La « grippe chinoise » s’inscrit dans une longue histoire de racialisation des maladies

Lors d’une épidémie de peste en 1899, les autorités d’Honolulu ont mis en quarantaine et brûlé le quartier chinois de la ville. Certains discours du Covid-19 font aujourd’hui écho à leur rhétorique.

En juin 1899, le navire à vapeur Nippon Maru arrive à Honolulu avec à son bord un passager décédé au cours du voyage transpacifique. Le Conseil de la santé d’Hawaii a immédiatement mis le navire en quarantaine pendant une semaine par mesure de précaution contre la peste bubonique, qui ravageait alors une grande partie de l’Asie. Le cargo est parti pour San Francisco sans autre décès, mais les rats et les puces à bord du navire ont réussi à échapper à la quarantaine. En décembre, la peste a fait une première victime dans le Chinatown surpeuplé d’Honolulu.

L’épidémie qui a atteint Honolulu avait pris naissance en Chine dans les années 1870 et s’est propagée lentement jusqu’à ce qu’elle atteigne les villes commerciales de Guangzhou puis de Hong Kong en 1899. Les bateaux à vapeur n’étaient peut-être pas aussi rapides que les avions de ligne modernes, mais ils reliaient toujours l’Asie, l’Europe, l’Afrique et les Amériques dans une économie mondiale – et un réseau mondial de maladies. Honolulu, en plein essor en tant qu’entrepôt du Pacifique, était particulièrement déterminée à repousser ce que beaucoup considéraient comme une menace asiatique.

Les épidémies sont souvent racisées et deviennent le vecteur de croyances nativistes et de haines ethniques. En 2020, certains commentateurs continuent à appeler de façon trompeuse et dangereuse le Covid-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus, la « grippe chinoise » – un terme qui a contribué à déclencher un harcèlement anti-asiatique aux États-Unis et en Europe. Cette rhétorique a été encouragée par certains dirigeants politiques conservateurs : Kevin McCarthy, leader de la minorité parlementaire, préfère « coronavirus chinois« , tandis que Mike Pompeo insiste sur le « coronavirus de Wuhan ». Le président Donald Trump a souvent juré de défendre les Américains contre un « virus étranger ». Comme l’indique ce tweet du 17 mars d’un journaliste de CBS, d’autres termes moins voilés semblent circuler à la Maison Blanche.

Le racisme était encore plus flagrant au début du XXe siècle. Constatant que les Blancs d’Asie étaient moins susceptibles de contracter la peste que les habitants du pays, les soi-disant experts attribuaient la différence à la supériorité raciale inhérente et aux bonnes habitudes européennes plutôt qu’à l’avantage économique et au privilège colonial. L’historien James Mohr, auteur du livre Plague and Fire : Battling Black Death and the 1900 Burning of Honolulu’s Chinatown (2004), a décrit comment une résidente d’Honolulu a parlé au nom de beaucoup en écrivant avec optimisme que « la peste attaque rarement les Blancs propres ».

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À cette époque, les communautés d’immigrés asiatiques dans les villes de l’Ouest américain étaient déjà considérées comme des nuisances exotiques, faciles à romancer pour les touristes et faciles à piller dans le cadre de la répression des mœurs. Les fonctionnaires de police pouvaient faire preuve de vertu en faisant des descentes dans les fumeries d’opium et les arrière-salles où les joueurs asiatiques jouaient au fan-tan, tout en ignorant les nombreux bars et salons de jeu avec des clients blancs. Les guides touristiques de San Francisco fabriquaient un faux récit du danger et de la dépravation, menant les visiteurs à travers les sous-sols du quartier chinois et engageant les habitants locaux comme faux habitants de fumeries d’opium. Le romancier Frank Norris a intitulé un article de 1897 sur le quartier chinois de San Francisco « Le troisième cercle« , en référence aux sept cercles de l’enfer de Dante, et a qualifié le quartier de « marécage bruyant ». L’existence même des Chinatowns dans des villes comme Vancouver, Portland et San Francisco a donné aux habitants du patrimoine européen le plaisir de se confronter à « l’autre » tout en restant fermement aux commandes.

