Quand le monde s’arrête de bouger

Des autoroutes au silence saisissant et des wagons vides sont les signes des profondes répercussions de Covid-19 sur l’économie et la santé publique. Peut-être les dirigeants peuvent-ils aussi en tirer des leçons.

Les autoroutes encombrées sont aussi emblématiques de la Californie du Sud que le soleil, et les ralentissements ne font qu’empirer dans les rares moments de mauvais temps. Considérez donc le bulletin de circulation du lundi matin comme un signe des temps : Les autoroutes et les rues de surface de Los Angeles avancent 35 % plus vite que la normale, même si un orage de fin d’hiver a déversé des nappes de pluie.

« Je ne sais même plus dans quelle ville je suis », a tweeté un local.

Alors que la pandémie de coronavirus resserre son emprise dans le monde entier, les rues des villes se sont transformées du jour au lendemain. Avec des bureaux, des écoles, des entreprises et des institutions publiques qui ferment leurs portes, et des ménages qui se boutonnent sous les ordres de « shelter in place« , les routes de Beyrouth à Londres et à Atlanta sont devenues des artères sans sang. Aux États-Unis, la vitesse moyenne du trafic a augmenté de manière significative dans toutes les grandes zones métropolitaines des États-Unis, selon INRIX, une société d’analyse de données sur le trafic, jusqu’à 60 % à Chicago dès mardi matin.

Des lampadaires éclairent une autoroute vide à Jalan Bulatan Kampung Pandan à Kuala Lumpur, en Malaisie, le mercredi 18 mars. (Samsul Said/Bloomberg)

D’autres modes de mobilité ont été choqués, plus encore. Aux États-Unis, les systèmes de transport public voient leur fréquentation diminuer, car des millions de navetteurs suivent les ordres de travail à domicile ou choisissent des options qui impliquent moins de contacts sociaux. La fréquentation du MTA de New York, le plus grand système de transport public du pays, a chuté de 60 % dans le métro et de 90 % dans les trains de banlieue. Le WMATA de Washington, D.C., a perdu 100 000 usagers au cours de la semaine. À San Francisco, le nombre d’usagers des trains BART a chuté de 90 % mardi, et les bus et les wagons de la SFMTA avaient chuté de 35 % à la fin de la semaine dernière. Le transport ferroviaire interurbain a également été fortement touché : Les réservations sur Amtrak ont chuté de 50 % depuis l’épidémie. Les ferry-boats publics se sont vidés, de Seattle à Staten Island.

La station de Broadway-Lafayette Street, presque vide, dans le métro de New York, le 17 mars. (Demetrius Freeman/Bloomberg)

Ces données sont un mélange. D’une part, elles montrent qu’un grand nombre de citoyens suivent les politiques de distanciation sociale et les restrictions de mouvement que leurs gouvernements ont ordonnées, conformément à l’expertise mondiale en matière de santé. D’autre part, tout comme les gens détestent rester assis dans les embouteillages, la mauvaise circulation et les trains bondés sont souvent le prix d’une économie en pleine croissance, du moins dans la société que nous connaissions avant le coronavirus. Le piqué dans le mouvement indique que les gens prennent au sérieux une urgence de santé publique sans précédent. Il laisse également présager la profonde crise économique qui est probablement sur le point de s’atténuer.

Le transport en commun est dans une position périlleuse. En plus de signaler l’arrêt brutal de l’économie, la baisse de la fréquentation menace de déstabiliser une industrie essentielle. « Nous nous préparons à un impact financier énorme en raison de la baisse de la fréquentation, ainsi que de la réduction d’autres sources de revenus, des parcmètres à la taxe de vente en passant par les taxes d’occupation des hôtels », a déclaré Jeffrey Tumlin, le directeur exécutif de la SFMTA. Sans intervention, le coup pourrait avoir des effets d’entraînement importants pour la société et l’environnement, a déclaré M. Tumlin : Une perte de revenus pourrait signifier des réductions de services tout aussi importantes, limitant la mobilité de certains usagers et poussant d’autres à prendre la voiture.

Les grandes agences qui dépendent fortement des tarifs passagers en plus des subventions de l’État pour faire tourner leur budget de fonctionnement seront particulièrement touchées – pour se faire une idée de l’ampleur de la somme, la MTA de New York cherche maintenant à obtenir un renflouement fédéral de 4 milliards de dollars. Transportation For America (T4A), un groupe progressiste de défense des transports en commun, recueille actuellement des signatures sur une lettre adressée au Congrès afin de fournir au moins 12,8 milliards de dollars « en aide financière directe immédiate » aux agences de transport en commun dans tout le pays.

