L’ère de la dispersion

Au moment où nous écrivons ces lignes, les effets à long terme de la pandémie de coronavirus restent incertains. Mais une des conséquences possibles est une accélération de la fin de l’ère des mégalopoles. À sa place, nous pouvons maintenant assister aux contours d’une nouvelle et nécessaire dispersion de la population, non seulement dans les grands espaces d’Amérique du Nord et d’Australie, mais aussi dans les mégalopoles du monde en développement. Cette dispersion est due en grande partie aux prix élevés des logements et au désordre social croissant dans nos villes principales, ainsi qu’à l’essor constant du commerce en ligne et du travail à distance, qui sont aujourd’hui les moyens de « déplacement domicile-travail » qui connaissent la plus forte croissance aux États-Unis.

Les pandémies se développent naturellement dans les grandes villes multiculturelles, où les gens vivent « côte à côte » et où les voyages à destination et en provenance d’autres pays sont une réalité du tourisme et du commerce international. La progression rapide du taux d’infection en Europe est, dans une certaine mesure, le résultat de la faiblesse des contrôles aux frontières, l‘une des plus grandes réussites de l’UE. Sur l’ensemble du continent, les villes sont devenues les principaux centres d’infection. La moitié des cas de COVID-19 en Espagne, par exemple, sont survenus à Madrid, tandis que la région de Milan, avec sa population et son économie cosmopolite, représente la moitié des cas en Italie et près des trois cinquièmes des décès.

Aux États-Unis, les cas et les décès connus sont très majoritairement concentrés dans la région de Seattle, Los Angeles, San Francisco, Boston et New York. Gotham, avec six pour cent de la population américaine, représente aujourd’hui à elle seule près de la moitié des 18 000 cas recensés dans le pays. Même le New York Times, qui ne cesse d’encourager les gens à s’entasser dans de petits espaces, reconnaît maintenant que les fortes densités de la ville sont responsables de son taux d’infection beaucoup plus élevé que celui des zones relativement denses mais beaucoup plus dispersées comme Los Angeles, qui est tout aussi diversifiée et mondiale mais qui est encore constituée en grande partie de maisons individuelles.

Dans des endroits comme New York, les systèmes de transport en commun surchargés restent essentiels pour de nombreux banlieusards, tandis que les habitants des banlieues, des zones exurbaines et des petites villes se déplacent dans le sanctuaire de leurs voitures privées. Ces tendances peuvent être observées dans un nouveau rapport du groupe de réflexion américain Heartland Forward (dont je suis membre), qui montre que l’impact a été relativement faible en dehors de quelques grands centres urbains sur les côtes. Les zones rurales du monde entier ont été largement épargnées, du moins pour l’instant. Selon les professionnels de la santé, l’arrière-pays nord-américain bénéficie d’un moindre encombrement et de contacts humains indésirables.

Vivre en dispersion ne vous sauvera peut-être pas de la contagion, mais être loin des gens, se déplacer en voiture et avoir des voisins que vous connaissez, a ses avantages dans des moments comme celui-ci. Même les citadins ont compris cela : tout comme leurs prédécesseurs de la Renaissance lors des épidémies de typhus et de peste bubonique, les riches New-Yorkais d’aujourd’hui se retirent dans leurs maisons de campagne où ils se battent avec les habitants pour se procurer des produits de première nécessité.

Retour à l’âge des ténèbres ?

À l’époque classique, des pestes ont dévasté Athènes, Alexandrie, Constantinople et Rome. Parallèlement aux invasions barbares, elles ont réduit la population de la Ville éternelle de 1,2 million d’habitants à son apogée à 30 000 à peine au VIe siècle. En dehors de l’Europe, des pandémies ont dévasté des villes comme Le Caire, Canton et Harbin. Après la conquête du Nouveau Monde, la population indigène a subi des pertes massives du fait de son exposition aux maladies européennes comme la variole.

À la fin du Moyen Âge et à la Renaissance, lorsque les populations urbaines ont commencé à réapparaître, en particulier en Italie, les villes commerciales denses ont subi les pires épidémies. En revanche, comme l’a fait remarquer l’historien William McNeill, l’impact de la peste était bien moindre dans les zones rurales et reculées de Pologne ou d’autres régions d’Europe centrale. La peste urbaine a fait un retour pendant la révolution industrielle, lorsque les masses ont souffert de ce que Lewis Mumford a appelé la « pauvreté hygiénique« . Les grandes villes émergentes du Nouveau Monde n’étaient pas mieux loties. En raison de la pestilence et de l’insuffisance des soins de santé, le taux de mortalité infantile à New York a doublé entre 1810 et 1870.

