Dans une pandémie, la religion peut être à la fois un baume et un risque

Comme les scientifiques et les politiciens éprouvent des difficultés à trouver une solution contre le Covid-19, certains se tournent vers la foi. Certaines pratiques suscitent quelques inquiétudes, rapporte le New York Times.

BEYROUTH, Liban – Sur terre, l’épidémie de coronavirus a fait des ravages, réduisant les vies, les moyens de subsistance et la normalité. Une bénédiction nationale semblait s’imposer. C’est ainsi qu’un prêtre s’est envolé dans un petit avion, grondant au-dessus de la ville à une distance épidémiologiquement sûre des problèmes qui se posaient en dessous, brandissant un objet en or sacré depuis un cockpit.

Avant son vol au-dessus du Liban, un soldat à un poste de contrôle de l’aéroport a demandé au révérend Majdi Allawi s’il avait un masque et du désinfectant pour les mains.

« Jésus est ma protection », a répondu le père Allawi, qui appartient à l’Église catholique maronite. « Il est mon désinfectant. »

La religion est la solution de premier recours pour des milliards de personnes aux prises avec une pandémie pour laquelle les scientifiques, les présidents et le monde laïque semblent, jusqu’à présent, avoir peu de réponses. La peur du coronavirus a poussé les fidèles du monde entier à se rapprocher encore plus de la religion et des rituels, alors que le désinfectant et les dirigeants se font rares.

Mais ce qui est bon pour l’âme n’est pas toujours bon pour le corps.

Les croyants du monde entier se heurtent aux mises en garde des autorités de santé publique, selon lesquelles les rassemblements communautaires, pierre angulaire de tant de pratiques religieuses, doivent être limités pour lutter contre la propagation du virus. Dans certains cas, la ferveur religieuse a conduit les gens vers des remèdes qui n’ont aucun fondement scientifique ; dans d’autres, elle les a attirés vers des lieux ou des rites sacrés qui pourraient accroître le risque d’infection.

Au Myanmar, un éminent moine bouddhiste a annoncé qu’une dose d’un citron vert et de trois graines de palmier – ni plus, ni moins – conférerait une immunité. En Iran, quelques pèlerins ont été filmés en train de lécher des sanctuaires musulmans chiites pour éviter l’infection. Et au Texas, le prêcheur Kenneth Copeland a lié le télévangélisme avec la télémédecine, en se diffusant lui-même, une main tremblante tendue, alors qu’il prétendait pouvoir guérir les croyants à travers leurs écrans.

Les ancrages de la pratique religieuse ont pris un caractère de plus en plus urgent au moment où les autorités religieuses s’efforcent de les restreindre.

Un pharmacien égyptien, Ahmed Shaban, 31 ans, s’est rendu en Arabie Saoudite ce mois-ci pour faire un pèlerinage au lieu de naissance et à la tombe du prophète Mahomet. Des millions de musulmans affluent chaque année sur ces sites, dont beaucoup s’arrêtent pour embrasser la Kaaba, le cube noir et or de la Mecque qui est le sanctuaire le plus sacré de l’Islam.

Dans les moments difficiles, de peur ou de panique », a déclaré M. Shaban, « soit vous pensez « Comment Dieu peut-il nous faire ça », soit vous courez vers lui pour obtenir sa protection et ses conseils, pour que tout cela ait un sens ».

Le jour où la visite de M. Shaban était prévue, le gouvernement saoudien a suspendu indéfiniment tous les pèlerinages à La Mecque et à Médine. Ce mois-ci, la mosquée Al Aqsa à Jérusalem a été fermée pour la prière, ce qui a permis de faire table rase : Les trois sites les plus sacrés de l’Islam sont désormais interdits.

Avec de bonnes raisons, au moins d’un point de vue médical : Les épidémies de coronavirus ont été liées à une église sud-coréenne, à un rassemblement de 16 000 fidèles dans une mosquée en Malaisie et à une congrégation juive orthodoxe à New Rochelle, N.Y.