Ces demandes sont accompagnées d’une inquiétude supplémentaire : alors que les législateurs discutent de vastes programmes d’aide pour les familles, les travailleurs, les petites entreprises et des industries entières touchées par la crise du coronavirus – y compris les compagnies aériennes, les bateaux de croisière et les compagnies de combustibles fossiles – les défenseurs craignent que le transport en commun ne soit laissé de côté.

« Les agences de transport vont voir leurs revenus diminuer alors qu’elles augmentent leurs dépenses en achetant du matériel de nettoyage et en embauchant plus de personnel pour faire ce travail », a déclaré Scott Goldstein, directeur politique de T4A. « C’est un double coup qu’ils prennent, et c’est quelque chose dont nous sommes vraiment inquiets qu’il n’en soit pas question à Capitole Hill ».

Les travailleurs des transports en commun – dont des milliers continuent à exploiter et à entretenir les bus et les trains pendant la pandémie – pourraient également en souffrir. « On parle beaucoup de la nécessité de renflouer l’industrie aérienne en raison du nombre de travailleurs employés », a tweeté Yonah Freemark, consultante et spécialiste des transports en commun. « Mais j’aimerais rappeler à tout le monde qu’aux États-Unis, il y a autant de personnes qui travaillent dans les agences de transport public que dans le transport aérien ».

Certains chercheurs craignent également que le transit ne souffre d’une atteinte à la réputation qui durerait au-delà de la pandémie. Étant donné que les agents pathogènes se propagent dans des espaces restreints, il est concevable que les navetteurs soient moins enclins à voyager en masse à l’avenir – en particulier si le service de transport en commun souffre d’être laissé à l’écart de tout plan de sauvetage du coronavirus. Cela aggraverait les baisses de fréquentation préexistantes, que les chercheurs ont liées à la faiblesse du prix de l’essence, aux prêts automobiles bon marché, à l’augmentation du nombre d’automobilistes et à la dégradation des infrastructures dans les villes dépendantes des transports en commun comme New York et Washington, D.C.

Un tel scénario aurait un impact sur des millions de personnes qui dépendent des transports publics pour se rendre au travail, à l’école et à d’autres activités essentielles. Il serait également très mauvais pour l’environnement ; aux États-Unis, les émissions des véhicules constituent déjà la majorité des gaz à effet de serre qui réchauffent l’atmosphère.

Mais alors que les responsables des transports se battent pour maintenir les réseaux et les entreprises intacts face à cette pandémie, le monde a un aperçu saisissant, à certains égards, des choses que les défenseurs de la durabilité imaginent depuis des années. La pollution de l’air se dissipe à Los Angeles – et les améliorations de la qualité de l’air résultant de l’arrêt des activités industrielles chinoises en réponse à l’épidémie pourraient sauver des milliers de vies. Les eaux troubles des célèbres canaux de Venise s’éclaircissent, les bateaux à moteur ayant cessé de draguer le fond. Le nombre de cyclistes a augmenté de 50 % à New York. Il reste à voir combien des 1,35 million de vies perdues chaque année dans des accidents de voiture dans le monde entier pourraient être sauvées par des arrêts liés au coronavirus.

Personne ne souhaiterait qu’une pandémie crée cette scène, qui est inextricablement liée à un effondrement financier, à un isolement social extrême et à un coût en vies humaines incalculable. Pourtant, alors que les dirigeants s’efforcent de trouver des moyens de guérir la société au lendemain de cette crise extraordinaire et de se préparer à un avenir qui inclut encore le changement climatique, cette situation pourrait offrir une image de ce qui est possible. Dans un monde bouleversé, il est évidemment possible d’imaginer des réponses qui étaient inimaginables il y a une semaine à peine : Voir les sénateurs républicains proposer un remboursement d’impôts de 1 000 dollars pour chaque Américain, ou la Maison Blanche annoncer une extension spectaculaire du système Medicare pour couvrir les traitements contre le coronavirus. Soutenir les transports en commun, concevoir des rues plus lentes : Ce sont encore des moyens de rendre le monde plus propre et les villes plus sûres, où la mauvaise circulation n’est plus synonyme d’une économie saine. Après tout, cela n’a jamais vraiment été le cas.

Via Citylab

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