La position de rareté et le virus

Donc, tout va être totalement différent pendant, je ne sais pas, disons un an. Et puis, à un moment donné, la crise sera terminée et la vie reprendra une sorte de cadence normale. Et ensuite ?

Pour certains aspects de notre vie quotidienne, les choses pourraient bien redevenir plus ou moins comme elles étaient ; peut-être avec quelques détails modifiés (des masques ? Plus d’accent sur l’interaction sans contact ?) et une économie différente (des chaînes d’approvisionnement organisées différemment avec plus de résistance) mais toujours la même configuration de base. Cependant, il y a une poignée d’industries et d’institutions qui semblent prêtes à sortir de cette crise en ayant l’air radicalement différentes de ce qu’elles étaient lorsqu’elles y sont entrées. Deux d’entre elles font l’objet de beaucoup de discussions : les voyages d’affaires et l’enseignement supérieur.

Les voyages d’affaires et les campus universitaires ont tous deux été gelés et ne reviendront pas avant un certain temps. En attendant, nous n’avons pas d’autre choix que de trouver d’autres moyens de faire ce travail, comme la vidéo en ligne. Plus la crise durera, cela prendra un certain temps, plus nos solutions temporaires seront efficaces. Espérons-le en tout cas.

Cela pose une question : une fois que tout cela sera fait, y retournerons-nous ? En temps normal, le statu quo est très coûteux : nous payons un prix très élevé pour les voyages d’affaires par rapport à un appel téléphonique, ou pour les frais de scolarité universitaires par rapport à l’apprentissage en ligne. On ne peut pas s’empêcher de se demander : si nous sommes obligés de renoncer pendant une année entière aux avantages de ces pratiques en personne, que se passera-t-il lorsque la vie reviendra à la normale ?

Il y a là un argument à faire valoir, que l’on entend souvent sur Internet, pour dire que l’ancienne façon de faire les choses est révolue. Notre année d’isolement à distance va dissiper les rituels familiers et exposer nos coûteuses dépendances à ces choses. Et une fois que tout cela sera terminé, nous aurons plus de mal à approuver avec désinvolture 4 000 dollars de vols, d’hôtels et de temps perdu pour une réunion en personne alors qu’un appel de Zoom pourrait faire l’affaire, ou à dépenser 50 000 dollars en frais de scolarité pour un apprentissage qui pourrait se faire en ligne.

J’en doute. Je crois que le contre-coup est en fait plus fort. Notre année de perturbation pourrait très bien renforcer, et non pas perturber, les raisons fondamentales pour lesquelles nous faisons ces choses.

L’année dernière, Alexandco a écrit un billet sur la position de rareté : dans les environnements d’abondance, la position relative apparaît comme un nouveau type de rareté qui est coûteux et précieux :

La position de rareté se présente sous différentes formes.

  • Il y a la curation : l’abondance de personnes qui créent de la musique crée une demande pour les labels de disques, les DJ et d’autres créateurs de tendances pour faire le travail de sélection : « Parmi toutes ces options, quelle chanson devrait être entendue ?

  • Il y a le prestige : une abondance de prospérité rend plus difficile la préservation et la distinction d’un statut élevé : « Maintenant que tout le monde a une voiture, comment m’assurer que ma voiture est la plus impressionnante, et que tout le monde la voit ? »

  • Il y a l’accès : l’abondance de personnes qui rivalisent d’attention et de parrainages crée une prime élevée pour se placer au premier rang de cette ligne : « Combien paieriez-vous pour éviter la congestion et vous rendre là où vous devez aller ? »

L’enseignement supérieur et les voyages d’affaires se situent tous deux dans le coin supérieur droit du diagramme de Venn qu’il avait réalisé : ce sont deux exemples particulièrement bons des besoins de « légitimité », de « prestige » et de « proximité » que la rareté des positions contribue à conférer.

Tout d’abord, prenons les voyages d’affaires. Prendre l’avion signifie que vous êtes sérieux à propos de quelque chose. Tout le monde est occupé ; le fait de privilégier 1 heure en personne plutôt qu’une journée entière de travail autrement productif est un signal : « Je prends ça au sérieux. » Cela établit un concept de « place en ligne », cette réunion étant au sommet.

Ce type d’engagement est souvent nécessaire pour que toutes les personnes impliquées donnent la priorité à cette réunion et à ses actions, suffisamment haut sur leur liste de choses à faire pour que les choses se fassent réellement. Il faut prendre le temps et l’argent nécessaires pour se situer physiquement à cet endroit, à une distance suffisamment proche. La position de rareté est un jeu à somme nulle, et c’est quelque chose que nous pouvons acheter avec notre argent et nos efforts. Plus il est coûteux de s’y installer, mieux c’est sans doute. D’ailleurs, si vous ne prenez pas le temps de prendre l’avion, vous risquez d’être rétrogradé sur la liste des priorités au profit de ceux qui eux prennent l’avion.

L’enseignement supérieur fonctionne de la même manière, mais avec des enjeux plus importants et sur une plus longue période. Tout le monde comprend que le système universitaire fonctionne aujourd’hui comme un service de délivrance de diplômes, où les universités doivent courir de plus en plus vite les unes contre les autres dans une course de la reine rouge afin de préserver le rang relatif et le signal d’élite qu’elles confèrent à leurs diplômés. Un diplôme universitaire confère une certaine place dans la ligne de votre carrière, et les universités se soucient beaucoup de rendre cette place aussi compétitive que possible.

