Comment le sang des survivants du coronavirus pourrait sauver des vies

Les chercheurs de New York espèrent que le plasma riche en anticorps pourra empêcher les gens de se rendre aux soins intensifs.

Les hôpitaux de New York se préparent à utiliser le sang de personnes ayant récupéré de la COVID-19 comme antidote possible à la maladie. Les chercheurs espèrent que l’approche centenaire consistant à perfuser aux patients le sang chargé d’anticorps de ceux qui ont survécu à une infection aidera la métropole – aujourd’hui l’épicentre américain de l’épidémie – à éviter le sort de l’Italie, où les unités de soins intensifs (USI) sont tellement encombrées que les médecins ont refusé des patients qui ont besoin de respirateurs pour respirer.

Ces efforts font suite à des études menées en Chine qui ont tenté la mesure avec du plasma – la fraction du sang qui contient des anticorps, mais pas de globules rouges – de personnes qui s’étaient remises du COVID-19. Mais ces études n’ont donné que des résultats préliminaires jusqu’à présent. L’approche convalescence-plasma a également connu un succès modeste lors des précédentes épidémies de syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) et d’Ebola – mais les chercheurs américains espèrent augmenter la valeur du traitement en sélectionnant le sang des donneurs qui est chargé d’anticorps et en le donnant aux patients qui sont les plus susceptibles d’en bénéficier.

L’un des principaux avantages du plasma de convalescence est qu’il est disponible immédiatement, alors que les médicaments et les vaccins mettent des mois, voire des années, à se développer. L’injection de sang de cette manière semble relativement sûre, à condition qu’il soit soumis à un dépistage de virus et d’autres agents infectieux. Les scientifiques qui ont mené la charge pour utiliser le plasma veulent le déployer maintenant comme une mesure provisoire, pour garder les infections graves à distance et les hôpitaux à flot alors qu’un tsunami de cas vient s’écraser sur leur chemin.

« Chaque patient que nous pouvons maintenir hors de l’unité de soins intensifs est une énorme victoire logistique car il y a des embouteillages dans les hôpitaux« , déclare Michael Joyner, anesthésiste et physiologiste à la clinique Mayo de Rochester, dans le Minnesota. « Nous devons embarquer cela dès que possible, et prier pour qu’une surcharge ne submerge pas des endroits comme New York et la côte ouest ».

Le 23 mars, le gouverneur de New York Andrew Cuomo a annoncé le plan d’utilisation de plasma de convalescence pour aider à la réponse dans l’état, qui compte plus de 25 000 infections, avec 210 décès. « Nous pensons que ce plan est prometteur », a-t-il déclaré. Grâce aux efforts des chercheurs, la Food and Drug Administration (FDA) américaine a annoncé aujourd’hui qu’elle autorisera l’utilisation d’urgence de plasma pour les patients qui en ont besoin. Dès la semaine prochaine, au moins deux hôpitaux de New York – Mount Sinai et Albert Einstein College of Medicine – espèrent commencer à utiliser du plasma de survivants de coronavirus pour traiter les personnes atteintes de la maladie, déclare M. Joyner.

Après ce premier déploiement, les chercheurs espèrent que l’utilisation sera étendue aux personnes présentant un risque élevé de développer le COVID-19, comme les infirmières et les médecins. Pour eux, cela pourrait prévenir la maladie afin qu’ils puissent rester dans le personnel hospitalier, qui ne peut pas se permettre d’être épuisé.

Et les hôpitaux universitaires des États-Unis prévoient maintenant de lancer un essai clinique contrôlé par placebo afin de recueillir des preuves concrètes de l’efficacité du traitement. Le monde entier sera attentif car, contrairement aux médicaments, le sang des survivants est relativement bon marché et disponible dans tous les pays durement touchés par une épidémie.

Les scientifiques se réunissent

Arturo Casadevall, immunologiste à l’université Johns Hopkins de Baltimore, dans le Maryland, se bat depuis fin janvier pour utiliser le sang comme traitement COVID-19, car la maladie s’est étendue à d’autres pays et aucune thérapie infaillible n’était en vue. Les scientifiques qualifient cette mesure de « thérapie passive par anticorps« , car une personne reçoit des anticorps externes, plutôt que de générer elle-même une réponse immunitaire, comme ce serait le cas après une vaccination.

Cette approche remonte aux années 1890. L’une des plus grandes études de cas s’est déroulée pendant la pandémie de grippe H1N1 de 1918. Plus de 1 700 patients ont reçu du sérum sanguin de survivants, mais il est difficile de tirer des conclusions d’études qui n’ont pas été conçues pour répondre aux normes actuelles.

Lors de l’épidémie de SRAS en 2002-2003, un essai de sérum de convalescence réalisé à Hong Kong auprès de 80 personnes a montré que les personnes traitées dans les deux semaines suivant l’apparition des symptômes avaient plus de chances de sortir de l’hôpital que celles qui n’avaient pas été traitées. Et le sang des survivants a été testé dans au moins deux foyers du virus Ebola en Afrique, avec un certain succès. Les perfusions ont semblé aider la plupart des patients dans une étude de 1995 en République démocratique du Congo, mais l’étude était de petite taille et non contrôlée par placebo. Un essai réalisé en Guinée en 2015 n’a pas été concluant, mais il n’a pas permis de détecter des niveaux élevés d’anticorps dans le plasma. Casadevall suggère que l’approche aurait pu montrer une plus grande efficacité si les chercheurs avaient recruté uniquement des participants qui étaient à un stade précoce de la maladie mortelle, et qui avaient donc plus de chances de bénéficier du traitement.

