Coronavirus : Pourquoi il est si mortel en Italie

La démographie et pourquoi elle constitue un avertissement pour les autres pays.

Lorsque nous étudions les chiffres des cas de coronavirus et des décès liés à la COVID-19, une question similaire revient sans cesse :

Pourquoi le coronavirus cause-t-il autant de décès en Italie que dans d’autres pays ?

Cette question concerne à la fois le nombre absolu de décès, qui n’est actuellement dépassé qu’en Chine, et le taux de létalité, qui a atteint 6,6 % et dépasse celui de tous les autres pays du monde.

Pour être sûr que nous sommes tous sur la même longueur d’onde : Le taux de létalité de la COVID-19 est le nombre de décès confirmés dus à la COVID-19 divisé par le nombre total de cas confirmés d’infections par le coronavirus SRAS-CoV-2. Le taux de létalité (CFR) ne doit pas être confondu avec le taux de mortalité ou le taux de décès (bien qu’il soit souvent confondu avec eux), qui est simplement le nombre total de décès qui surviennent pendant une période spécifique divisé par le nombre de la population totale à peu près au même moment. Actuellement, nous nous intéressons davantage au CFR parce que nous voyons le nombre de cas augmenter et nous voulons savoir combien de ces cas diagnostiqués entraîneront la mort des patients. Le CFR est actuellement de 10,51, soit 9,5% en Italie, 4,33 % en France, 1,3 % en Corée du Sud et 0,4 % en Allemagne, selon les dernières données recueillies par le Worldometer. Qu’est-ce qui explique ces immenses différences ?

Les cas à l’origine du taux de létalité

Supposons que tous les pays soient également capables de compter le numérateur du CFR, les décès dus à COVID-19, et qu’ils les rapportent avec précision ; une hypothèse qui est tolérable si nous nous concentrons sur les pays à haut revenu non autoritaires. Que devons-nous alors savoir sur le dénominateur, les cas confirmés ? L’âge et les conditions préexistantes des personnes infectées sont les facteurs les plus prédictifs de la mortalité due à la COVID-19. Le nombre d’affections préexistantes est en corrélation positive avec l’âge, aussi, pour simplifier, ne considérons que l’âge des cas confirmés. Il est clair que, l’âge étant un facteur prédictif du décès par COVID-19, la comparaison des taux de létalité entre les pays n’a de sens que si les cas sous-jacents de coronavirus ont approximativement le même âge d’un pays à l’autre.

Que savons-nous de l’âge des personnes qui ont été infectées par le coronavirus ? Cette information n’est pas facile à trouver, mais elle est apparue ces derniers jours dans les rapports et les journaux des différents pays. Les diagrammes et les chiffres présentés ci-dessous sont basés sur les statistiques rapportées par l’agence de presse coréenne news1 (capture d’écran) et le quotidien italien Corriere della Sera.

En regroupant l’âge par intervalles de dix ans et en comparant les pourcentages de cas qui entrent dans chaque groupe d’âge, on constate une différence frappante entre la Corée du Sud (barres rouges) et l’Italie (barres vertes) : Récemment, 3 % de tous les cas confirmés en Corée du Sud avaient au moins 80 ans. À peu près au même moment, 19,1 % de tous les cas confirmés en Italie avaient au moins 80 ans.

Cette énorme différence s’est produite alors que les nombres absolus de cas confirmés étaient globalement similaires dans les deux pays (8 036 en Italie contre 7 134 en Corée du Sud). Par conséquent, le système de santé et d’hospitalisation italien a dû prendre en charge un nombre beaucoup plus élevé de patients âgés infectés que le système sud-coréen – des patients qui ont besoin de soins plus intensifs et qui sont simultanément plus susceptibles de décéder.

Une implication claire est que le CFR italien n’est pas comparable au CFR coréen – les personnes infectées par le coronavirus qui entrent dans la CFR italienne sont beaucoup plus âgées que celles qui entrent dans la CFR coréenne, et comme les personnes âgées sont beaucoup plus susceptibles de mourir de la COVID-19, elles poussent le CFR italien vers le haut. Une autre implication est que l’explication des différentes CFR avec les différences dans les systèmes de soins de santé et hospitaliers entre l’Italie et la Corée du Sud pourrait être prématurée – dans la crise actuelle du coronavirus, les hôpitaux et les unités de soins intensifs de Corée du Sud n’ont jamais été testés dans la mesure où ceux de l’Italie le sont actuellement.

