L’avenir de l’Italie est entre les mains de l’Allemagne

Si l’Europe du Sud veut obtenir de l’aide pour se remettre de la crise du coronavirus, elle devra convaincre les Allemands que leur propre prospérité est en jeu.

Cette fois, l’Europe du Sud ne prend pas le nein pour une réponse.

Alors que le coronavirus provoque une vague de destruction économique dans toute l’Europe, poussant au bord du gouffre les budgets déjà serrés des pays du Sud, les appels se font de plus en plus pressants pour que la zone euro intervienne en émettant des dettes garanties par tous les membres.

L’UE « doit agir avant qu’il ne soit trop tard », a averti vendredi le président italien Sergio Mattarella, un homme qui n’a pas la réputation de sombrer dans le pathos, dans un discours télévisé adressé à la nation.

La logique qui sous-tend les obligations dites « corona » est simple : Si des pays très endettés comme la Grèce, l’Espagne et l’Italie pouvaient emprunter de l’argent avec le soutien de l’Allemagne comme garant, les investisseurs les considéreraient comme moins risqués et exigeraient des taux d’intérêt plus bas, ce qui permettrait à ces pays de continuer à exploiter le marché obligataire.

« Nous ne demandons pas une mutualisation de la dette, mais la mutualisation du risque excessif de récession« , a déclaré le ministre italien de l’UE, Enzo Amendola, à un groupe de journalistes. « Je ne peux pas m’empêcher de signaler les risques d’un manque d’unité ».

« Ne comprenez-vous pas l’urgence que nous traversons ? »
– Pedro Sánchez à Angela Merkel

Pour l’Allemagne et ses alliés du Nord, l’idée est un échec. Même s’ils ont mis en place des plans de sauvetage massifs pour leurs propres populations, ils se sont montrés peu disposés à aider leurs voisins du sud. Bien que l’Italie insiste sur le fait qu’elle peut rembourser tout ce qu’elle emprunte et qu’elle ne demande à ses partenaires de la zone euro que de cosigner effectivement ses prêts, et non de payer la facture, de nombreux économistes doutent qu’elle en soit capable.

Les Allemands craignent de se retrouver avec la facture en main. Alors que la mise en commun des dettes pourrait être économiquement sensée pour l’ensemble de la zone euro, en Allemagne – où l’ancien chancelier Helmut Kohl n’a réussi à vendre la monnaie commune que dans les années 1990 en promettant aux Allemands qu’ils ne finiraient pas par payer les dettes des autres pays (« La communauté n’est pas responsable des obligations de ses membres ») – violer le principe fondateur de l’euro serait considéré comme une trahison historique.

Lors de la crise de la dette de la zone euro qui a débuté en 2010, on craignait que la chancelière Angela Merkel ne revienne sur les promesses de Kohl, ce qui a alimenté la montée de l’Alternative pour l’Allemagne (AfD), devenue la principale force d’opposition du pays. A l’époque, comme aujourd’hui, les pays de la périphérie de l’Europe ont rapidement exigé la « solidarité » de leurs voisins du Nord sous la forme d’une émission de dette commune – et l’Allemagne et ses alliés ont rapidement répondu par un « non » ferme.

Pendant la crise de l’euro, il a été assez facile pour Berlin de rejeter les appels à l’émission d’euro-obligations en soulignant que des pays comme la Grèce et l’Espagne n’avaient qu’eux-mêmes à blâmer pour les problèmes qu’ils rencontraient. Merkel ne s’est guère offusquée d’être présentée comme la maigrichonne qui reproche aux Européens du Sud de ne pas « faire leurs devoirs ».

Cette fois-ci, c’est différent. Personne en Europe n’a fait ses devoirs ; les risques posés par la pandémie ont été sous-estimés par tous. De ce fait, les gens meurent en grand nombre et l’activité économique s’est arrêtée.

Écrire l’histoire

S’il n’y a aucun moyen de mesurer le tribut émotionnel que la crise fait payer aux pays durement touchés comme l’Italie et l’Espagne, il ne fait aucun doute qu’il est substantiel. Tout comme le traumatisme de la pandémie sera gravé dans la conscience collective de l’Europe du Sud pour les générations à venir, la réaction de leurs cousins du Nord le sera également.

« Ne comprenez-vous pas l’urgence que nous traversons », a demandé le premier ministre espagnol Pedro Sánchez, exaspéré, à Mme Merkel lors du sommet européen de la semaine dernière.

Le leader allemand a insisté pour qu’elle le fasse. Malgré cela, les obligations corona sont restées en dehors de la discussion.

Tout comme pendant la crise de l’euro, l’idée que l’Allemagne se fait de la solidarité pendant l’épidémie ressemble plus à un amour dur qu’à une étreinte chaleureuse.

