Pourquoi n’ont-ils pas conçu de masques N95 réutilisables ?

Le pays étant confronté à une pénurie d’équipements de protection et les travailleurs de la santé étant priés de conserver leurs masques dans des sacs en papier entre deux quarts de travail, pourquoi ne disposons-nous pas de masques pouvant être désinfectés en toute sécurité ?

L’une des tragédies de la crise du coronavirus est le manque de protection des travailleurs de la santé : En raison de la pénurie de masques N95 – des appareils respiratoires qui peuvent aider à filtrer les gouttelettes remplies de virus provenant de la toux ou des éternuements – les médecins et les infirmières aux États-Unis supplient le gouvernement de faire plus pour augmenter la production.

En Italie et en Chine, des milliers de médecins ont été infectés par le COVID-19 en partie parce qu’ils n’avaient pas de masque, de gants ou d’autres protections. Beaucoup sont morts.

Le stock national du gouvernement américain comprend 12 millions de masques N95 et 30 millions de masques chirurgicaux simples moins efficaces. Mais en cas de pandémie, le ministère de la santé et des services sociaux estime que jusqu’à 3,5 milliards pourraient être nécessaires en une seule année. Déjà, les hôpitaux et les cliniques rationnent les masques. Certains travailleurs de la santé, en désespoir de cause, utilisent des masques de bricolage, voire aucun. « C’est comme aller à la guerre avec un couteau à beurre », a déclaré un médecin à The Atlantic. Cela soulève une question : Pourquoi les masques N95 ne sont-ils pas conçus pour être réutilisés en toute sécurité ?

Le problème de la pénurie de masques s’est déjà posé, notamment lors de l’épidémie de SRAS, lorsque certaines régions ont manqué de respirateurs. Suite à cela, l’Académie nationale des sciences a déclaré que les centres de contrôle et de prévention des maladies devraient étudier si les masques pouvaient être décontaminés et réutilisés. « Les problèmes auxquels nous sommes confrontés aujourd’hui ne sont pas nouveaux, dans la mesure où il y avait au moins un petit groupe de personnes qui avaient reconnu que cela allait être un problème et que nous devrions être mieux préparés à l’avenir », a déclaré Ron Shaffer, un scientifique qui travaillait auparavant au CDC et qui a dirigé une équipe de recherche sur la possibilité de réutiliser les équipements de protection individuelle.

Le défi, bien sûr, est que si un masque est exposé à un virus comme le SRAS-CoV-2, sa réutilisation pourrait potentiellement propager le virus. Dans une série d’études, l’équipe de Shaffer a identifié des méthodes prometteuses pour éliminer les virus sur les masques N95, notamment en générant de la chaleur à la vapeur avec le masque dans un four à micro-ondes et en traitant le masque avec de la lumière ultraviolette. (D’autres méthodes, notamment l’utilisation d’eau de javel, ont tué le virus mais ont laissé une odeur désagréable et pourraient aussi potentiellement endommager le masque). « L’astuce est de créer une méthode de décontamination qui soit suffisamment rigoureuse pour tuer le virus mais suffisamment douce pour ne pas détruire le masque », dit-il. L’un des problèmes est que tous les masques ne se ressemblent pas ; les chercheurs ont constaté que certains étaient plus robustes que d’autres, et que certains se brisaient plus facilement. Des études plus récentes menées par d’autres chercheurs ont confirmé que lorsque les masques étaient désinfectés plusieurs fois aux UV, cela affectait la longévité de certains modèles.

Le processus de décontamination doit également être précis, et selon M. Shaffer, c’est l’une des raisons pour lesquelles les fabricants ont résisté à la fabrication de N95 réutilisables. « Nous avons contaminé les masques avec certaines souches de grippe et d’autres virus, et il est certain que vous pouviez tuer le virus et garder le respirateur intact, mais cela était entre des mains entraînées dans des conditions bien contrôlées », dit-il. Si l’on disait au public qu’il pouvait décontaminer les masques, par exemple, avec 30 secondes de vapeur dans un micro-ondes, certains pourraient décider que deux minutes tueraient davantage de germes et détruiraient ainsi le matériau du masque. « Vous avez fait fondre le masque, et ils ne le savent peut-être pas et ils peuvent essayer de le mettre. Maintenant, ils n’ont plus de protection. Il y a un faux sentiment de sécurité, et je pense que les entreprises avaient peur d’être poursuivies pour cela parce que quelqu’un avait utilisé leur produit d’une manière pour laquelle il n’était pas conçu ».

Même dans un hôpital disposant d’un équipement UV désinfectant adéquat, le simple fait de traiter les masques pendant une pandémie serait difficile. L’hôpital presbytérien de New York, par exemple, utiliserait 40 000 masques par jour, et pourrait en utiliser jusqu’à 70 000 lorsque le virus atteint son maximum dans la ville. Bien qu’un hôpital puisse avoir un laboratoire de microbiologie avec des équipements UV, « ils ne sont pas vraiment installés pour une sorte d’opération de routine, surtout avec la quantité de masques dont nous parlons », dit Shaffer. « C’est vraiment un problème logistique à régler. C’est un problème difficile à résoudre ».

En raison de la pénurie actuelle, certains hôpitaux adoptent désormais une approche différente de « réutilisation limitée » recommandée par le CDC en dernier recours, et stockent certains appareils respiratoires usagés dans des sacs en papier qui seront utilisés pour le prochain service. Mais ce n’est pas l’idéal. Certaines entreprises vendent déjà des « masques en élastomère », des appareils respiratoires réutilisables que les hôpitaux ont tendance à éviter, à la fois en raison de leur coût et parce qu’ils ressemblent davantage à des masques à gaz, ce qui peut rendre les patients plus anxieux. (Les scientifiques travaillent également sur des masques en tissu lavable).

Alors que les fabricants s’efforcent de fabriquer davantage de masques jetables – y compris des entreprises de vêtements comme Hanes qui ont été recrutées pour l’effort -, la préparation de la prochaine pandémie pourrait signifier de revoir l’idée des masques réutilisables. Le système de santé peut également mieux s’acquitter de sa tâche en gardant les masques à portée de main. « Le stockage a sa place, mais ce n’est pas la solution idéale », explique M. Shaffer. « Je pense que les masques réutilisables, comme l’élastomère, sont une solution pour certaines situations. Et je pense que les fabricants pourraient mieux travailler avec ce qui ressemble traditionnellement aux masques N95 et les aider à être un peu plus réutilisables ».

Via Fastcompany

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