Les pandémies sont aussi un problème d’urbanisme

Est-ce que COVID-19 va changer la conception des villes ? Michele Acuto, du laboratoire Connected Cities, parle de la densité, de l’urbanisation et de la préparation à la pandémie.

La maladie façonne les villes. Certains des développements les plus emblématiques en matière d’urbanisme et de gestion urbaine, comme le Metropolitan Board of Works de Londres et les systèmes d’assainissement du milieu du XIXe siècle, se sont développés en réponse à des crises de santé publique telles que les épidémies de choléra. Aujourd’hui, COVID-19 s’ajoute à une longue liste de maladies infectieuses, comme la grippe espagnole de 1918 à  New York et Mexico ou la maladie du virus Ebola en Afrique de l’Ouest en 2014, susceptibles de laisser des traces durables dans les espaces urbains.

Pour Michele Acuto, professeur de politique urbaine mondiale à l’École de design de l’Université de Melbourne, l’intersection entre le design urbain et la santé publique est un territoire de plus en plus critique. Il est directeur du Connected Cities Lab, un centre de premier plan pour faire avancer le développement des politiques urbaines ; il a travaillé sur la santé urbaine à plusieurs titres, notamment avec la Commission européenne et le bureau régional du Pacifique occidental de l’Organisation mondiale de la santé. Alors que l’Université de Melbourne s’efforce d’accélérer la mise au point d’un vaccin COVID-19, le laboratoire s’efforce de comprendre les dimensions urbanistiques de la préparation à une pandémie.

CityLab a parlé à Acuto des raisons pour lesquelles le COVID-19 pourrait changer notre façon d’étudier les villes – et la façon dont nous y vivons.

Une grande partie de la couverture du nouveau coronavirus semble sans précédent, comme si c’était la première fois que les espaces urbains et la circulation mondiale des biens et des personnes donnaient lieu à une menace de pandémie. Mais l’histoire des villes a toujours été aussi celle des maladies infectieuses.

Tous ceux à qui vous parlerez, que ce soit dans le milieu urbain ou médical, vous diront que ce n’est pas nouveau. Vous pouvez établir des parallèles entre COVID-19 et de nombreuses autres épidémies et pandémies, de la peste au SRAS et au virus Ebola. La ligne de prudence dont nous avons besoin ici est de ne pas établir trop de parallèles ou de tirer des conclusions hâtives sans preuves. COVID-19 n’est pas aussi mortel que l’Ebola, dont le taux de mortalité était de 60 %, ou que le SRAS et le MERS à 30 %.

Mais si le risque de décès est plus faible, la transmission est beaucoup plus élevée, ce qui rend la situation difficile à l’échelle mondiale. Les quarantaines ne fonctionnent que dans la mesure où vous pouvez identifier tous les cas dangereux, et avec les symptômes de COVID-19 et son apparition tardive, vous ne pouvez pas le repérer aussi facilement. De cette façon, cela ressemble beaucoup plus à l’épidémie de grippe espagnole de 1918, qui a infléchi 500 millions de personnes et en a tué jusqu’à 50 millions*, la question est de savoir si nous sommes prêts à éviter cela.

Avec le recul, avons-nous manqué quelque chose dans notre façon de penser à l’intersection de l’urbanisation et des maladies infectieuses ? Avons-nous regardé aux mauvais endroits ?

Oui, dans une certaine mesure. Nous avons peut-être été un peu trop biaisés en faveur des villes mondiales. COVID-19 est en fait une histoire de connexions périurbaines et de campagnes à villes, dans des endroits qui ne figurent souvent pas sur la carte mondiale. Roger Keil, Creighton Connolly et Harris Ali ont récemment plaidé en faveur de cette vision suburbaine. Ils racontent comment la propagation vers l’Allemagne a commencé avec une usine de pièces automobiles dans la banlieue de Wuhan. Une personne se rend de Wuhan en Allemagne pour aider à la formation. C’est une histoire qui va de la banlieue de Wuhan à la Bavière, une ville semi-suburbaine et tertiaire. Bien sûr, vous avez certaines des connexions mondiales dans les aéroports, mais c’est un système urbain beaucoup plus complexe.

C’est un point très riche. Il est facile de regarder ces grandes villes et ces chaînes d’approvisionnement mondiales, et de dire que nous avons bien sûr une épidémie – c’est ainsi que la mondialisation se joue. Mais vous racontez une histoire différente – celle des villes non mondiales, des villes tertiaires et des zones périurbaines.

Oui, il s’agit en fait d’un ensemble beaucoup plus vaste de zones urbaines. C’est l’histoire de l’État de Washington [où COVID-19 a vu le jour dans le comté de Snohomish], ou l’histoire italienne, qui est encore largement suburbaine.

Une partie de l’histoire de l’urbanisation consiste à construire et à gérer son chemin pour échapper aux maladies infectieuses, comme les épidémies de choléra au milieu du XIXe siècle. Voici Richard Sennett qui explique comment Joseph Bazalgette et ses collègues ont élaboré la réponse de Londres : « Ils ne pratiquaient pas une science exacte. Ils n’appliquaient pas de principes établis dans des cas particuliers, il n’y avait pas de politiques générales qui dictaient les meilleures pratiques ». Ils ont expérimenté et appris au fur et à mesure, affirme-t-il. Comment concevez-vous l’approche conceptuelle de la gestion des épidémies dans toutes les villes, qu’elles soient mondiales ou tertiaires ?

