L’assujettissement à un toponyme

Les Britanniques font preuve d’une politesse excessive et gâchent les noms de lieux dans leur pays et à l’étranger

Les grands voyageurs connaissent peut-être un peu les villes européennes que les Hongrois appellent Bécs, les Tchèques Kodaň, les Polonais Mediolan et les Lituaniens Kelnas, mais ils ne les connaissent probablement pas sous ces noms. Les noms locaux sont respectivement Wien, København, Milano et Köln, mais aucun de ces noms n’est normalement utilisé par les anglophones, qui disent plutôt Vienna, Copenhagen, Milan et Cologne (Vienne, Copenhague, Milan et Cologne en France).

Les lieux qui ont joué un rôle important dans l’histoire européenne tendent à avoir des noms différents dans les différentes langues européennes. Les francophones n’appellent pas la capitale de l’Angleterre Londres, mais Londres. Les Grecs l’appellent Londino, les Italiens Londra, et les Polonais Londyn ; en albanais, c’est Londer, en finnois Lontoo, en lituanien Londonas, et en gallois Llundain. Cette pléthore de noms nous dit que Londres a dû être une ville importante dans le contexte européen pendant de nombreux siècles. Les Européens voulaient et devaient parler de Londres ; ils en parlaient naturellement dans leur propre langue, et ils ont donc développé des noms pour la ville dans ces langues.

Le fait qu’un lieu possède une série d’exonymes – des noms différents dans d’autres langues – est un signe de célébrité et de distinction, et n’est pas un privilège accordé aux établissements plus modestes et moins connus. Si la plupart des Lituaniens n’ont jamais entendu parler du village de Little Snoring à Norfolk, ils n’auront pas de nom lituanien pour le désigner.

La tendance actuelle des Britanniques à ignorer certains de nos noms de lieux séculaires est donc déroutante. Il est de plus en plus courant de nos jours d’écrire Lyon plutôt que Lyons, et Marseille plutôt que Marseilles. On peut se demander pourquoi Ryanair vole à Basel plutôt qu’à Bâle (ou Basle)– on peut soupçonner que cela est tout simplement dû à l’ignorance de la compagnie aérienne de ce qu’est le nom anglais ou français de ce lieu. Et bien qu’EasyJet vole vers Naples et non Napoli, et vers Turin et non Turino, ils ont des vols vers Thessaloniki et non Salonique, probablement parce qu’ils ne savent pas non plus que c’est ainsi que la ville s’appelle en anglais. Il est vrai que l’ancienne capitale de la Macédoine égéenne s’appelle aujourd’hui Thessaloniki (Thessalonique) en grec. Mais c’était autrefois un centre très important de la culture juive séfarade, et le plus grand groupe linguistique de la ville avant la première guerre mondiale était composé de judéo-espagnol qui appelaient la ville Salonika. Cette ville était également un centre important de la culture slave du Sud : son nom dans les langues slaves du Sud est Solun, tandis que les turcophones – Kemal Atatürk y est né – l’appellent Salonik.

Le fait qu’un lieu possède une série d’exonymes – des noms différents dans d’autres langues – est un signe de distinction, un privilège qui n’est pas accordé aux établissements plus modestes ».

Les exonymes anglais sont en recul. Ils ont perdu depuis longtemps Callis (Calais), Leghorn (Ligorno) et Brunswick (Braunschweig). La grande capitale culturelle du sud de la Pologne est aujourd’hui au bord de l’extinction. Les journalistes et les compagnies aériennes britanniques ont commencé à appeler Cracovie (Cracow) « Krakow ». Cela reflète l’ignorance non seulement de l’exonyme anglais, mais aussi de l’endonyme polonais Cracovie, prononcé « crack-ooff ». Les écrivains francophones, germanophones, lusophones et hellénophones n’ont pas de tels problèmes avec leurs propres langues, écrivant volontiers Cracovie, Krakau, Cracóvia and Krakovía  à la place.

