Ces bactéries peuvent manger la mousse non recyclable des coussins de canapé et des chaussures de course

Le polyuréthane, qui est maintenant mis en décharge ou brûlé, pourrait être décomposé par certains insectes affamés.

Le polyuréthane – la mousse utilisée dans les chaussures de course, les coussins de canapé et l’isolation – ne peut pas être facilement recyclé, il finit donc généralement dans les décharges, ou bien il est brûlé dans des incinérateurs, un processus qui peut libérer des sous-produits toxiques. Mais la découverte d’un type de bactérie qui peut manger la mousse pourrait faciliter l’utilisation de ce matériau en circuit fermé.

Les scientifiques du centre allemand UFZ-Helmholtz pour la recherche environnementale ont découvert la bactérie, une souche de Pseudomonas, dans une décharge où du polyuréthane avait été déversé. Dans le laboratoire, les chercheurs ont testé l’alimentation des composants bactériens de la mousse et ont découvert qu’elle pouvait survivre sur le matériau – y compris les additifs toxiques – comme seule source de carbone, d’azote et d’énergie.

C’est une découverte importante, déclare James Hallinan, qui travaille chez Cambridge Consultants, une société qui n’a pas participé à la recherche, mais qui utilise la biologie synthétique pour travailler sur des technologies connexes, notamment la reproduction d’une enzyme provenant d’organismes qui ont évolué pour digérer le PET, le plastique le plus produit au monde. Le polyuréthane est fabriqué à plus petite échelle, mais il a encore plus besoin d’une aide biologique, sans doute parce qu’il ne peut pas être fondu et recyclé comme le PET. « Il ne fondra pas, il brûlera », dit-il. « C’est un gros problème dans les décharges, et le recyclage n’est généralement pas une option pour le polyuréthane ». (Cambridge Consultants travaille sur une mousse d’origine biologique comme alternative ; Bloom, une entreprise qui transforme les algues en mousse, essaie également de développer une version de son matériau qui pourrait être compostable ou recyclable).

Les bactéries nouvellement découvertes ne peuvent pas décomposer complètement la mousse : Les longs polymères du matériau doivent d’abord être suffisamment décomposés pour qu’ils puissent être consommés. Ensuite, les bactéries peuvent mâcher les plus petites sections. Pour l’instant, il faut encore des produits chimiques pour préparer le polyuréthane aux bactéries, mais « une solution biologique à cette première étape du processus pourrait également être imaginable », explique M. Hallinan. Comme pour l’enzyme que Cambridge Consultants est en train de développer pour le PET, l’enzyme de la nouvelle bactérie peut être utilisée séparément de la bactérie elle-même, et potentiellement modifiée pour fonctionner plus efficacement.

Il pourrait s’écouler une décennie avant que la technologie ne soit disponible à grande échelle. Lorsqu’elle arrivera sur le marché, les centres de recyclage pourraient disposer de cuves d’enzymes où le polyuréthane pourrait être déversé et traité. Cela pourrait également nécessiter des changements dans la façon dont les produits sont conçus, de sorte qu' »à la fin de leur cycle de vie, il est plus simple de les placer dans ces différents environnements de recyclage ou de récupérer les différents composants », explique M. Hallinan. « La conception des produits intègre de plus en plus ce qui se passe à la fin de leur cycle de vie. Et les consommateurs l’exigent également. Ils veulent savoir qu’ils ne vont pas contribuer à une mise en décharge non recyclable lorsqu’ils se débarrasseront de ce produit qu’ils achètent en ce moment ».

Via Fastcompany

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