Les villes d’Europe et d’Amérique s’étaient progressivement assainies vers la fin du XIXe siècle. Les réformateurs urbains, les « socialistes des égouts » et les gouvernements sociaux-démocrates de toute l’Europe ont amélioré les systèmes d’assainissement et d’approvisionnement en eau et ont agrandi les parcs. Tout aussi cruciales, les villes occidentales ont commencé à « désengorger » consciemment la population par l’introduction de tramways, de métros, de trains de voyageurs et, finalement, d’autoroutes. Les radicaux et les conservateurs ont salué l’idéal de la « cité-jardin » du visionnaire britannique Ebenezer Howard, qui cherchait à offrir à la majorité la possibilité de se réinstaller dans les arrière-pays plus hygiéniques.

Au cours du siècle qui a suivi, les promoteurs sont devenus experts dans la construction de villes – même sous les tropiques – mais il semble évident qu’ils n’ont pas été capables d’empêcher la résurgence des anciens problèmes d’hygiène. C’est particulièrement vrai en Chine, qui a connu une urbanisation extraordinairement rapide. Derrière le cadre impressionnant des villes chinoises de grande hauteur, de nombreux citadins, en particulier certains des 200 millions de travailleurs migrants, vivent dans des quartiers surpeuplés où l’assainissement et l’eau potable sont insuffisants.

Beaucoup de ces travailleurs, note l’auteur Li Sun, occupent des emplois dangereux, mais n’ont pas ou peu accès aux soins de santé. Même avant le COVID-19, les habitants des villes hautement industrialisées comme Wuhan avaient une espérance de vie plus courte que ceux des campagnes. Les conditions de saleté, et en particulier les « marchés humides » fréquents dans ces villes, ont été identifiés depuis plus d’une décennie comme étant les terrains de reproduction de maladies respiratoires telles que le MERS, la grippe porcine et l’épidémie de SRAS de 2003.

Plus récemment, même les villes occidentales autrefois propres développent passivement des moyens d’incubation de la peste. Les campements de sans-abri sont en augmentation dans toute l’Europe, mais le problème est plus aigu dans des villes américaines comme San Francisco, Los Angeles et Seattle. Ces campements informels attirent les rats et toutes sortes de maladies, dont certaines, comme le typhus, sont nettement médiévales et sans doute beaucoup plus dangereuses que COVID-19.

La mégapole en déclin

Autrefois considérée comme un grand idéal, la mégalopole perd de plus en plus de son attrait en tant que mode de vie. Les auteurs chinois de science-fiction – de plus en plus la dernière redondance de la pensée indépendante dans ce pays de plus en plus totalitaire – envisagent un avenir urbain qui est, pour la plupart, sordide et divisé par classe. Il existe déjà de profondes divisions entre les détenteurs de permis de séjour urbains, les hukou, et les personnes reléguées à un statut inférieur et non protégé. La nouvelle de Hao Jingfang, Pékin replié, par exemple, dépeint une mégalopole fortement divisée entre l’élite, les classes moyennes et une vaste sous-classe vivant principalement du recyclage des déchets générés par la ville.

Les responsables du Parti communiste ont fait part de leurs préoccupations quant à la manière dont ces divisions pourraient saper la stabilité sociale. Ils ont déjà essentiellement interdit les nouvelles migrations vers des villes telles que Pékin et Shanghai, et encouragent les migrants à se rendre dans l’intérieur du pays, moins peuplé, ou même à retourner dans les villages ruraux. Étant donné la nature dictatoriale du régime, il n’est pas choquant que la croissance se déplace déjà vers des « villes de second rang« , dont certaines à l’intérieur du pays. Dans une Inde beaucoup plus chaotique, le gouvernement Modi soutient également un déplacement en cours vers des villes plus petites, et même un effort de revitalisation des villages ruraux. Cela reflète une préoccupation croissante des chercheurs indiens, qui estiment que l’Inde brillante, concentrée dans les grands centres urbains, ressemble de plus en plus au monde orbital dépeint dans le film de science-fiction Elysium, hermétiquement fermé à la grande majorité de la population.

Même sans l’aide du gouvernement, et souvent face à l’opposition des urbanistes, la dispersion a continué à caractériser les villes occidentales. Ce schéma est bien établi dans toute l’Europe, Canada, et Australie , et est particulièrement évident aux États-Unis où, depuis 2010, la quasi-totalité de la croissance démographique s’est produite dans la périphérie urbaine et dans les petites villes. Comme le montre une nouvelle étude de Heartland Forward, les immigrants et les millénaires – les principaux groupes à l’origine de la croissance urbaine – se déplacent de plus en plus vers les villes intérieures et même les petites villes. C’est vrai même à San Francisco où près de la moitié des millénaires se sont décrits comme « susceptibles » de quitter la ville par la baie, un changement spectaculaire par rapport à la décennie précédente, dû en grande partie aux prix incroyablement élevés des logements et à la détérioration des conditions dans les rues.