Mais les fluctuations dans l’utilisation des noms de lieux ne sont pas toujours dues à quelque chose d’aussi innocent que l’ignorance, comme le montre le cas de la ville indienne de Bombay, d’inspiration politique. Bombay n’a pas « changé de nom » pour devenir Mumbai, comme on le dit souvent. Mumbai était déjà depuis plusieurs siècles le nom de la ville dans la langue locale, le marathi. L’anglais est l’une des langues officielles de l’Inde – c’est la principale langue de l’intra-communication régionale. Pourtant, le gouvernement indien a changé le nom officiel en anglais en 1995 sous la pression des nationalistes marathi. Ils pensaient que le nom Bombay était un héritage de l’oppression coloniale britannique, même si le nom en hindi est Bambai. Aujourd’hui, de nombreux Indiens continuent à dire Bombay lorsqu’ils parlent anglais. Calcutta aussi, qui est encore surtout connue des écrivains en allemand et en français par leurs exonymes respectifs Kalkutta et Calcutta, a toujours eu le nom de Kolkata en langue bengali. Ce nom est maintenant utilisé dans la presse britannique après un autre « changement de nom » officiel.

Le vrai problème ici est une politesse excessive, une réaction contre ce que Kaisa Rautio Helander, professeur de linguistique dans le nord de la Norvège, appelle « l‘asservissement toponymique« . Dans l’extrême nord de la Norvège, où la langue indigène est le sami et où les lieux locaux portent donc très naturellement des noms samis, tels que Guovdageaidnu (Kautokeino en norvégien et en finnois) et Girkonjárga (Kirkenes norvégiens), l’assujettissement séculaire de la culture sami par la culture norvégienne a conduit pendant de nombreuses décennies à l’invisibilité de ces noms. Même dans un pays très démocratique et soucieux des droits de l’homme, les noms des établissements en langue sami ont été lents à apparaître sur les panneaux de signalisation. Cette situation est maintenant en train d’être corrigée, ce qui renverse l’idéologie monolingue et monoculturelle antérieure.

La Grande-Bretagne a adopté la même approche pour les noms de lieux gallois. Ils se sont habitués à voir des panneaux routiers indiquant Caerdydd/Cardiff, Cas-gwent/Chepstow, Abertawe/Swansea. Les régions écossaises de langue gaélique ont également des panneaux bilingues tels que An t-Òban/Oban, Inbhir Nis/Inverness et Steòrnabhagh/Stornoway.

Mais il ne s’ensuit pas du tout que les anglophones doivent abandonner leurs exonymes établis de longue date pour les centres urbains étrangers importants. Les anglophones ne disent ni n’écrivent Steòrnabhagh à la place de Stornoway. De même, les Anglais n’ont pas à cesser d’utiliser le nom anglais de Bâle (prononcé « Bahl ») pour montrer le respect pour cette belle ville suisse. Au contraire, l’exonyme reconnaît l’importance historique à long terme et la renommée internationale de la ville connue en allemand sous le nom de Bâle. Les Suisses francophones et italophones font de même lorsqu’ils appellent la ville Bâle et Basilea. Aucun Suisse ne songerait non plus à modifier la description de la grande ville de Suisse occidentale appelée Genf (en allemand) Ginevra (en italien), Genevra (romanche) et Genève (français).

Tout comme nous reconnaissons l’importance de cette ville lorsque nous l’appelons Geneva, et Venezia, Warszawa, Sevilla, and Athína en utilisant Venise, Varsovie, Séville et Athènes, nous devrions signaler l’importance de Cracovie en l’appelant Cracow, et de Salonique en utilisant le nom de Thessaloniki. Il serait triste que des politesses mal placées réduisent les grandes villes métropolitaines d’Europe au statut de petits villages anglais à l’endonyme unique. Quelle condescendance est-ce là ?

Via Standpoint

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