Comment la Corée du Sud a résolu son problème de pénurie de masques de protection

Les pharmaciens de quartier et l’intervention du gouvernement étaient les armes secrètes.

Le coronavirus a fait éruption en Corée du Sud fin janvier, six mois après le début du nouveau travail de Yoo Yoon-sook. Elle venait de quitter Séoul, où elle avait passé trois décennies à travailler dans la même pharmacie, pour ouvrir la pharmacie Hankyeol (« Steadfast ») dans la ville d’Incheon, près de l’aéroport international. Mme Yoo n’avait pas vraiment eu l’occasion de se rendre compte du quartier dans lequel se trouvait sa nouvelle pharmacie « avant que tout cela n’arrive », a-t-elle dit au New York Times. Tout est devenu coronavirus, tout le temps.

Les 1 100 pharmacies d’Incheon, dont celle de Mme Yoo, ont commencé à vendre des masques KF-94, l’équivalent du N95 américain. Les magasins du coin et les grandes chaînes de magasins comme E-Mart ont fait de même. Lorsque les Coréens ont appris l’ampleur et l’agressivité de Covid-19, d’abord par des rapports chinois, puis par une vague de cas chez eux, le masque qui s’est avéré le plus efficace contre le virus n’a pu être trouvé, sauf à des prix exorbitants en ligne. Les clients se sont mis en colère en attendant à l’extérieur des magasins. Une pharmacie d’Incheon a affiché une pancarte disant : « Concernant les masques : Les menaces, les violences physiques et les insultes envers les employés sont punies par le droit pénal ».

Telle était l’ampleur de la « crise des masques » lorsque le gouvernement central a décidé d’intervenir dans la production et la distribution. Fin février, il a annoncé qu’il achèterait 50 % des masques KF-94 auprès des quelque 130 fabricants du pays. Le gouvernement a commencé à expédier ces masques, à un prix réduit de 1 500 wons chacun (environ 1,23 $), à quelque 23 000 pharmacies, en coopération avec l’Association pharmaceutique coréenne.

Les pharmacies ne gagnaient pas plus de quelques dizaines de centimes sur chaque vente – certaines ont même déclaré avoir perdu de l’argent à cause des frais de carte de crédit – mais elles ont accepté de jouer leur rôle dans la lutte contre l’épidémie. Les pharmaciens agréés étaient idéalement placés pour répondre aux questions sur le Covid-19, donner des instructions sur la distanciation sociale et le bon usage des masques, et orienter les malades vers les stations d’essai sur le terrain et les hôpitaux. (Dans les zones rurales de Corée du Sud, où il y a moins de pharmacies, les bureaux des coopératives agricoles et les bureaux de poste vendent les masques).

À la pharmacie Hankyeol, Mme Yoo a affiché un panneau sur la porte, disant aux clients que la vente de KF-94 commencerait à 9 heures tous les matins. Il était impossible de remplir les ordonnances ou de vendre quoi que ce soit d’autre pendant la ruée vers les masques. « Nous, les pharmaciens locaux, avons tous affiché les différentes heures de vente sur notre porte et une carte de tous les endroits proches », a-t-elle dit. Les applications cartographiques populaires de Kakao et Naver ont également montré des informations sur les pharmacies et le nombre de masques disponibles en temps réel.

Mme Yoo s’est vu attribuer au départ 50 masques par jour, six jours par semaine, mais ce n’était pas suffisant. Alors que le nombre d’infections et de décès en Corée du Sud augmentait, les gens se sentaient désespérés de se protéger. Dans tout le pays, les pharmaciens ont continué à faire la queue et à se faire insulter lorsque les masques étaient épuisés.

Le 5 mars, le gouvernement a augmenté sa part d’achat de masques pour atteindre 80 % de la production nationale. Le jour suivant, Mme Yoo a reçu un SMS du président Moon Jae-in, adressé aux « pharmaciens de Corée ». En plus d’étendre la fabrication de masques, le gouvernement était sur le point de mettre en place un nouveau système de rationnement.