En effet, comme l’a noté Richard Florida, la majeure partie de la nouvelle croissance de la « classe créative » – les millénaires bien éduqués qui sont essentiels à la renaissance urbaine – « s’éloigne des villes superstar ». L’augmentation de la migration de travailleurs aussi prisés est désormais deux à trois fois plus rapide à Salt Lake City, Pittsburgh, Cincinnati et Grand Rapids, MI que dans les régions autour de New York, Los Angeles ou Washington, D.C.

La dispersion croissante du travail

Au cours de la dernière décennie, une grande partie des médias et du monde universitaire américains ont adhéré à l’idée que l’avenir appartient aux économies à forte taxation et à forte réglementation, regroupées sur les côtes est et ouest. Ces tendances sapent l’idée, défendue par des écrivains comme Neil Irwin du Times, selon laquelle des villes comme New York ont « les meilleures chances de recruter des employés superstar ».

Ce n’est de plus en plus souvent pas le cas. Les nouvelles technologies permettent aux entreprises de travailler de plus en plus facilement loin des mégapoles denses, déclenchant un processus qu’un écrivain britannique a décrit comme la « contre-urbanisation« . Pour les entreprises connectées par Internet, il est logique de s’installer dans les régions suburbaines et les petites villes qui sont généralement plus sûres, plus propres et moins chères. Plutôt que de se concentrer dans les grandes villes, note l’économiste Jed Kolko, la part de l’économie contrôlée par les cinq plus grands métropoles a diminué au cours du dernier quart de siècle.

Cette tendance s’est accentuée avant même la pandémie de coronavirus. L’année dernière, Austin, Salt Lake City, Dallas-Fort Worth et Phoenix, ainsi que des villes plus petites comme Madison, WI et Boise, ont développé leur secteur technologique deux fois plus rapidement que des plaques tournantes comme New York ou Los Angeles. Il y a de plus en plus de signes que même la Silicon Valley se disperse, comme en témoignent le déménagement de Lyft de nombreuses opérations clés à Nashville, le déménagement d’Uber pour établir son deuxième plus grand bureau à Dallas-Fort Worth, et le placement par Apple de son deuxième plus grand établissement dans la banlieue nord d’Austin.

Des tendances similaires peuvent être observées en Europe, selon une étude récente des économistes Nima Sanandaji et Stefan Fölster. La réduction des coûts, la diminution de la surpopulation et, dans certains endroits, la diminution des perturbations dues aux migrants et aux autorités de régulation ont créé un environnement idéal pour les jeunes entreprises technologiques ainsi que pour les entreprises d’autres pays souhaitant implanter des activités technologiques en Europe. La croissance technologique, notent-ils, se fait désormais dans des endroits plus reculés comme Bratislava, qui compte désormais le pourcentage le plus élevé de travailleurs dans ce qu’ils définissent comme « le secteur des cerveaux » de toutes les villes européennes ; d’autres étoiles montantes sont les anciennes villes dominées par l’Union soviétique comme Prague, Bucarest et Budapest.

Le rôle transformateur de la technologie

La pandémie, qui oblige davantage de personnes à travailler à distance, ne fera que renforcer une tendance déjà existante. Aux États-Unis, l’utilisation des transports en commun dans la plupart des villes stagne, voire diminue, alors que le télétravail a connu une croissance rapide, en hausse de 140 % depuis 2005. Le travail à domicile, selon le recensement, dépasse désormais l’utilisation des transports en commun à l’échelle nationale et représente une part plus importante de la main-d’œuvre dans l’agglomération de Los Angeles, la deuxième plus grande zone urbaine d’Amérique du Nord. En Europe, le pourcentage de personnes travaillant à domicile est passé de 7,7 % en 2008 à près de 10 % aujourd’hui. En Australie, où la distance est souvent un problème, le télétravail a augmenté au cours des 15 dernières années, passant de 8 % en 2001 à 30 % l’année dernière.

Ces chiffres peuvent ne pas être cohérents et la façon dont les télétravailleurs sont comptés varie, couvrant parfois des personnes qui travaillent également à temps partiel dans des bureaux. Mais la tendance est assez évidente, et semble maintenant susceptible de s’étendre à l’Asie, en particulier à la suite de la crise actuelle. La plupart des entreprises japonaises proposent déjà cette option, en partie à cause de la pénurie croissante de main-d’œuvre et de la nécessité croissante pour les enfants de s’occuper de leurs parents vieillissants. Avec la montée du virus, des entreprises coréennes comme le géant des télécommunications SK Group et de nombreuses autres grandes entreprises se tournent vers le télétravail.