Mais l’éloignement social peut donner aux fidèles le sentiment d’être loin de Dieu. Comment recevoir le corps et le sang du Christ alors que la coupe de communion pourrait être un vecteur ? Comment ressentez-vous la chaleur de la prière communautaire, l’expérience qui attire les fidèles dans les lieux de culte du monde entier, dans la lumière bleue et froide d’un service en direct ?

Les conseils spirituels des autorités religieuses ont cherché à réorienter les énergies des croyants vers l’intérieur.

Le rabbin David Lau, le grand rabbin ashkénaze en Israël, a appelé les Juifs à dire 100 bénédictions par jour, comme l’a fait le roi David lorsqu’il a été confronté à un fléau. Le grand rabbin séfarade, Yitzhak Yosef, a exhorté les Juifs à « demander au Tout-Puissant d’arrêter l’épidémie et de quitter son trône de jugement pour s’asseoir à la place sur le trône de la miséricorde ».

Le patriarche copte d’Egypte, le pape Tawadros II, a déclaré que la pandémie était un appel à la repentance. « S’il y a des différences entre les gens », a-t-il dit dans un sermon, « c’est le moment de la réconciliation ».

Dans un monde où tant de routines ont été effacées, ce sont les rites eux-mêmes que beaucoup chérissent.

« Je prends des précautions dans ma vie en général contre le virus, mais la communion est le corps et le sang de Dieu », a déclaré Monica Medhat, 26 ans, cadre dans une brasserie égyptienne et chrétienne copte. « Il ne peut pas être infecté par quoi que ce soit. »

Les temps ont plutôt renforcé sa foi.

« Je crois que tout le monde meurt quand il est destiné à mourir », a-t-elle déclaré. « Peu importe que ce soit à cause d’un virus ou d’un accident de voiture. Que Dieu nous aide tous ».

Il se peut que des personnes aient déjà propagé le virus à leur insu au nom de la piété.

Malgré les récentes interdictions de New York sur les grands rassemblements, plusieurs grands mariages ont eu lieu dans les communautés juives hassidiques de Brooklyn, qui ont signalé un pic de cas confirmés ces derniers jours.

L’Iran abrite à la fois l’une des pires épidémies au monde et des dizaines de grands sanctuaires musulmans chiites, qui sont restés ouverts aux foules pendant des semaines alors même que le coronavirus laissait le pays en état de choc.

Lorsque le gouvernement a finalement tenu compte des appels des responsables de la santé et a fermé deux sanctuaires populaires dans les villes de Mashhad et de Qum lundi, des foules de fidèles se sont déplacées, les médias d’État iraniens ont rapporté en criant : « Le président a sacrément tort de faire cela !

L’Inde a jusqu’à présent refusé d’annuler un festival annuel qui commence le mercredi en l’honneur du dieu Ram, également connu sous le nom de Rama. En temps normal, il attire jusqu’à un million de personnes à Ayodha, que certains croient être le lieu de naissance de Ram, dans l’État de l’Uttar Pradesh, au nord du pays.

L’État a demandé à ses fidèles de faire la fête chez eux cette année. Les organisateurs poursuivent cependant leurs efforts.

« Les gens ont l’occasion d’avoir un aperçu de Lord Rama », a déclaré Vinod Bansal, porte-parole national du groupe Vishva Hindu Parishad. « Il n’est pas approprié de les priver de cette opportunité. »

De nombreuses religions s’adaptent à la nouvelle réalité.

Les lieux de culte sont fermés ou vides. De l’eau bénite est aspergée à partir de bouteilles individuelles au lieu d’une fontaine. La prière du vendredi a été annulée dans tout le Moyen-Orient. Les muezzins de Cisjordanie et du Koweït supplient les fidèles d’éviter la mosquée et de prier plutôt chez eux.

Ce sera la quatrième semaine sans messe en Italie. Mais dans la ville sicilienne de Palerme, le sanctuaire de montagne de Sainte Rosalie, qui aurait sauvé Palerme d’une peste en 1625, reste ouvert.