Il est un peu tôt pour tirer des leçons de COVID-19, mais vous auriez probablement une grande conversation sur la valeur par rapport aux risques de la densification. Il est clair que la densification est et a été le problème de certains d’entre eux. Le COVID-19 pose un défi fondamental à la façon dont nous gérons l’urbanisation. Hong Kong compte 17 311 habitants au kilomètre carré. Repenser la gestion de la densité est une clé pour la survie à long terme dans un monde en pandémie, vraiment.

Cela implique notamment de réfléchir à la décentralisation des services essentiels. Singapour a dû fermer ses principaux hôpitaux pendant le SRAS. De nombreux pays, comme l’Italie, envisagent le dépistage en porte-à-porte. Mais nous devons également repenser les moyens, peut-être numériques, de tester et de contenir. Comment arriverions-nous à faire du porte-à-porte, ne serait-ce qu’à Melbourne, avec ses 5 millions d’habitants, et dans des géants comme Shanghai et Londres, avec plus de 10 millions d’habitants ? Il y a des questions fondamentales qui se posent sur ce qu’on nous a dit être une urbanisation souhaitable par rapport à ce qui a un sens du point de vue des maladies infectieuses.

Voici une question difficile. Même Le Corbusier, qui prônait l’efficacité et le mouvement, comprenait la valeur des gens qui se heurtent les uns les autres. Il donne aux villes leur énergie et au cosmopolitisme son effet. Je me demande si vous pensez que cette ville décentralisée – un Londres des villages, le Paris du maire Hidalgo en 15 minutes – fera partie de notre réponse sous forme urbaine ?

Voici une façon d’y réfléchir. Le SRAS a amené certaines personnes à penser aux villes et à leur connectivité comme un facteur fondamental. L’avance rapide sur Ebola a fait réfléchir à la coexistence des villes du Nord et du Sud, et à la férocité de la ville elle-même – l’impossibilité de la boucler. La ville n’est pas une chose : c’est un blob amorphe.

Avancez rapidement jusqu’à présent, et nous avons dépassé la pensée globale Nord-Sud. Il s’agit d’un système très vaste, étant donné qu’il s’agit en fait de la connexion entre, par exemple, [le village italien de] Codogno et la périphérie de Wuhan. Il faut espérer que cela nous amène à réfléchir à certains principes fondamentaux.

« L’infrastructure numérique pourrait être l’assainissement de notre temps ».

Nous devons commencer par une nouvelle imagination des données urbaines sur lesquelles nous nous appuyons. La meilleure chose qu’un professionnel regarde probablement en ce moment est l’agrégateur d’informations de la CSSE de Johns Hopkins. Il regroupe des sources de données de l’OMS, du NHS, etc. Les chiffres « officiels » de nombreux gouvernements nationaux sont à la traîne, de sorte qu’il est possible d’obtenir de meilleures informations en agrégeant différentes sources d’information.

Mais cela fait également intervenir la révolution numérique actuelle et les défis posés par des preuves ayant différents niveaux de légitimité. Si cela ne s’était pas produit, par exemple, en Chine mais dans un pays comme l’Inde, où les établissements informels sont très nombreux, on pourrait soutenir qu’une organisation comme Slum Dwellers International, qui utilise la cartographie et les communautés locales pour obtenir des données, serait probablement l’entité la mieux placée pour soutenir la collecte d’informations. Vous avez obtenu quelque chose sur la légitimité des différents types de connaissances urbaines et sur la nécessité de repenser les bonnes sources de ces connaissances.

En passant de ces informations aux changements au sein de l’environnement bâti, nous savons que la gestion de l’eau et des déchets a contribué à refaire les villes. Pouvez-vous prévoir le domaine dans lequel nous pourrions assister à une transformation radicale ?

Nous devons nous rappeler que vous évaluerez ces changements dans le contexte du changement climatique et de la durabilité également. Si vous étendez la ville plutôt que de la densifier, cela devra aller de pair avec une bien meilleure connectivité des transports publics. Ce qui devrait changer – la décentralisation des services, une meilleure gestion des approvisionnements, des réseaux de petites entités dans la livraison de nourriture, par exemple – est différent de la volonté. Les forces du marché vont-elles faire pencher la balance en faveur de ce qui est commercialisable et économiquement rentable, au lieu de dire clairement qu’il s’agit d’un appel à la redondance dans le domaine de la santé publique et des transports publics ?

Une chose dont j’ai à peine entendu parler est la réponse numérique ici, qui n’existait pas du tout à l’époque de la plupart de nos parallèles historiques. Elle existait un peu pendant Ebola, mais pas dans la même taille que celle-ci. Les grands services comme Tencent et AliBaba peuvent vous dire qui est malade dans votre quartier, et les gens prennent des décisions quotidiennes basées sur l’ensemble de l’infrastructure numérique. Je viens d’une heure de la « zone rouge » en Italie, et ma famille et mes amis prennent beaucoup de décisions basées sur les informations de la connectivité numérique.

La planification et le génie civil modernes sont nés du développement de l’assainissement au milieu du XIXe siècle, en réponse à la propagation de la malaria et du choléra dans les villes. L’infrastructure numérique pourrait être l’assainissement de notre époque.

Via Citylab

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