Quel CFR est inhabituel – celui de l’Italie ou celui de la Corée du Sud ?

La question qui suit est évidente : Pourquoi ces répartitions par âge sont-elles si différentes dans les deux pays ? De nombreuses personnes ont déjà souligné que l’Italie a une population plus âgée que la Corée du Sud. Le CFR italien plus élevé pourrait donc refléter une plus grande probabilité qu’une personne âgée soit infectée par le coronavirus, simplement parce qu’il y a plus de personnes âgées dans la population italienne. Nous pouvons facilement vérifier la plausibilité de cet argument en comparant la structure d’âge des cas de coronavirus avec la structure d’âge de la population totale des deux pays. Les données sur la population proviennent du World Population Prospect 2019 des Nations Unies.

En Corée du Sud, la structure d’âge des cas de coronavirus est remarquablement similaire à la structure d’âge de la population, en particulier pour les groupes d’âge les plus âgés. Les 20-29 ans sont encore largement surreprésentés parmi les cas confirmés par rapport à leur part dans la population, mais leur surplus est compensé par la sous-représentation des cas chez les 0-9 ans et les 10-19 ans. Ces trois groupes d’âge les plus jeunes courent un très faible risque de mourir de la COVID-19. Le CFR sud-coréen n’est donc pas déprimée ou exagérée par une sous- ou une surreprésentation des Coréens plus âgés parmi les cas confirmés.

Il n’en va pas de même pour l’Italie : La part des cas confirmés chez les 70-79 ans dépasse de plus d’un facteur sur deux la part de la population de cette tranche d’âge. Parmi les personnes âgées de 80 ans et plus, la part des cas est presque trois fois plus élevée que la part de la population. En revanche, les jeunes et donc les personnes à faible risque de mortalité sont visiblement sous-représentés parmi les cas confirmés.

La question se pose donc de savoir pourquoi la répartition par âge des cas est si différente en Italie par rapport à la Corée du Sud. Il a également été souligné que les procédures de dépistage du coronavirus dans les pays sont très différentes – l’Italie teste principalement les personnes présentant des symptômes d’une infection au coronavirus, tandis que la Corée du Sud teste pratiquement tout le monde depuis que l’épidémie est apparue. En conséquence, la Corée du Sud a détecté plus de cas de coronavirus asymptomatiques mais positifs que l’Italie, en particulier chez les jeunes.

Une raison complémentaire est que l’épidémie coréenne a eu lieu principalement parmi les adeptes de la secte Shincheonji dans la ville de Daegu et ses environs. Il est possible que de nombreux adeptes de ce mouvement soient relativement jeunes, ce qui explique le pic inhabituel de cas chez les 20-29 ans une fois que les tests se sont intensifiés dans ce groupe. Cela pourrait également avoir empêché le virus de se propager largement parmi les personnes âgées coréennes jusqu’à présent. En ce qui concerne l’Italie, nous ne savons pas qui a propagé le virus parmi la population âgée du Nord – mais le nombre étonnamment élevé de touristes chez qui le coronavirus a été diagnostiqué au retour de voyages dans le Nord de l’Italie suggère que la propagation inaperçue et asymptomatique du virus s’y déroule probablement depuis un certain temps, s’accumulant jusqu’à ravager les personnes âgées.

En fin de compte, le coronavirus a frappé l’Italie et la Corée du Sud de manière très différente en termes d’âge à peu près au même moment et au même niveau de l’épidémie – du moins le niveau que nous avons remarqué en termes de cas confirmés – causant ainsi un nombre beaucoup plus élevé de décès en Italie. Cela implique que le simple fait de retracer le nombre de cas de coronavirus confirmés par pays au fil du temps, comme le font actuellement de nombreux graphiques et sites web, ne dit pas tout. Le nombre brut de cas est un assez mauvais prédicteur des décès par le COVID-19, du moins à court terme. Si le virus se propage principalement parmi les jeunes, comme cela semble avoir été le cas en Corée du Sud, il n’y a pas de risque immédiat d’effondrement des hôpitaux. En revanche, s’il se répand dans la population âgée, comme en Italie, l’effondrement est imminent ; et ce pourrait être une question de jours. Le moment (et non l’éventualité) où cela se produira est un autre facteur difficile à prévoir, car certains efforts sont en cours.

