L’Inde peut-elle contenir la pandémie ?

Les interventions de santé publique peuvent fonctionner dans ce pays pauvre et peuplé, mais seulement si la population participe à leur conception et à leur mise en œuvre.

À la lumière des experts du secteur de la santé et des expériences d’autres pays, la nation prend aujourd’hui une décision très importante », a annoncé le Premier ministre Narendra Modi dans un discours télévisé à la nation indienne le 24 mars. « À partir de minuit ce soir, le pays tout entier, écoutez bien, le pays tout entier sera complètement bouclé ». Pendant trois semaines complètes, personne ne serait autorisé à sortir de chez lui – une imposition drastique et sans précédent de l’isolement et de la quarantaine sur 1,3 milliard de personnes dans le but de contenir la propagation de COVID-19.

Depuis, les autorités ont quelque peu assoupli le couvre-feu pour permettre aux gens d’acheter de la nourriture et d’autres produits de première nécessité. Mais des mesures aussi draconiennes, copiées en partie sur la Chine, peuvent-elles contenir la pandémie dans un pays en développement aussi densément peuplé que l’Inde ? Les décennies d’expérience de Smarajit Jana, en tant que scientifique de la santé publique vivant et travaillant à Calcutta, une ville dont la densité de population est de 63 000 habitants par kilomètre carré, indiquent qu’une telle stratégie unique, qui regroupe des communautés ayant des professions et des conditions de vie diverses, est susceptible d’échouer.

Hier, il est passé devant un bazar fréquenté par les habitants des bidonvilles, où un millier de personnes achetaient et vendaient des légumes sur une surface de moins de 55 mètres carrés. Plus de 40 % de la population de la ville vit dans des bidonvilles, où trois ou quatre personnes partagent une chambre individuelle d’une superficie moyenne de quelques mètres carrés. Pour eux, l’éloignement social ou la mise en quarantaine des maisons ne peut être qu’une blague cruelle. Ces derniers jours, des personnes vivant dans trois bidonvilles de Mumbai, où les conditions de vie sont tout aussi exiguës, ont été testées positives au COVID-19. Le virus pourrait se propager de manière incontrôlée dans ces bidonvilles pendant le confinement – s’échappant inévitablement dans la population générale.

De nombreuses villes indiennes ont également de vastes quartiers feu rouge. Par exemple, plus de 5 000 travailleuses du sexe, dont la profession accroît le risque de contracter et de transmettre le COVID-19, vivent dans la région de Sonagachi, au nord de Calcutta. Des rideaux divisent la chambre individuelle qu’elles occupent avec leur famille en plusieurs sections, utilisées pour le travail, le sommeil, la cuisine et d’autres activités. (Actuellement, la plupart des travailleurs du sexe de Sonagachi ne reçoivent pas de clients par crainte de contracter la maladie, mais lorsqu’ils le font, leurs enfants jouent dans la rue ou sont pris en charge par des travailleuses du sexe retraités). Si l’une d’entre elles est infectée, comment peuvent-elles s’isoler pour protéger les membres de leur famille et les autres ? En outre, entre 15 et 20 % des populations de Mumbai et de Kolkata, y compris les enfants, vivent dans la rue et utilisent des toilettes publiques avec un accès limité à l’eau et au savon.

Comment peuvent-ils se laver les mains de manière répétée pour éviter l’infection ?

Tout aussi inquiétante est la situation des travailleurs migrants en Inde, qui sont environ 50 millions. Le verrouillage drastique de l’économie nationale a paralysé l’économie et a laissé des millions de travailleurs du secteur informel, qui vivent au jour le jour dans le meilleur des cas, sans emploi ni nourriture. La quasi-totalité des transports ayant été interrompus, beaucoup ont commencé à rentrer chez eux, souvent à des centaines de kilomètres de là, par tous les moyens possibles, même à pied pendant des jours. Les rapports de presse indiquent que la faim, la soif et l’épuisement pendant cette migration inverse ont déjà tué au moins 25 personnes. Finalement, les gouvernements de certains États ont fourni des bus dans lesquels les hommes et les femmes se sont entassés pour des voyages qui allaient prendre des heures. Certains d’entre eux pourraient bien être infectés par le COVID-19, qu’ils transmettront probablement à d’autres passagers – ce qui alimenterait la pandémie dans des poches de l’Inde rurale. Ayant pris conscience tardivement de cette possibilité, diverses autorités ont eu recours à l’incarcération des rapatriés ou même, à une occasion, à l’aspersion d’un désinfectant.

Un problème fréquent des interventions de santé publique, y compris celle-ci, est la distance sociale réelle et énorme entre ceux qui les développent et ceux qu’ils touchent. Les stratèges omettent souvent de prendre en compte les conditions de vie, les professions et autres caractéristiques des communautés et des individus qu’ils cherchent à aider. De telles mesures autoritaires et descendantes ne peuvent pas contenir la propagation d’une infection dans un pays où le niveau de pauvreté est si élevé. Les autorités de santé publique et la société civile doivent au contraire mobiliser chaque communauté et lui permettre d’élaborer sa propre stratégie d’autoprotection.

Les groupes vulnérables tels que les habitants des bidonvilles, les travailleuses du sexe et les travailleurs migrants sont tout à fait capables de modifier leur comportement pour se prémunir contre une nouvelle menace pour leur santé, comme le montre le succès des programmes d’intervention contre le VIH en Inde. Ces programmes sont basés sur le modèle dit « Sonagachi », développé par les travailleuses du sexe et Smarajit Jana dans les années 1990, dans lequel les personnes les plus exposées au risque d’infection participent à la conception et à la mise en œuvre de stratégies pour se protéger. Lors de la dernière mesure en 2017, les taux de transmission du VIH à Sonagachi, où un collectif de travailleurs du sexe appelé Durbar (qui signifie « inarrêtable ») mène l’effort continu pour contenir le sida, n’étaient que de 1,4 %.

Durbar compte actuellement plus de 50 000 membres répartis dans 48 branches dans tout l’État du Bengale occidental. Au début du mois de mars, j’ai travaillé avec le personnel de santé de Durbar, dont beaucoup sont des travailleurs du sexe à la retraite ou à temps partiel formés à cet effet, pour sensibiliser les gens à ce nouveau danger. Nous avons conseillé aux travailleurs du sexe de rejeter les clients qui avaient de la fièvre, de la toux ou d’autres symptômes de la COVID-19 ; de prendre un bain ou au moins de se laver après chaque séance ; et de nous informer s’ils développaient des symptômes afin que nous puissions organiser des tests. Maintenant qu’elles ne peuvent plus gagner leur vie, Durbar finance l’achat et la distribution de céréales alimentaires pour que la communauté ne meure pas de faim, ainsi que du savon, des produits d’hygiène et des masques pour lutter autant que possible contre le coronavirus. Dans toute l’Inde, des citoyens ordinaires et des organisations non gouvernementales organisent des efforts similaires de secours et de protection pour les migrants et les pauvres des villes.

Nous pourrions devoir vivre avec le COVID-19 et bien d’autres maladies virales de ce type pendant des années encore. Pour y survivre, les Indiens doivent trouver la volonté politique de redéfinir leur système de santé publique afin de servir le public et non de le punir.

Via Scientific American

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