En vertu des restrictions gouvernementales actuelles, les Italiens ne sont pas censés quitter leur domicile, sauf en cas d’urgence. Mais le révérend Gaetano Ceravolo, le gardien en chef du sanctuaire, a déclaré qu’une quarantaine de pèlerins s’étaient néanmoins rendus au sanctuaire dimanche dernier, priant brièvement et loin les uns des autres. 

« Pour nous, c’est une amie, un point de référence », a déclaré Francesco Tramuto, membre du groupe qui transporte chaque année le reliquaire du saint à Palerme depuis trois siècles. « D’autres peuvent être dévoués à la Vierge Marie, mais pour Palerme, elle est l’experte en matière de pestes ».

En Israël, les trois principales confessions abrahamiques ont cherché à accueillir les fidèles sans les mettre en danger.

La place du Mur occidental a été subdivisée en zones de prière plus petites pour décourager les grands groupes, et les synagogues ont tenu des services avec des quorums plus petits et ont dit aux personnes à haut risque de rester chez elles. Les églises de Cisjordanie ont été fermées. Sur le Mont du Temple à Jérusalem, connu par les musulmans sous le nom de Noble Sanctuaire, les musulmans n’étaient autorisés à prier qu’à l’extérieur.

Internet offrait un moyen stérile de pratiquer le culte depuis chez soi. La messe du pape est retransmise en direct. Tout comme un rite de brûlage pour dissiper le virus au temple bouddhiste Kinpusen-ji au Japon. Pour la première fois, les églises sud-coréennes ont proposé des services exclusivement sur YouTube.

Au grand désarroi des chefs religieux de Corée du Sud, dont les congrégations se sont réunies pendant l’occupation japonaise et la guerre, les services religieux ont fait l’objet d’une attention inhabituelle. La majorité des 8 800 cas de Corée du Sud ont été attribués à une grande église non conventionnelle de la ville de Daegu, dans le sud-est du pays.

« Je suis si triste qu’un lieu de prière et de réconfort soit devenu un lieu de peur », a déclaré Kim Jeong-ja, 58 ans, qui fréquente une église à Séoul. « Je me demande combien de temps cela va durer. Prier en ligne en regardant YouTube, ce n’est pas comme aller à l’église le dimanche ».

Dans l’angoisse du coronavirus, il était peut-être inévitable que certains interprètent la pandémie comme une missive divine. Ce qu’elle disait était moins clair.

Certains musulmans égyptiens ont exprimé sur les médias sociaux la certitude que Dieu frappait les pays non musulmans en leur donnant le virus, ignorant apparemment que l’Egypte a enregistré près de 200 cas et pourrait en avoir beaucoup plus non comptés. Certains islamistes, en particulier les partisans de l’organisation interdite des Frères musulmans, ont considéré cette épidémie comme une punition pour le soutien de l’opinion publique égyptienne à la prise de pouvoir militaire qui a porté le leader autoritaire du pays, le président Abdel Fattah el-Sisi, au pouvoir en 2013.

Certains ont cherché des remèdes terrestres inspirés par des puissances supérieures.

La semaine dernière, une vidéo de militants hindous en Inde buvant de l’urine de vache pour lutter contre le coronavirus a été diffusée.

À l’hôpital gouvernemental libanais où sont soignés les patients infectés, une femme récemment arrivée porte un mélange d’eau bénite et de terre déterrée du mausolée de Saint Charbel, qui est vénéré parmi les chrétiens libanais. Certains chrétiens auraient bu des solutions similaires par précaution.

Les administrateurs de l’hôpital ont testé la terre et, estimant qu’elle ne risquait pas de causer de dommages, ont consenti à la garder pour les patients qui pourraient la trouver réconfortante. Qui devaient-ils juger ? a déclaré un responsable de l’hôpital.

Il était grand temps, en tout cas, de faire un miracle.

Hwaida Saad de Beyrouth, Declan Walsh et Nada Rashwan du Caire, David M. Halbfinger de Jérusalem, Mohammed Najib de Ramallah, Cisjordanie, Elisabetta Povoledo de Rome, Choe Sang-Hun de Séoul, Hannah Beech de Singapour et Motoko Rich de Tokyo ont contribué à la rédaction du rapport, New York Times.

 

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