Les interruptions de l’activité liées aux coronavirus créent des avantages climatiques

Les observations par satellite ont montré que ces mesures de verrouillage temporaire ont entraîné une diminution significative des émissions nocives. Toutefois, à moins que des changements majeurs d’infrastructure ou de société ne soient adoptés, ces baisses seront également temporaires. Les experts espèrent que les gouvernements réaliseront que le changement climatique est également une menace dévastatrice pour l’humanité et qu’ils mettront en place des mesures de protection.

Les observations par satellite ont montré que les mesures temporaires ont également entraîné une diminution significative des émissions nocives.

« Le dioxyde de carbone est lié à l’activité industrielle, à la production d’électricité et au transport, donc tout ce qui affecte ces secteurs aura également un impact sur les gaz à effet de serre », a déclaré M. Jones.

Le coronavirus est apparu pour la première fois fin décembre à Wuhan, en Chine. Comme il s’est rapidement répandu dans les régions voisines, le gouvernement chinois a fermé la ville, mettant en quarantaine 11 millions de personnes à Wuhan. Au final, le blocage concernera près de 60 millions de personnes dans la province de Hubei.

Les opérations industrielles dans le point chaud du coronavirus se sont arrêtées et les restrictions de voyage en Chine ont entraîné l’interruption ou la réduction du trafic aérien, ferroviaire et routier dans certaines régions.

Selon Lauri Myllyvirta, analyste au Centre de recherche sur l’énergie et l’air pur en Finlande, les restrictions ont contribué à une baisse de 25 % des émissions de dioxyde de carbone de la Chine en quatre semaines à partir de fin janvier, par rapport à la même période l’année dernière.

L’analyse de Myllyvirta a également révélé que les opérations industrielles ont été réduites de 15 à 40 % dans certains secteurs et que la consommation de charbon dans les centrales électriques a diminué de 36 %.

Les satellites de surveillance de la pollution exploités par la NASA et l’Agence spatiale européenne ont observé une diminution drastique de la pollution atmosphérique au-dessus de la Chine pendant deux semaines en février, lorsque la quarantaine était en vigueur. Les satellites ont mesuré les concentrations de dioxyde d’azote, qui est rejeté par les voitures, les centrales électriques et les installations industrielles, du 1er au 20 janvier et à nouveau du 10 au 25 février. La différence était indéniable.

Le nuage de dioxyde d’azote qui était stationné au-dessus de la Chine en janvier semblait s’évaporer en février. Les scientifiques de la NASA ont déclaré que des réductions d’émissions similaires ont été observées dans d’autres pays lors de perturbations économiques, mais que la forte diminution de la pollution atmosphérique en Chine pendant la période de quarantaine a été particulièrement rapide.

« C’est la première fois que je vois une chute aussi spectaculaire sur une zone aussi étendue pour un événement spécifique », a déclaré Fei Liu, chercheur en qualité de l’air au Goddard Space Flight Center de la NASA, dans un communiqué ce mois-ci.

Les niveaux de pollution ont également diminué au-dessus de l’Italie, qui est devenue le centre de la pandémie de coronavirus en dehors de la Chine. Le 8 mars, alors que les cas se multipliaient, l’Italie a fermé sa région du nord de la Lombardie. Deux jours plus tard, le Premier ministre a étendu la quarantaine à l’ensemble du pays.

Les concentrations de dioxyde d’azote dans l’atmosphère au-dessus de l’Italie ont également chuté de manière précipitée, comme en Chine. Selon une analyse du Washington Post, la baisse la plus spectaculaire a été observée au-dessus du nord de l’Italie.

Le dioxyde d’azote peut irriter les poumons, et l’inhalation du polluant peut augmenter le risque d’asthme et d’inflammation des poumons. Bien que ce gaz nocif ne soit pas considéré comme un facteur majeur du changement climatique, l’étude de sa concentration dans l’atmosphère peut aider les scientifiques à comprendre d’autres gaz à effet de serre qui piègent la chaleur et qui contribuent au réchauffement de la planète.

Jacqueline Klopp, co-directrice du Centre pour le développement urbain durable de l’Université Columbia à New York, a déclaré qu’elle s’attendait à voir les émissions de gaz à effet de serre chuter de façon générale en raison des mesures de quarantaine.

« Les gens étaient chez eux et ont vraiment arrêté beaucoup d’activités qui entraînent des émissions de gaz à effet de serre et d’autres pollutions », a-t-elle déclaré.

Les premières observations ont montré que les mesures extrêmes de distanciation sociale ont probablement aussi un effet sur la pollution de l’air au niveau des villes aux États-Unis.

Jordan Wildish, directeur de projet à Earth Economics, une organisation environnementale à but non lucratif basée à Tacoma, Washington, a développé un tableau de bord en ligne pour suivre la qualité de l’air à San Francisco, New York et dans la région de Seattle, en comparant les mesures avec les chiffres de la même période l’année dernière.

À San Francisco, qui fait l’objet d’un plan de lutte contre la propagation du coronavirus, la concentration moyenne de particules fines – de minuscules particules dans l’air qui sont dangereuses parce qu’elles peuvent être respirées profondément dans les poumons – au cours des cinq derniers jours a été inférieure de près de 40 % à celle de l’année précédente.

À New York, on a enregistré une baisse de 28 % au cours de la même période, et à Seattle-Tacoma-Bellevue, une baisse de 32 %.

Mais les experts ont averti que les réductions observées sont temporaires et que, lorsque les villes, les pays et les économies rebondissent, les émissions le feront aussi – à moins que des changements majeurs ne soient adoptés au niveau des infrastructures ou de la société.

Selon Mme Klopp, la pandémie pourrait faire prendre conscience aux entreprises et aux gouvernements que d’autres menaces pour l’humanité, notamment le changement climatique, pourraient être tout aussi dévastatrices et qu’il est impératif de mettre en place des mesures de protection.

« Alors que nous nous apprêtons à relancer ces économies, nous devons profiter de ce moment pour réfléchir à ce qui nous tient à cœur », a-t-elle déclaré. « Voulons-nous revenir au statu quo, ou voulons-nous nous attaquer à ces grands problèmes structurels et restructurer notre économie pour réduire les émissions et la pollution » ?

Via NBCnews

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