Au-delà de l’Italie et de la Corée du Sud

De ces deux cas plutôt opposés de l’Italie et de la Corée du Sud, que peut-on apprendre pour les autres pays ? Des agrégats d’âge pour un sous-échantillon de cas de coronavirus confirmés en Allemagne ont été publiés par l’Institut Robert Koch, qui est une agence du gouvernement fédéral allemand responsable du contrôle et de la prévention des maladies. Supposons que le sous-échantillon soit représentatif. Les agrégats d’âge ne sont pas les mêmes que dans les données italiennes et coréennes, mais les cas peuvent toujours être attribués à deux groupes : ceux de moins de 60 ans et ceux de 60 ans ou plus.

En se basant sur cette comparaison, l’Allemagne a même été un peu plus « chanceuse » que la Corée du Sud pour l’instant, car le coronavirus s’est apparemment répandu dans la jeune population allemande. Cette constatation pourrait se refléter dans le CFR allemand actuellement très faible de 0,4 %. La concentration des cas de coronavirus parmi sa population jeune aurait pu donner à l’Allemagne un peu plus de temps pour se préparer au moment où le nombre de personnes infectées augmentera parmi ses aînés. Nous devons garder à l’esprit que 29% de la population allemande a au moins 60 ans, selon l’Office fédéral des statistiques.

L’Agence nationale de la santé française a également publié des agrégats d’âge des cas confirmés, mais ces agrégats ne sont pas compatibles avec ceux des autres pays. Si l’on considère uniquement les données françaises, on constate que la France représente un scénario qui se situe quelque part entre celui de la Corée et celui de l’Italie, puisque près de 30 % des cas français confirmés ont au moins 65 ans.

Là encore, cette tendance pourrait se refléter dans le CFR français actuel de 4,33%, qui 10 fois  plus élevé que celui de l’Allemagne, mais seulement 2,5 fois plus élevé que celui de la Corée. En termes absolus, la France a déjà eu presque autant de décès que la Corée du Sud à cause de COVID-19, et nous ne devrions pas nous attendre à ce que le nombre de décès français se stabilise bientôt. Il s’agit encore de très peu de points de données et malheureusement, la disponibilité des informations sur l’âge des cas confirmés diminuera probablement à mesure que le nombre de cas augmentera et la situation pourrait s’aggraver dans un plus grand nombre de pays.

La Corée du Sud fournit une estimation utile du CRF – mais aucune garantie

Les statistiques coréennes peuvent nous apprendre quelque chose de plus qui pourrait être très utile. Nous avons vu plus haut que la répartition par âge des cas confirmés correspond assez étroitement à la répartition par âge de la population globale en Corée du Sud si l’on regroupe toutes les personnes de moins de 30 ans dans un groupe où presque personne ne meurt de la COVID-19. Au moment de la déclaration, 120 des 9 037 personnes infectées par le coronavirus confirmé étaient décédées, ce qui implique un taux de mortalité global de 2,4 %. Depuis lors, le CFR coréen a grimpé. Par conséquent, 2 % semble être une estimation raisonnable du taux de létalité dans un pays à revenu élevé ( !) en l’absence de toute défaillance majeure du système hospitalier et de soins ( !). Cette estimation de 2 % du CFR est proche de ce que le Dr Jeremy Faust a suggéré sur la base de l’affaire du navire de croisière Diamond Princess.

Il est clair que l’une des pires conclusions que l’on puisse en tirer est que les différents taux de létalité entre les pays finiront par se stabiliser à 2% tout seuls. Ce ne sera pas le cas. En raison de l’engorgement du système hospitalier dans le nord de l’Italie, nous avons déjà une surmortalité qui ne peut être éliminée. L’Allemagne, avec sa faible proportion de personnes infectées par le coronavirus à un âge plus avancé, a peut-être gagné un temps précieux, mais ce n’est qu’un décalage, ce n’est pas une entrave à la propagation du coronavirus chez les personnes âgées dans un avenir proche. Les taux de mortalité relativement élevés et en rapide augmentation en France et surtout en Espagne suggèrent que le virus a déjà infecté un grand nombre de citoyens âgés et vulnérables dans ces pays. En ce qui concerne les États-Unis, nous sommes encore complètement dans l’ignorance. Tout ce qui est dit sur la nécessité de la distanciation sociale et en particulier de la protection des personnes âgées reste toujours aussi vrai.

Via Medium

 

 

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