Les restaurants américains auront besoin d’un miracle

Si nous ne les aidons pas immédiatement, leur crise sera la crise de l’économie tout entière.

La propagation du coronavirus à travers les États-Unis a provoqué un arrêt généralisé de la vie publique. Les écoles sont fermées, les sports sont annulés et les concerts sont terminés. C’est tout à fait normal. Une pandémie, c’est la guerre, et les rassemblements publics du moment apportent aide et réconfort à l’ennemi biologique.

Mais cette fermeture va écraser l’économie, à commencer par l’industrie de la restauration. Au cours des dernières 48 heures, plusieurs États, dont l’Ohio et l’Illinois, et de grandes villes, dont New York et Los Angeles, ont annoncé que les restaurants seraient fermés ou limités aux plats à emporter et aux livraisons. Shelly Fireman, une restauratrice new-yorkaise qui gère plusieurs restaurants, a qualifié les retombées de « pires qu’après le 11 septembre ».

Les conséquences de ces fermetures généralisées peuvent être difficiles à saisir. Les Américains dépensent aujourd’hui plus dans les restaurants que dans les épiceries, ce qu’ils n’avaient jamais fait avant 2015. Cette révolution de la restauration moderne a fait des restaurants l’une des plus importantes sources de travail du pays. En 1990, l’emploi dans le secteur manufacturier était presque trois fois plus important que celui de la restauration, mais aujourd’hui, il y a à peu près autant d’emplois dans la restauration que dans le secteur manufacturier. Les restaurants sont les nouvelles usines, et sans eux, les économies nationales et locales de tout le pays tomberaient en morceaux. Les emplois dans la préparation et la restauration représentent aujourd’hui plus de 10 % de tous les emplois au Nevada, à Hawaii et en Floride. De plus, avec la disparition des magasins de détail en briques et mortier dans de nombreuses villes, les restaurants sont devenus un rare point lumineux. En 2019, les restaurants et les bars représentaient près de la moitié des nouveaux baux à Manhattan.

La distanciation sociale a changé ce paysage presque du jour au lendemain. Selon le site de réservation OpenTable, qui publie quotidiennement des informations sur les 50 États américains et des dizaines de villes, les réservations en ligne sont restées stables jusqu’en février. Mais la semaine dernière, les réservations ont chuté de plus de 40 % à New York, Los Angeles, Boston et Denver. À Seattle, où l’épidémie est particulièrement virulente, les réservations du week-end dernier ont été inférieures de 60 % à celles du même jour l’année dernière.

De nouveaux décrets mettant fin au service à domicile dans tout le pays pourraient réduire les réservations à zéro dans la plupart des villes, menaçant ainsi l’emploi des près de 3 millions de serveurs et serveuses américains.

« Nous sommes en terrain inconnu », a déclaré Steve Salis, un entrepreneur de Washington, D.C., qui possède plusieurs propriétés, dont le restaurant de barbecue Federalist Pig et Kramerbooks & Afterwords Cafe, une librairie et un restaurant de longue date. Les ventes des mêmes magasins de ses entreprises avaient déjà baissé de 50 %, m’a-t-il dit dimanche, avec la plus grande douleur dans les restaurants à service complet.

Maintenant que les restaurants de D.C. ont officiellement fermé leurs portes pour accueillir les clients, Salis cherche à remanier complètement son entreprise pour que les travailleurs soient payés et la communauté nourrie. « Nous avons mis en place davantage de promotions autour de la livraison », a-t-il déclaré. Il prévoit également d’augmenter les commandes de restauration disponibles via des « ramassages sur le trottoir ». Les chaînes nationales suivent le même scénario. Lundi, McDonald’s, Starbucks, et d’autres franchises de restauration rapide ont annoncé que leurs établissements ne seraient que provisoirement à emporter. C’est l’avenir proche des restaurants américains : Les restaurants se transforment en drive-in, et leurs chefs exploitent désormais de facto des épiceries de quartier pour les plats préparés.

La durée de cette transformation n’est pas claire. On peut cependant affirmer que ces mesures constituent une accélération vers l’avenir plutôt qu’une rupture avec le passé. L’année dernière, les analystes ont prédit qu’en 2020, les Américains dépenseraient pour la première fois plus d’argent « hors établissement » – à emporter et à livrer – que pour les repas au restaurant. L’épidémie de coronavirus ne fait que garantir que cette prévision se réalisera.

Les restaurants en cas de pandémie sont comme les propriétés en bord de mer pendant un ouragan. Leur dévastation est à la fois une tragédie et un présage de plus grands ravages à venir. Les restaurants, qui fonctionnent déjà avec des marges réduites comme du papier, risquent de perdre l’ensemble de leur activité de restauration, mais ils devront quand même payer un loyer. De la même manière, les hôtels, les compagnies aériennes et l’ensemble du secteur des services en face à face risquent de rester plusieurs mois sans clients, mais ils devront quand même effectuer des paiements réguliers sur les prêts aux entreprises.

Voilà en quelques mots notre grande crise économique : Les consommateurs disparaissent, mais pas les obligations financières. Sans une intervention majeure, l’ensemble de l’économie mondiale des loisirs et du commerce de détail – et bientôt, peut-être, l’ensemble de l’économie, un point c’est tout – est confronté à des licenciements massifs, à des faillites massives, ou aux deux.

Il n’y a qu’une seule solution à ce problème : le secteur public doit intervenir et jouer le rôle de consommateur pendant plusieurs mois, jusqu’à ce que le virus passe. Salis appelle à un ensemble complet d’aides financières qui peuvent aider les entreprises « à subventionner la main-d’œuvre, les vendeurs, les prêts, les loyers ou les hypothèques et autres paiements pendant ces perturbations importantes, afin que les entreprises puissent se retrouver de l’autre côté avec le pouvoir d’aller de l’avant et de ne pas arrêter leurs activités indéfiniment ». Peut-être faudra-t-il pour cela injecter un trillion de dollars dans les ménages américains afin de protéger la population contre l’inévitable récession. Peut-être faudra-t-il des centaines de milliards de dollars en subventions ou en prêts bon marché aux entreprises touchées. Il est très probable qu’il faudra un peu des deux. Comme pour la distanciation sociale, les solutions économiques qui semblent irréfléchies et extrêmes aujourd’hui peuvent sembler conservatrices et inévitables dans 48 heures.

Une pandémie mondiale est un bouton de pause de la taille d’une planète pour la vie publique. Le bon stimulus devrait appuyer sur un bouton de pause de la même taille pour geler le bien-être financier des familles et des entreprises américaines. « Les restaurants sont le moteur de nombreuses communautés dans tout le pays », m’a dit M. Salis. « Lorsque cette pandémie sera sous contrôle – et elle le sera – nous avons hâte de voir les gens se reconnecter de manière profonde autour d’un repas. C’est l’un des plus grands plaisirs de la vie ».

Via The Atlantic

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