pas étonnant qu’en Inde, les gens boivent dans des gobelets en cuivre depuis des millénaires. Aux États-Unis, une ligne de cuivre apporte l’eau potable. Le cuivre est un matériau naturel, passif et antimicrobien. Il peut s’autostériliser en surface sans avoir besoin d’électricité ou d’eau de javel.

Le cuivre a connu un boom pendant la révolution industrielle en tant que matériau pour les objets, les appareils et les bâtiments. Le cuivre est encore largement utilisé dans les réseaux électriques – le marché du cuivre est en fait en pleine croissance car ce matériau est un conducteur très efficace. Mais ce matériau a été écarté de nombreuses applications dans le bâtiment par une vague de nouveaux matériaux du XXe siècle. Le plastique, le verre trempé, l’aluminium et l’acier inoxydable sont les matériaux de la modernité – utilisés pour tout, de l’architecture aux produits Apple. Les poignées de porte et les rampes en laiton sont devenues démodées car les architectes et les designers ont opté pour des matériaux plus élégants (et souvent moins chers).

Aujourd’hui, Keevil pense qu’il est temps de faire revenir le cuivre dans les espaces publics, et les hôpitaux en particulier. Face à un avenir inévitable marqué par des pandémies mondiales, nous devrions utiliser le cuivre dans les soins de santé, les transports publics et même nos maisons. Et s’il est trop tard pour arrêter le COVID-19, il n’est pas trop tôt pour penser à notre prochaine pandémie.

Les avantages du cuivre, quantifiés

Nous aurions dû le voir venir, et en réalité, quelqu’un l’a fait.

En 1983, la chercheuse médicale Phyllis J. Kuhn a écrit la première critique de la disparition du cuivre qu’elle avait remarquée dans les hôpitaux. Lors d’un exercice de formation sur l’hygiène au centre médical Hamot de Pittsburgh, les étudiants ont balayé diverses surfaces autour de l’hôpital, y compris les cuvettes de toilettes et les poignées de porte. Elle a remarqué que les toilettes étaient propres et exemptes de microbes, tandis que certains appareils étaient particulièrement sales et développaient des bactéries dangereuses lorsqu’on les laissait se multiplier sur des plaques de gel.

« Les poignées de porte et les boutons en acier inoxydable, lisses et brillants, semblent d’une propreté rassurante sur la porte d’un hôpital. En revanche, les poignées de porte et les boutons en laiton terni ont l’air sale et contaminant », écrivait-elle à l’époque. « Mais même terni, le laiton – un alliage généralement composé de 67% de cuivre et 33% de zinc – [tue les bactéries], tandis que l’acier inoxydable – environ 88% de fer et 12% de chrome – ne fait pas grand chose pour empêcher la croissance bactérienne ».

Finalement, elle a conclu son article avec une conclusion assez simple pour que tout le système de santé puisse suivre. « Si votre hôpital est en cours de rénovation, essayez de conserver ou de faire refaire les vieilles pièces en laiton ; si vous avez des pièces en acier inoxydable, assurez-vous qu’elles sont désinfectées quotidiennement, en particulier dans les zones de soins intensifs ».

Des décennies plus tard, et avec le financement de la Copper Development Association (un groupe commercial de l’industrie du cuivre), Keevil a poussé les recherches de Kuhn plus loin. En travaillant dans son laboratoire avec certains des agents pathogènes les plus redoutés au monde, il a démontré que non seulement le cuivre tue efficacement les bactéries, mais qu’il tue également les virus. (En 2015, il a même démontré ce phénomène avec un précurseur de COVID-19, le coronavirus 229E).

Dans les travaux de Keevil, il trempe une plaque de cuivre dans de l’alcool pour la stériliser. Ensuite, il la trempe dans de l’acétone pour se débarrasser de toute huile étrangère. Puis il fait tomber un peu d’agent pathogène à la surface. En quelques instants, c’est sec. L’échantillon reste en place pendant quelques minutes à quelques jours. Puis il l’agite dans une boîte remplie de perles de verre et d’un liquide. Les perles raclent les bactéries et les virus dans le liquide, et le liquide peut être échantillonné pour détecter leur présence. Dans d’autres cas, il a mis au point des méthodes de microscopie qui lui permettent d’observer – et d’enregistrer – un agent pathogène détruit par le cuivre dès qu’il atteint la surface.

L’effet semble magique, dit-il, mais à ce stade, le phénomène en jeu est une science bien comprise. Lorsqu’un virus ou une bactérie frappe la plaque, elle est inondée d’ions de cuivre. Ces ions pénètrent dans les cellules et les virus comme des balles. Le cuivre ne se contente pas de tuer ces agents pathogènes, il les détruit, jusqu’aux acides nucléiques, ou plans de reproduction, à l’intérieur.

« Il n’y a aucune chance de mutation [ou d’évolution] parce que tous les gènes sont détruits », explique M. Keevil. « C’est l’un des avantages réels du cuivre. » En d’autres termes, l’utilisation du cuivre n’entraîne pas le risque, par exemple, de surprescrire des antibiotiques. C’est juste une bonne idée.

Dans des tests en situation réelle, le cuivre prouve sa valeur

En dehors du laboratoire, d’autres chercheurs ont cherché à savoir si le cuivre fait une différence lorsqu’il est utilisé dans des contextes médicaux réels – ce qui inclut les poignées de porte des hôpitaux pour certains, mais aussi des endroits comme les lits d’hôpitaux, les accoudoirs des chaises d’invités, et même les supports de perfusion.

En 2015, des chercheurs travaillant sur une subvention du ministère de la défense ont comparé les taux d’infection dans trois hôpitaux, et ont constaté que lorsque les alliages de cuivre étaient utilisés dans trois hôpitaux, ils réduisaient les taux d’infection de 58 %. Une étude similaire a été réalisée en 2016 dans une unité de soins intensifs pédiatriques, qui a mis en évidence une réduction tout aussi impressionnante du taux d’infection.

Mais qu’en est-il des dépenses ? Le cuivre est toujours plus cher que le plastique ou l’aluminium, et constitue souvent une alternative plus onéreuse à l’acier. Mais étant donné que les infections nosocomiales coûtent au système de santé jusqu’à 45 milliards de dollars par an – sans parler des 90 000 décès – le coût de la modernisation du cuivre est négligeable en comparaison.

M. Keevil, qui ne reçoit plus de financement de l’industrie du cuivre, estime que la responsabilité de choisir le cuivre dans les nouveaux projets de construction incombe aux architectes. Le cuivre a été la première (et jusqu’à présent la dernière) surface métallique antimicrobienne approuvée par l’EPA. (Les entreprises de l’industrie de l’argent ont essayé, sans succès, de prétendre qu’il s’agissait d’un antimicrobien, ce qui a en fait conduit à une amende de l’EPA). Les groupes de l’industrie du cuivre ont enregistré plus de 400 alliages de cuivre auprès de l’EPA à ce jour. « Nous avons montré que le cuivre-nickel est aussi efficace que le laiton pour tuer les bactéries et les virus », dit-il. Et le cuivre-nickel n’a pas besoin de ressembler à une vieille trompette ; il est impossible de le distinguer de l’acier inoxydable.

Pour ce qui est des autres bâtiments du monde qui n’ont pas été modernisés pour éliminer les vieux appareils en cuivre, M. Keevil a un conseil à donner : « Ne les enlevez pas, quoi que vous fassiez. Ce sont les meilleures choses que vous ayez ».

Via Fastcompany

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