La géographie du coronavirus

La pandémie de Covid-19 fait rage dans le monde entier, frappant par vagues des villes d’Asie, d’Europe et des États-Unis : d’abord Wuhan, puis Milan et Madrid, et maintenant Seattle, New York, Detroit et la Nouvelle-Orléans. Aucun endroit ne semble à l’abri. Mais certaines villes semblent plus vulnérables à sa propagation dévastatrice, et plus vulnérables aux impacts les plus insidieux du virus.

En essayant de comprendre les facteurs qui exacerbent cette pandémie, un chœur de commentateurs examinant la trajectoire s’est empressé de rejeter la faute sur la densité. Comme pour les attaques terroristes du 11 septembre et la crise économique de 2008, ils considèrent que le virus a déclenché une grande migration à partir des centres urbains denses et peuplés, mettant ainsi fin au mouvement de retour vers les villes des deux dernières décennies.

La densité est un facteur dans cette pandémie, comme elle l’a été dans les précédentes. Le même regroupement de personnes qui rend nos grandes villes plus innovantes et plus productives les rend également, et nous rend, vulnérables aux maladies infectieuses.

Pourtant, la densité n’est probablement qu’un des nombreux facteurs clés qui déterminent la vulnérabilité des lieux au virus. Partout dans le monde, le Covid-19 s’est implanté et a frappé fort dans plusieurs types d’endroits. L’un d’entre eux est constitué par les grandes villes superstar denses comme New York et Londres, avec des flux importants de visiteurs et de touristes, des populations mondiales diverses et des zones résidentielles denses. Un deuxième est constitué de centres industriels comme Wuhan, Detroit et le nord de l’Italie, qui sont reliés par des chaînes d’approvisionnement. Le troisième est constitué de hauts lieux du tourisme mondial, comme les pistes de ski d’Italie, de Suisse et de France, et leurs homologues des Rocheuses du Colorado. Et dans les petites communautés, le virus a ciblé les maisons de retraite et les salons funéraires, et bien sûr les bateaux de croisière, qui sont comme de petites villes denses en mer.

Il n’y a pas d’explication simple et unique en ce qui concerne les villes et le virus. Il est important de distinguer les malheureux points chauds où il est apparu pour la première fois des caractéristiques des lieux susceptibles de propager ou de limiter sa propagation. Les villes diffèrent sur de nombreux points : taille de la population, âge, niveau d’éducation, richesse, religiosité, type de travail, niveau de capital social, etc. Tous ces facteurs, et d’autres encore, peuvent influer sur leur vulnérabilité au coronavirus.

On dit souvent que des mesures de confinement et d’éloignement social précoces – ordonnances de travail à domicile, fermeture d’écoles et décrets d’hébergement sur place – contribuent à freiner la pandémie dans certaines villes. Il ne fait aucun doute que ces mesures ont joué un rôle important dans l’aplatissement de la courbe. En effet, un certain nombre de villes asiatiques hyperdenses – Singapour, Séoul, Hong Kong et Tokyo – ont réussi à gérer l’épidémie, bien qu’elles puissent être vulnérables à des flambées ultérieures.

Mais il peut y avoir d’autres dimensions de ces villes qui ont également contribué à rendre certains lieux plus ou moins vulnérables.

Bien que la pandémie soit mondiale, Citylab se concentre principalement sur la géographie du Covid-19 aux États-Unis en utilisant des données développées par le New York Times et inspirées des analyses de Jed Kolko, Joe Cortright, et Bill Bishop.

Quelques mises en garde s’imposent. Il est encore trop tôt et les données sur la propagation du virus restent lacunaires, en raison des variations dans les tests et d’autres facteurs. Nous n’avons également qu’un échantillon limité de villes sur lesquelles nous pouvons nous appuyer, quelques-unes ayant traversé les pires phases de l’épidémie, d’autres étant au milieu de celle-ci et d’autres encore pouvant être touchées. Et comme cette analyse se concentre sur les données américaines, elle peut négliger des facteurs qui sont pertinents dans d’autres villes du monde.

Le graphique ci-dessous, réalisé par Kolko, montre le taux de mortalité de Covid-19 par type de comté au 1er avril. Il n’est pas surprenant que les grands comtés urbains soient en tête de liste, avec une baisse par degré de densité, de leurs banlieues à forte densité jusqu’aux zones rurales.

Mais l’Amérique rurale n’est pas à l’abri. En fait, alors que les taux globaux de cas et de décès ont jusqu’à présent été plus faibles, le Covid-19 se répand maintenant dans les zones rurales américaines à peu près à la même vitesse que dans les zones urbaines, selon Bill Bishop et Tim Marena du Daily Yonder. Selon leur analyse, le virus a frappé particulièrement fort dans un sous-ensemble de zones rurales appelées « rural recreation counties« . Ces endroits disposent d’un niveau élevé d’équipements naturels – lacs et bords de mer, paysages magnifiques ou pistes de ski – qui attirent de nombreux voyageurs et touristes fortunés. Parmi ces endroits, on trouve les comtés d’Eagle et de Pitkin au Colorado, le comté de Summit dans l’Utah et le comté de Blaine dans l’Idaho. Wood River Valley, une communauté de seulement 22 000 personnes au cœur du pays du ski de l’Idaho, a enregistré 192 cas et 2 décès en début de semaine, avec une plus grande proportion de sa population testée positive que la ville de New York, selon le Washington Post.