Casadevall a obtenu le soutien de son idée dans un éditorial du Wall Street Journal, publié le 27 février, qui préconisait l’utilisation de sérum de convalescence car les médicaments et les vaccins mettent tant de temps à se développer. « Je savais que si je pouvais faire passer cela dans un journal, les gens réagiraient, alors que si je le faisais passer dans une revue scientifique, je n’aurais peut-être pas la même réaction », dit-il.

Il a envoyé son article à des dizaines de collègues de différentes disciplines, et beaucoup se sont joints à sa quête avec enthousiasme. Joyner en était un. Une centaine de chercheurs de divers instituts se sont organisés en différentes voies. Les virologistes se sont mis à la recherche de tests permettant d’évaluer si le sang d’une personne contient des anticorps de coronavirus. Les spécialistes des essais cliniques réfléchissaient à la manière d’identifier et d’inscrire les candidats au traitement. Les statisticiens ont créé des dépôts de données. Et, pour obtenir l’autorisation réglementaire, le groupe a partagé les documents nécessaires aux comités d’éthique institutionnels et à la FDA.

Des signes alléchants

Leurs efforts ont porté leurs fruits. La classification actuelle du plasma de convalescence par la FDA comme « nouveau médicament expérimental » contre le coronavirus permet aux scientifiques de soumettre des propositions pour le tester dans des essais cliniques, et aux médecins de l’utiliser avec compassion pour traiter des patients atteints d’infections COVID-19 graves ou potentiellement mortelles, même s’il n’est pas encore approuvé.

« Cela nous permet de démarrer », déclare Joyner. Les médecins peuvent maintenant décider s’ils veulent offrir la thérapie à des personnes atteintes d’une maladie très avancée ou à celles qui semblent s’y diriger – comme le recommandent M. Joyner et d’autres chercheurs. Les hôpitaux, dit-il, déposeront des rapports de cas afin que la FDA puisse déterminer les approches les plus efficaces.

Les chercheurs ont également soumis à la FDA trois protocoles d’essais contrôlés par placebo pour tester le plasma. Ils espèrent que ces essais auront lieu dans des hôpitaux affiliés à Johns Hopkins, à la Mayo Clinic et à l’université de Washington à St Louis, ainsi que dans d’autres universités qui souhaitent y participer.

Orientations futures

Les tests américains sur le plasma de convalescence ne sont pas les premiers. Depuis début février, des chercheurs en Chine – où le coronavirus est apparu à la fin de l’année dernière – ont lancé plusieurs études utilisant le plasma. Les chercheurs n’ont pas encore rendu compte de l’état d’avancement et des résultats de ces études. Mais Liang Yu, spécialiste des maladies infectieuses à la faculté de médecine de l’université de Zhejiang en Chine, a déclaré à  Nature que dans une étude préliminaire, les médecins ont traité 13 personnes gravement malades avec le COVID-19 avec du plasma de convalescence. En quelques jours, il a déclaré que le virus ne semblait plus circuler chez les patients, ce qui indique que les anticorps l’avaient combattu. Mais il dit que leur état a continué à se détériorer, ce qui suggère que la maladie était peut-être trop avancée pour que cette thérapie soit efficace. La plupart étaient malades depuis plus de deux semaines.

Dans l’un des trois essais américains proposés, Liise-anne Pirofski, spécialiste des maladies infectieuses à l’Albert Einstein College of Medicine, déclare que les chercheurs prévoient de perfuser les patients à un stade précoce de la maladie et de voir à quelle fréquence ils passent aux soins intensifs.
Un autre essai porterait sur les cas graves.
Le troisième essai explorerait l’utilisation du plasma comme mesure préventive pour les personnes en contact étroit avec les personnes dont la maladie est confirmée par le COVID-19, et évaluerait la fréquence à laquelle ces personnes tombent malades après une perfusion par rapport à d’autres qui ont été exposées de la même manière mais non traitées. Ces résultats sont mesurables en un mois, dit-elle. « Les données d’efficacité pourraient être obtenues très, très rapidement ».

Même s’il fonctionne suffisamment bien, le sérum de convalescence pourrait être remplacé par des thérapies modernes plus tard dans l’année. Des groupes de recherche et des entreprises de biotechnologie identifient actuellement des anticorps contre le coronavirus, et prévoient de les développer pour en faire des formules pharmaceutiques précises. « La cavalerie biotechnologique va se charger d’isoler les anticorps, de les tester et de les transformer en médicaments et en vaccins, mais cela prend du temps », déclare Joyner.

D’une certaine manière, Pirofski se rappelle l’urgence qu’elle a ressentie en tant que jeune médecin au début de l’épidémie de VIH au début des années 1980. « J’ai rencontré des internes en médecine la semaine dernière, et ils sont tellement effrayés par cette maladie, et ils n’ont pas assez d’équipement de protection, et ils tombent malades ou ont peur de tomber malade », dit-elle. Un outil pour les aider à les protéger maintenant serait le bienvenu.

Depuis qu’elle s’est impliquée dans la promotion du sang comme traitement, Mme Pirofski affirme qu’un autre aspect de la thérapie retient son attention : contrairement à un produit pharmaceutique acheté à des entreprises, ce traitement est créé par des personnes qui ont été infectées. Je reçois plusieurs courriels par jour de personnes qui disent : « J’ai survécu et maintenant je veux aider d’autres personnes », dit-elle. « Tous ces gens sont prêts à mettre leurs bottes et à se brosser les dents, et à venir nous aider à le faire ».

Via Nature

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