Des véhicules robots font des livraisons sans contact au milieu d’une quarantaine de coronavirus

La startup chinoise UDI déploie des camionnettes pour livrer de la nourriture dans les zones de confinement.

Depuis deux mois, les légumes arrivent à l’arrière d’un robot. C’est ainsi que 16 communautés de Zibo, dans l’est de la Chine, ont reçu des produits frais pendant la pandémie de coronavirus. Le robot est un fourgon autonome qui utilise des lidars, des caméras et des algorithmes d’apprentissage profond pour se conduire lui-même, transportant jusqu’à 1 000 kilogrammes dans sa soute.

Le véhicule sans conducteur offre une alternative « sans contact » aux livraisons classiques, contribuant à réduire le risque d’infection de personne à personne, explique le professeur Ming Liu, informaticien à l’Université des sciences et technologies de Hong Kong (HKUST) et cofondateur de Unity Drive Innovation, ou UDI, la startup basée à Shenzhen qui a développé le fourgon autonome.

Depuis février, UDI exploite une petite flotte de véhicules à Zibo et dans deux autres villes, Suzhou et Shenzhen, où elle livre des boîtes de repas aux travailleurs des postes de contrôle et pulvérise du désinfectant près des hôpitaux. Ensemble, les camionnettes ont effectué plus de 2 500 trajets autonomes, rencontrant souvent des conditions de circulation très chargées malgré le verrouillage.

« C’est comme Uber pour les colis – vous utilisez votre téléphone pour appeler un robot qui va chercher et livrer vos boîtes », a déclaré le professeur Liu à IEEE Spectrum dans une interview via Zoom.

Même avant la pandémie, les envois de colis avaient monté en flèche en Chine et ailleurs. Le fondateur d’Alibaba, Jack Ma, a déclaré que son entreprise se préparait à traiter un milliard de colis par jour. Le secteur de la logistique étant confronté à d’importantes pénuries de main-d’œuvre, un rapport McKinsey de 2016 prévoit que des véhicules autonomes livreront 80 % des colis d’ici 10 ans.

C’est l’avenir sur lequel parie UDI. Contrairement aux robocars développés par Waymo, Cruise, Zoox, et d’autres, les véhicules d’UDI sont conçus pour transporter des marchandises, et non des personnes. Ils sont similaires à ceux de Nuro, une start-up de la Silicon Valley, et de Neolix, basée à Pékin, qui a déployé 50 camionnettes robots dans 10 villes chinoises pour assurer un service mobile de livraison et de désinfection.

Via Spectrum

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