Dans l’ensemble, les comtés ruraux de loisirs souffrent d’un taux de cas de Covid-19 qui est plus de deux fois et demie plus élevé que pour les autres comtés ruraux, selon Bishop et Marena.

Le graphique suivant, également de Kolko, montre les zones métropolitaines américaines qui ont souffert des taux de mortalité les plus élevés de Covid-19. (Même avec des variations dans les tests, les décès restent le meilleur baromètre de l’effet de la crise du Covid-19).

Quatre des dix sont de grandes métropoles denses : La Nouvelle-Orléans, New York, Seattle et Detroit. Mais d’autres métropoles de cette liste défient la notion de densité. A Albany, en Géorgie, par exemple, le virus s’est propagé par le biais de deux enterrements.

Quant à la question de la densité elle-même : l’analyse de Kolko montre que la densité est associée de manière significative aux décès de Covid-19 dans les comtés américains. Mais la densité n’est pas le seul facteur en jeu. Son analyse révèle également que les taux de décès par Covid-19 par habitant sont plus élevés dans les comtés où la population est plus âgée et où la proportion de minorités est plus importante, et où le climat est plus froid et plus humide. Il est important de se rappeler que cette analyse ne porte que sur les États-Unis, et que dans d’autres parties du monde, les villes plus denses ont eu plus de succès à contrôler la propagation.

Mais même aux États-Unis, ce n’est pas la densité en soi qui semble rendre les villes vulnérables, mais le type de densité et son impact sur le travail et la vie quotidienne. C’est parce que les endroits peuvent être denses tout en offrant des lieux où les gens peuvent s’isoler et être socialement distants. En termes simples, il y a une énorme différence entre les endroits riches et denses, où les gens peuvent s’abriter sur place, travailler à distance et se faire livrer toute leur nourriture et autres besoins, et les endroits pauvres et denses, qui poussent les gens dans les rues, dans les magasins et dans les transports en commun bondés les uns avec les autres.

Ce fossé de densité est clairement visible dans la répartition géographique du virus à travers la ville de New York : Le Covid-19 frappe le plus durement non pas dans le Manhattan très dense, mais dans les quartiers périphériques moins denses, comme le Bronx, le Queens et même Staten Island, beaucoup moins dense.

La densité de transmission du virus se produit lorsque les gens sont entassés dans des foyers multifamiliaux et multigénérationnels ou dans des usines ou des services de première ligne, à proximité physique les uns des autres ou du public. Une telle densité explique pourquoi la pandémie de grippe de 1918 a ravagé les quartiers ouvriers des centres industriels de Pittsburgh et de Philadelphie.

Outre la densité, il existe un certain nombre d’autres facteurs qui méritent une attention particulière dans le cadre de la surveillance de la propagation du virus. Deux d’entre eux sont évidents : l’âge de la population et les conditions de santé préexistantes comme le tabagisme, l’obésité, le diabète et les maladies cardiaques. Il est d’une importance capitale d’examiner de près l‘impact inégal du virus sur les communautés pauvres et minoritaires. Il faut également s’intéresser aux différences dans les types de travail que les gens effectuent : la part de la main-d’œuvre capable de travailler à distance par rapport à la part des travailleurs de première ligne dans les soins de santé, les services de livraison et les épiceries qui sont particulièrement vulnérables au virus. Nous pouvons également constater que les niveaux élevés de religiosité, où les gens se réunissent en grands groupes pour le culte, ou les lieux où se trouve une grande partie des familles multigénérationnelles sont également plus vulnérables. Dans une nation divisée comme celle des US, il sera intéressant de voir dans quelle mesure l’orientation politique compte : Les États et les villes bleus ont eu tendance à prendre beaucoup plus rapidement leurs distances sociales que leurs homologues rouges.

Nous pourrions constater que certaines choses que nous voulons encourager dans les villes, comme les liens sociaux étroits et le capital civique, les rendent plus vulnérables. « Quand tout sera dit et fait, nous allons découvrir que le COVID était uniquement mortel pour les personnes ayant un capital social élevé », a suggéré le démographe Lyman Stone sur Twitter. Inversement, nous pourrions aussi découvrir que certaines choses que les gens critiquent dans les villes – comme le manque d’enfants, le nombre relativement faible d’enfants et le faible nombre de familles avec enfants – ont contribué à les protéger, pour la simple raison que les enfants peuvent être des vecteurs de la propagation de la maladie.

Certains de ces facteurs peuvent également contribuer à expliquer pourquoi San Francisco, la deuxième ville la plus dense des États-Unis après New York, semble avoir eu plus de succès dans l’aplatissement de sa courbe. Il se peut que San Francisco ne se soit pas contenté de s’aplatir plus tôt que d’autres endroits, bien que cela ait certainement aidé. Avec moins d’enfants par habitant, un taux plus élevé de travailleurs à distance qui peuvent se loger sur place et l’un des taux les plus élevés de réussite scolaire aux États-Unis, la ville peut avoir une liste de facteurs qui la rendent plus résistante que Detroit, la Nouvelle-Orléans ou même New York, qui sont beaucoup plus diversifiés par rapport aux classes et aux lignes démographiques.

L’impact de la pandémie de Covid-19 sur la géographie et les villes reste à voir. Malheureusement, il semble que le virus pourrait renforcer certaines failles de nos divisions économiques et géographiques existantes.

Via Citylab

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