« À partir d’aujourd’hui, 70 % de tous les masques acquis par le système de distribution publique seront vendus dans les pharmacies », a écrit M. Moon. « Les pharmacies sont le principal nœud sur le terrain de notre système de santé publique. » Tous les citoyens et les non-citoyens enregistrés pouvaient acheter deux masques par semaine un jour de semaine donné, en fonction de leur année de naissance – un système similaire à celui utilisé à Taïwan depuis début février.

L’Association pharmaceutique d’Incheon a encouragé ses membres à rester ouverts le dimanche, afin de recevoir le plus grand nombre possible d’envois quotidiens, si bien que Mme Yoo a commencé à travailler sept jours sur sept. Son envoi quotidien est passé de 50 à 400 masques, et davantage le week-end.

Cette semaine, les centres de contrôle et de prévention des maladies se demandent s’il faut recommander à tout le monde – et pas seulement aux travailleurs de la santé et aux personnes infectées par le coronavirus – de porter des masques. Si cette recommandation est émise, les Américains pourraient enfin adopter le port de masques faciaux, ce qui est depuis longtemps courant en Asie de l’Est, non seulement pendant les épidémies, mais aussi pendant la saison froide et lorsque les niveaux de pollution de l’air augmentent.

Ces conseils pourraient également aggraver la pénurie déjà terrible de masques faciaux N95 et d’autres équipements de protection individuelle. 3M a promis de fabriquer plus d’un milliard de masques N95 d’ici la fin de l’année. Mais sans une vaste expansion de la fabrication ou des importations complémentaires, l’offre sera insuffisante.

La Corée du Sud et Taïwan ont répondu à la crise de leurs masques par d’importantes interventions sur le marché. L’Amérique doit faire de même. Le gouvernement américain, ainsi que les organismes des États et des municipalités, devraient immédiatement conclure des contrats à grande échelle pour produire des masques qui peuvent être vendus à un prix abordable et standard.

Ces masques (et autres équipements de protection individuelle) devraient être distribués d’abord aux prestataires de soins de santé et aux hôpitaux, puis aux travailleurs essentiels des services sanitaires, des entrepôts, des transports, de la restauration, des garderies d’enfants et aux personnes vivant dans les prisons et les centres de détention. Un plan de distribution similaire à celui de l’Asie de l’Est pourrait ensuite permettre de faire parvenir les masques au public, peut-être par l’intermédiaire des pharmacies, des magasins du coin et des bureaux de poste. Certains de ces masques devraient également être distribués gratuitement aux sans-abri ou aux personnes vivant en dessous du seuil de pauvreté fédéral.

Pour la plupart d’entre nous, un masque N95 n’est pas strictement nécessaire. On peut utilisé un patron gratuit en ligne pour coudre des masques pour soi-même et les membres de ma famille, en utilisant de vieux mouchoirs, des chemises et des cravates élastiques.

Pour survivre à cette pandémie, les Américains doivent cesser de considérer les masques comme un signe de maladie, et les considérer plutôt comme une politesse sociale, une courtoisie aussi courante que « s’il vous plaît » et « merci ». Comme l’a dit Choi Gwi-ok, un pharmacien du nord de Séoul, « les Coréens portent des masques pour se protéger des infections, mais surtout pour montrer de la considération envers les autres en public ».

Kuk Seung-gon, le président de l’association des pharmaciens de Gimcheon, près du point chaud de Covid-19 en Corée du Sud, l’a dit : « C’est terrible de voir ce qui se passe en Europe et en Amérique. J’espère vraiment qu’en Occident, les gens développeront une culture du port de masque. Un masque n’est pas seulement pour les patients malades ».

Fin mars, les files d’attente pour les masques à l’extérieur des pharmacies sud-coréennes étaient devenues gérables. « Maintenant que les gens peuvent acheter deux masques par semaine, ils se sentent rassurés », a dit Mme Yoo. « Nous aussi, les pharmaciens, nous nous sentons rassurés. »

« Après trois semaines de travail constant, la fatigue s’est accumulée. Je suis très fatiguée », dit-elle. Mais elle sent qu’elle a un devoir envers le public et prévoit de maintenir la pharmacie ouverte sept jours sur sept jusqu’à ce que la crise soit passée.

Via New York Times

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