Plus important encore, vous construisez un réseau avec d’autres personnes – tant sur le plan professionnel que personnel – qui ne fonctionne pas sans cette proximité physique qui vous place en première ligne pour les rencontrer. Payer pour fréquenter une école de marque peut sembler cher, mais c’est le prix à payer pour assurer votre place dans la file d’attente et votre proximité avec ces réseaux. C’est peut-être un prix totalement gonflé, mais nous le payons quand même.

Nous avons donc maintenant cette étrange expérience d’un an où tout doit se passer virtuellement. La pandémie a imposé cette nouvelle condition temporaire où nous ne pouvons plus payer de la même façon la rareté des positions et l’accès, car nous sommes tous coincés chez nous dans les réunions Zoom. Il est plus difficile de s’intégrer dans l’emploi du temps de quelqu’un maintenant. Et tant que les campus universitaires resteront fermés, il sera plus difficile pour les futurs étudiants de s’intégrer efficacement dans des réseaux d’amis, de contacts et de perspectives de carrière. (Je suis sûr qu’ils n’y pensent pas de cette façon, mais ils sont toujours déçus).

Il existe deux théories opposées sur ce qui se passera lorsque le virus reculera.

La première théorie dit : « Toutes ces dépenses liées à la position de rareté  ; tout le temps, le coût et l’énergie que nous consacrons à la course de la Reine Rouge juste pour maintenir notre place dans le peloton ; tout cela est finalement à somme nulle et sans intérêt. Le virus nous donne une suspension d’un an de la course. Pendant cette année, nous nous adapterons et nous finirons par oublier ce qui nous manquait. Tout le monde cessera de payer cette stupide taxe, et nous serons tous mieux lotis ».

La deuxième théorie dit : « Si vous pensez que lorsque tout cela sera terminé, nous ne nous remettrons pas tout de suite dans la course, j’ai un pont à vous vendre. Le sursis viral d’un an va faire apparaître clairement ce qui a payé pendant tout ce temps. De plus, peu importe si vous n’êtes pas d’accord avec cela ; tant qu’au moins certains de vos concurrents penseront le contraire, vous serez forcé d’aller de l’avant de toute façon ».

L’enseignement supérieur, en particulier, se déroulera de manière totalement différente de ce que beaucoup de personnes ont prédit.

En fait, vous pouvez probablement faire valoir qu’à long terme, la pandémie de coronavirus pourrait contribuer à maintenir le paradigme actuel de l’enseignement supérieur, plutôt que de le détruire. Il suffit d’une année de menace sérieuse pour que l’on nous rappelle pourquoi il est si difficile de se retirer de l’enseignement supérieur. Oui, certaines écoles vont faire faillite. Peut-être même beaucoup d’entre elles. Mais la faillite d’une université ne diminue pas vraiment la valeur de l’enseignement supérieur en tant que ressource rare sur le plan de la position. Au contraire, cela l’augmente, en envoyant les étudiants nouvellement libérés se battre pour trouver une autre place dans les universités qui survivent.

Oh et aussi, si l’économie n’est pas bonne pour les deux prochaines années, vous pariez que vous n’entendrez pas beaucoup de gens dire « Oh, ne vous inquiétez pas, l’université est facultative dans la nouvelle économie ». Non ! C’est quelque chose qu’on a pu faire semblant de dire quand les temps étaient durs (et que vous aviez déjà fait des études universitaires, ou que vous aviez suffisamment de privilèges pour que cela n’ait pas d’importance. Pouvoir se retirer d’un rituel de position de rareté comme l’université signifie simplement que vous en avez déjà eu une tonne de toute façon. C’est comme si Jeff Bezos disait : « Vous savez, vous n’avez pas besoin de prendre l’avion pour y aller. Il suffit de les appeler, ils vont quand même libérer leur emploi du temps ! » Jeff, ils vont vous libérer leur emploi du temps. Vous êtes déjà en première ligne de toute façon. Le reste d’entre nous doit s’entasser dans un siège d’avion.

Alors, rassurez-vous : ce n’est pas parce que le coronavirus met temporairement en pause certains de ces mécanismes de position de rareté que nous allons tous nous débarrasser collectivement de ce poids pour toujours. À moins que ! Et c’est un grand « à moins » : nous proposons de nouvelles portes et barrières de position de rareté au cours de l’année prochaine, qui sont tout aussi efficaces. C’est paradoxal (et ironique), mais je pense que c’est vrai : la façon dont nous allons enfin nous débarrasser des voyages d’affaires n’est pas de trouver quelque chose de moins cher et d’aussi bon ; c’est de trouver quelque chose qui soit tout aussi cher, ou qui contienne autant de friction, en attendant.

Si nous ne le faisons pas, alors nous allons reprendre l’avion pour montrer que nous sommes sérieux. Et les diplômes de premier cycle feront toujours le même travail, à savoir faire payer une bonne place dans la file d’attente. C’est dans la nature humaine fondamentale de rechercher la position de rareté et de faire tout ce qu’il faut pour l’obtenir. Le virus ne changera rien à cela.

Il est tout à fait possible que lorsque la vie reprendra, il y aura de réelles restrictions et des obstacles tangibles aux voyages et à d’autres aspects de la vie que nous tenions pour acquis. Il sera peut-être tout simplement impossible de reprendre les voyages d’affaires comme avant. Mais dans la mesure où nous le pourrons, nous recommencerons probablement à utiliser comme outil de position de rareté – avec ou sans zoom.

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