Au lieu d’émettre des dettes communes, Berlin préconise des prêts de sauvetage assortis de conditions strictes. Sa préférence irait aux pays qui ont besoin d’aide pour solliciter des prêts du mécanisme de stabilité européen, le fonds de sauvetage de 500 milliards d’euros du bloc monétaire.

Mais les conditions de cette aide sont onéreuses. Les pays sont placés sous la supervision de la « troïka » – la Banque centrale européenne, la Commission européenne et le Fonds monétaire international – et sont contraints de mettre en œuvre des réformes économiques difficiles.

Les dirigeants italiens affirment que la pandémie était hors de leur contrôle et que Rome ne devrait pas être obligée d’accepter de telles restrictions. Le Premier ministre italien Giuseppe Conte, s’exprimant mardi à la télévision publique allemande, a mis en garde les Allemands contre le risque de négliger la dimension historique de ce qui se passe sur le continent.

« Nous n’écrivons pas la page d’un manuel économique, nous écrivons la page d’un livre d’histoire », a déclaré M. Conte. « L’Europe doit montrer si elle est la maison commune des citoyens européens, si – face à un défi d’époque – elle réussit à offrir une réponse adéquate à la hauteur des tâches pour lesquelles elle a été créée par [les pères fondateurs de l’UE] Schuman, Adenauer, De Gasperi ».

L’interview en prime time faisait suite à une lettre ouverte d’un groupe de maires et de hauts responsables politiques italiens, publiée dans l’édition de mardi du Frankfurter Allgemeine Zeitung, le bulletin quotidien de l’establishment conservateur allemand, demandant que l’Allemagne accepte la mutualisation de la dette.

Les signataires ont rappelé que l’Italie, l’Espagne et d’autres pays ont annulé une grande partie de la dette que l’Allemagne devait après la Seconde Guerre mondiale. « Chers amis allemands, le souvenir aide à prendre les bonnes décisions », ont-ils écrit.

Pour l’instant, les Allemands, soutenus par les Néerlandais, les Autrichiens et les Finlandais, tiennent bon.

Au sud, l’alliance du nord a fait remonter à la surface le ressentiment qui persiste quant à la façon dont les pays méditerranéens ont été traités pendant la crise de l’euro.

La semaine dernière, le ministre néerlandais des finances, Wopke Hoekstra, a suggéré que la Commission européenne prépare un rapport sur les raisons pour lesquelles certains pays n’avaient pas la marge de manœuvre budgétaire nécessaire pour surmonter la crise actuelle, ce qui a déclenché une tempête de feu.

« Cette mesquinerie récurrente sape complètement l’esprit de l’Union européenne », a déclaré le Premier ministre portugais António Costa, qualifiant cette suggestion de « répugnante ».

Aux oreilles de nombreux Sudistes, le commentaire du Néerlandais rappelle une remarque faite en 2017 par le ministre des finances de l’époque, Jeroen Dijsselbloem, selon laquelle la région ne pouvait pas « dépenser tout l’argent en boissons et en femmes et ensuite demander de l’aide ».

Jusqu’à présent, les fonctionnaires allemands ont évité ces faux pas et beaucoup sont mal à l’aise avec l’impression qu’ils travaillent de concert avec les Néerlandais.

Connexion avec l’Italie

Si l’Europe du Sud veut obtenir le soutien de Berlin pour une aide plus généreuse, elle devra convaincre les Allemands que leur propre prospérité est en jeu.

Si l’opinion publique allemande et les démocrates-chrétiens de Merkel sont fermement opposés à la mise en commun des dettes, les sociaux-démocrates, partenaire de coalition junior de la chancelière, sont ouverts à l’idée, tout comme les Verts.

Ce soutien pourrait à tout le moins déclencher un véritable débat en Allemagne. Au fil des ans, le débat sur la question de savoir s’il faut soutenir d’autres pays de la zone euro et comment le faire s’est déroulé en termes caricaturaux : Dans l’imaginaire populaire, l’Allemagne est le nordiste discipliné et travailleur, et tous ceux qui ont besoin d’aide sont à l’opposé.

Que l’Allemagne ait été le plus grand bénéficiaire de l’euro et de l’intégration européenne est quelque chose que beaucoup de gens dans le pays ne comprennent pas, en grande partie parce que leurs politiciens ne font pas valoir ce point.

Le fait que de nombreux Allemands se sentent profondément liés à l’Italie peut également aider. Contrairement à ses relations avec la plupart de ses voisins, les liens de l’Allemagne avec l’Italie ne sont pas aussi lourds d’un profond sentiment de culpabilité historique. Pendant le boom de l’après-guerre en Allemagne, des centaines de milliers d’Italiens sont venus comme « travailleurs invités » et beaucoup sont restés. Le nombre de visiteurs allemands en Italie chaque année (12 millions) est le double de celui de tout autre pays.

En bref, les liens culturels et personnels entre les deux pays sont considérables. S’il est un pays que l’Allemagne peut aider à sortir d’une crise, c’est bien l’Italie.

 

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