Cela ne fonctionnera pas pour tout le monde. Mais, grâce à la crise COVID-19, le moment est peut-être venu. Même avant la pandémie, les avantages du travail à distance étaient évidents en termes de productivité, d’innovation et de réduction du chiffre d’affaires. Il semble être particulièrement attrayant pour les personnes âgées et les millenials. Ces natifs du numérique ont déjà accepté l’idée qu’ils peuvent accomplir autant de choses à la maison qu’au bureau. Comme me l’a dit un étudiant : « Je ne vois pas l’intérêt de faire une heure de route pour aller d’un écran d’ordinateur à l’autre ».

Aux États-Unis, certains États ruraux, en particulier l’Oklahoma au Vermont, le Maine à l’Iowa, ont mis au point des programmes d’incitation pour les télétravailleurs, notamment des primes pour le déménagement et des subventions pour la création d’une entreprise. Ces mesures comprennent souvent la possibilité de vivre dans une petite ville ou même dans une ferme à un prix abordable tout en continuant à participer au haut de gamme de l’économie mondiale, ce qui est particulièrement attrayant pour les travailleurs âgés expérimentés ainsi que pour les jeunes familles. En définitive, le modèle de travail dispersé peut également être utilisé pour lutter contre le changement climatique, car le travail à domicile permet d’économiser une énergie considérable.

Certains emplois, notamment ceux dans les hôtels, les aéroports et les parcs d’attractions, peuvent disparaître pour avoir violé les nouvelles normes de « distanciation sociale ». Cela ouvre une mine d’or potentielle à des entreprises telles que Slack – qui est aujourd’hui l’application commerciale à la plus forte croissance jamais enregistrée – ainsi que Zoom, Skype, Google Hangouts et Microsoft Teams, qui gèrent tous la collaboration en temps réel sur des documents, des feuilles de calcul, des présentations et des conversations. Parmi les autres entreprises clairement gagnantes, citons Amazon (qui embauche 100 000 nouveaux travailleurs), les services de livraison de nourriture, les services de divertissement en continu, la télémédecine et les fournisseurs d’éducation en ligne.

Le prospectus à long terme : néo-féodalisme ou nouveau monde meilleur ?

À l’avenir, les villes ne seront peut-être plus définies comme des lieux physiques mais comme ce que le regretté futuriste du MIT William Mitchell a décrit comme des « villes de bits ». C’est quelque chose qui n’existait pas au Moyen Age, lorsque les plus avertis survivaient dans l’isolement des monastères. Les nouvelles connexions numériques pourraient incuber une nouvelle culture urbaine comme nous n’en avons jamais vu.

À mesure que la dispersion s’accroîtra, nos villes deviendront plus plates et moins denses. De nombreuses fonctions primaires – services alimentaires, médias, services commerciaux et professionnels, finances – fonctionneront pour la plupart sans contact humain indésirable. Elles ressembleront moins à la « ville radieuse » de Le Corbusier, à très haute densité, qu’à la notion de « ville étendue » de l’architecte américain Frank Lloyd Wright – une étendue de maisons et de jardins s’étendant sur un vaste territoire.

Mitchell a prédit que ces villes virtuelles pourraient être fortement bifurquées avec les riches regroupés – comme les « espaceurs » socialement isolés et germophobes décrits dans la science-fiction d’Isaac Asimov – dans des campus d’entreprises hermétiquement fermés ou autour des districts universitaires. Le reste de la population pourrait finir par vivre dans de petits appartements – constamment préoccupés par l’infection et vivant de plus en plus dans la réalité virtuelle – une nouvelle classe de serf dépendant des subventions ou du « maintien des revenus » fournis par l’État.

La dispersion pourrait offrir un scénario plus ensoleillé, avec des personnes réparties dans différentes régions. L’immobilier serait beaucoup moins cher et accessible aux classes moyennes. Un espace de vie plus grand pourrait être idéalement configuré à partir du travail à domicile, ce qui ramènerait le capitalisme familial du début de l’ère moderne. Plutôt que de nous amener à un Moyen Âge de haute technologie, nous pourrions utiliser cette crise pour développer un nouveau modèle économique et social plus humain qui combine une perspective cosmopolite avec un mode de vie meilleur et plus sûr.

Joel Kotkin est chargé de recherche présidentielle sur l’avenir urbain à l’université Chapman en Californie et directeur exécutif de l’Institut de réforme urbaine, basé à Houston, au Texas. Son prochain livre, The Rise of Neo-feudalism : A Warning to the Global Middle Class est sorti de Encounter en mai. Vous pouvez le suivre sur Twitter @joelkotkin

Via Quillette

 

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