Il n’y avait qu’un pas entre le fait de considérer les Asiatiques comme une menace sociale et la crainte que les communautés ségréguées dans lesquelles ils vivaient – indéniablement surpeuplées et insalubres dans de nombreux cas – présentent des dangers physiques comme sources de maladies. Ces craintes ont atteint leur paroxysme à Honolulu, dont le « Chinatown » abritait 3 000 Chinois, 1 500 Japonais et 1 000 résidents hawaïens indigènes dans des bâtiments en bois de deux étages, des baraques de jardin et des baraques avec peu d’eau douce et de terribles installations sanitaires. Lorsque la peste est apparue en décembre 1899, les responsables de la santé publique ont d’abord mis le quartier en quarantaine, répondant simultanément à des préoccupations épidémiologiques concrètes et à la crainte que les résidents asiatiques ne contaminent l’ensemble de la communauté. Les travailleurs chinois et japonais ont vu dans cette action un exemple de plus de la discrimination raciale. Dans un article de blog pour Oxford University Press la semaine dernière, Mohr a fait cette observation :

Comme les premières victimes étaient chinoises, des cris affreux ont été lancés pour la destruction de tous les quartiers asiatiques sous prétexte qu’ils semblaient être des foyers de peste ; le fait de blâmer les victimes et l’hostilité accrue à l’égard des minorités ont été les marques de paniques liées à la santé depuis les temps anciens.

Le Conseil de la santé a également tenté d’assainir par le feu, en brûlant les bâtiments où les victimes de la peste étaient mortes. Le 20 janvier 1900, un incendie contrôlé a éclaté, consumant un cinquième des bâtiments d’Honolulu et les maisons de 5 000 personnes. Les résidents blancs qui étaient venus pour regarder le feu avec admiration se sont également rassemblés avec des battes de baseball et des manches de pioches, pour s’assurer que les victimes du feu se retrouvent dans des camps de réfugiés étroitement contrôlés.

L’incendie d’Honolulu a été une illustration particulièrement vivante de la façon dont les Américains appliquent des hypothèses raciales de transmission de maladies, mais on en trouve beaucoup d’autres tout au long du XXe siècle. Dans certains cas, les paniques de santé publique dissimulent d’autres motifs. Le Conseil de la santé de Reno, dans le Nevada, a rasé la plus grande partie du quartier chinois de cette ville en 1908 au nom de la propreté et de la moralité, rendant opportunément des terrains disponibles pour le réaménagement. Lorsque la peste bubonique est apparue à Los Angeles en 1924, les autorités ont mis en quarantaine le quartier mexicain-américain au sud du centre-ville, détruisant des centaines de maisons au nom de l’hygiène. Dans son livre Whitewashed Adobe : The Rise of Los Angeles and the Remaking of Its Mexican Past, l’historien William Deverell écrit que « la destruction de ces maisons et cabanes faisait partie d’un plan global », dans lequel les résidents mexicano-américains étaient d’abord déclarés comme des nuisances pour la santé publique, de sorte qu’aucune compensation ne devait être versée.

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Les actions de Reno et de Los Angeles ont eu le même effet que la destruction de la Tulsa noire en 1921, en éliminant la concurrence et en favorisant le développement immobilier, sans les foules meurtrières. Et il n’y a pas loin des véritables menaces de peste pour la santé publique à la maladie métaphorique du « fléau » qui affligeait de façon disproportionnée les quartiers afro-américains et latinos à l’époque de la rénovation urbaine.

Contrairement à Reno et Los Angeles, les actions menées à Honolulu ont été malheureuses mais pas explicitement malignes. Brûler le quartier chinois était un accident tragique, pas un plan. La catastrophe reflétait l’ignorance ainsi que le racisme : Peu familiarisés avec la peste, les responsables de la santé ont déployé des mesures de quarantaine qui avaient fonctionné contre le choléra quelques années auparavant, ignorant que les maladies sont transmises différemment. Après l’incendie, la peste s’est lentement atténuée, bien qu’elle soit apparue à Kahului sur Maui, où un autre petit Chinatown a été brûlé en février. Certains résidents japonais et chinois ont reconstruit sur les cendres, mais beaucoup se sont dispersés dans d’autres parties d’Honolulu. Le gouvernement américain a finalement fourni une compensation partielle pour les pertes de biens.

Dans le même temps, les autorités ne pouvaient pas échapper à leur conviction que les minorités raciales et les étrangers étaient responsables de la propagation du « bacille étranger » de la Chine parmi les Américains blancs. Chez certains dirigeants, cette même compréhension réflexive semble être bien vivante aujourd’hui.

Via Citylab

Pour aller plus loin sur le sujet du racisme des maladies, lisez également cet excellent article Pourquoi vous devriez arrêter de plaisanter sur le fait que les Noirs sont immunisés contre le coronavirus

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