Les chats peuvent attraper le coronavirus, selon une étude, mais les propriétaires d’animaux ne doivent pas paniquer

Les scientifiques affirment qu’il n’est pas certain que les félins puissent transmettre le virus à l’homme.

Les chats peuvent être infectés par le coronavirus qui cause le COVID-19 et le transmettre à d’autres chats, mais les chiens ne sont pas vraiment sensibles à l’infection, selon des chercheurs en Chine. L’équipe de l’Institut de recherche vétérinaire de Harbin, en Chine, conclut également que les poulets, les porcs et les canards ne sont pas susceptibles d’attraper le virus.

Les scientifiques affirment que les résultats sont intéressants, mais que les propriétaires de chats ne devraient pas s’alarmer pour l’instant. Les résultats sont basés sur des expériences de laboratoire dans lesquelles un petit nombre d’animaux ont été délibérément infectés par de fortes doses du virus, le SRAS-CoV-2, et ne représentent pas des interactions réelles entre les gens et leurs animaux de compagnie, déclare la virologiste Linda Saif de l’Université d’État de l’Ohio à Columbus. Il n’y a pas de preuve directe que les chats infectés sécrétaient suffisamment de coronavirus pour infecter les gens, dit-elle.

Patrouille de surveillance des animaux

Le coronavirus se propageant rapidement dans le monde entier, certains se demandent si le virus peut se transmettre entre les animaux de compagnie et les humains. Jusqu’à présent, quelques cas d’infection d’animaux domestiques ont été signalés : un chat en Belgique et deux chiens à Hong Kong. « Les chats et les chiens sont en contact étroit avec les humains, et il est donc important de comprendre leur sensibilité au SRAS-CoV-2 pour le contrôle du COVID-19 », écrivent les auteurs de la dernière étude, une prépublication postée sur bioRxiv le 31 mars.

L’équipe, dirigée par le virologiste Bu Zhigao, a infecté cinq chats domestiques avec le SRAS-CoV-2 par le nez. Lorsque deux des chats ont été euthanasiés six jours plus tard, les chercheurs ont trouvé de l’ARN viral, ainsi que des particules de virus infectieux, dans leurs voies respiratoires supérieures.

Les trois autres chats infectés ont été placés dans des cages à côté de trois félins non infectés. L’équipe a ensuite détecté de l’ARN viral chez l’un des chats non infectés, ce qui suggère qu’ils ont contracté le virus des chats infectés par des gouttelettes respiratoires. Les quatre chats ont également produit des anticorps contre le SRAS-CoV-2. La surveillance du SRAS-CoV-2 chez les chats doit être considérée comme faisant partie des efforts pour éliminer la COVID-19 chez l’homme, notent les auteurs dans la prépublication, qui n’a pas fait l’objet d’un examen par les pairs.

Aucun symptôme

Mais Saif affirme qu’aucun des chats infectés ne présentait de symptômes de maladie, et que seul un des trois félins exposés aux animaux infectés a attrapé le virus. « Cela suggère que le virus n’est peut-être pas très transmissible chez les chats », dit-elle. En outre, le mode de transmission n’est pas clair car l’étude ne décrit pas comment les cages ont été installées, et les chats non infectés ont pu contracter le virus à partir de fèces ou d’urine contaminées.

D’autres tests sont nécessaires lorsque les chats sont infectés par différentes doses du virus pour voir, par exemple, s’ils peuvent le transmettre à d’autres chats, dit-elle.

Les résultats suggèrent que les chats devraient être considérés comme un élément dans l’effort de contrôle du COVID-19, mais qu’ils ne sont pas un facteur majeur dans la propagation de la maladie, dit Dirk Pfeiffer, un épidémiologiste de la City University de Hong Kong. « L’accent dans le contrôle du COVID-19 doit donc sans aucun doute rester fermement sur la réduction du risque de transmission interhumaine ».

Des études antérieures sur le virus qui a causé le syndrome respiratoire aigu sévère, le SRAS, ont montré que les chats peuvent être infectés par le SRAS-CoV et le transmettre à d’autres chats. Mais « rien n’indique que, pendant la pandémie de SRAS, le CoV-SRAS se soit répandu chez les chats domestiques ou ait été transmis des chats aux humains », déclare M. Saif.

Les Centres américains de contrôle et de prévention des maladies recommandent aux personnes infectées par le COVID-19 de limiter les contacts avec leurs animaux domestiques, notamment en évitant de les caresser, de se faire lécher et de partager la nourriture et les ustensiles.

« Il s’agit de précautions à prendre comme pour toute nouvelle maladie émergente pour laquelle on ne dispose que d’informations limitées », déclare M. Saif.

Autres animaux

Les chercheurs ont également constaté que les furets sont également très sensibles à l’infection par le coronavirus SRAS-CoV-2, ce qui, selon eux, en fait un modèle approprié pour tester des vaccins et des médicaments potentiels. Plusieurs laboratoires ont déjà entamé des recherches sur le COVID-19 à leur sujet.

Les chiens, en revanche, sont moins sensibles au virus. Les chercheurs ont infecté cinq jeunes chiens et ont constaté que deux d’entre eux excrétaient de l’ARN viral dans leurs excréments, mais qu’aucun ne contenait de virus infectieux.

Des recherches similaires sur des porcs, des poulets et des canards n’ont pas permis d’identifier d’ARN viral chez les animaux délibérément infectés par le virus, ni chez ceux qui ont été exposés aux animaux infectés.

Ces résultats suggèrent qu’aucune de ces espèces ne joue un rôle dans l’épidémiologie de l’infection par COVID-19, déclare M. Pfeiffer.

Via Scienfic American

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