Pourquoi le confinement rend Internet plus fort que jamais

Loin de la freiner, l’essor de l’utilisation d’Internet en ce moment entraîne une mise à niveau majeure.

C’est ainsi que notre connexion Internet est devenue un ombilic vers le monde extérieur. Nous en dépendons maintenant pour faire notre travail, pour aller à l’école et pour voir d’autres personnes. C’est notre principale source de divertissement. Et nous l’utilisons beaucoup.

Entre janvier et fin mars, le trafic internet a augmenté d’environ un quart dans de nombreuses grandes villes, selon Cloudflare, une société américaine qui fournit des infrastructures de réseau aux entreprises du monde entier. La demande est montée en flèche pour certains services en ligne en particulier. Les appels vidéo ont remplacé l’interaction en face à face avec les collègues, la famille et les amis. Le logiciel de vidéoconférence Zoom a été utilisé par un plus grand nombre de personnes au cours des deux premiers mois de 2020 qu’au cours de toute l’année 2019. Le divertissement à domicile est également en plein essor. Un nombre record de personnes utilisent Steam, un magasin de jeux en ligne très populaire sur PC. À un moment donné ce week-end, plus de 24 millions de joueurs étaient connectés en même temps, soit une hausse de 25 % depuis février. Et les épiceries en ligne sont incapables de faire face à la montée en flèche des affaires, les clients attendant pendant des heures dans des files d’attente virtuelles de plusieurs dizaines de milliers de personnes.

Comment l’internet fait-il face à l’explosion d’utilisation la plus soudaine de son histoire ? Il y a des signes compréhensibles de tension : Le Wi-Fi qui ralentit, les sites web qui ne se chargent pas, les appels vidéo qui s’interrompent. Mais malgré ce contretemps, Internet se porte très bien. En fait, la crise de la covid-19 entraîne la plus grande expansion depuis des années.

A titre d’anecdote, Internet a du mal à suivre le rythme de cette évolution », explique Matthew Roughan, de l’université d’Adélaïde en Australie, qui dirige un projet de cartographie appelé « Internet Topology Zoo« . « On a tendance à entendre les mauvaises nouvelles en ce moment. » Paul Barford, de l’université du Wisconsin à Madison, qui dirige un autre projet de cartographie Internet, est d’accord. Plus nous utilisons Internet, plus nous remarquons ses pépins. Il n’en reste pas moins que l’on peut observer de brèves perturbations locales, mais pas d’effets plus larges, dit-il : « C’est tout l’intérêt d’un réseau distribué ».

En plus d’utiliser Internet de manière plus générale, nous l’utilisons également à des moments et dans des lieux différents. Au lieu d’un pic après le travail à 19h30, il y a maintenant un pic juste avant le déjeuner, explique Matthew Prince, PDG de Cloudflare. On ne sait pas très bien pourquoi, mais la fin de matinée peut être le moment où beaucoup de gens se retrouvent dans des réunions ou des salles de classe virtuelles. Ces changements ne sont pas universels. Selon Cloudflare, l’utilisation d’Internet a augmenté d’environ 40 % en Italie. Mais en Corée du Sud, où les gens étaient déjà de grands utilisateurs d’internet tout au long de la journée, le changement est moins prononcé.

Cloudflare dispose également de données sur l’origine de nos connexions. Il a produit des cartes qui révèlent comment l’activité humaine a quitté les centres-villes pour se déplacer vers les banlieues. Les cartes montrent l’évolution de l’utilisation d’internet dans la journée entre le mercredi 19 février et le mercredi 18 mars, avant et après qu’un grand nombre de personnes aient commencé à travailler à domicile. Les centres urbains sont en rouge, ce qui indique une diminution de l’utilisation d’Internet, entourés de cercles verts, ce qui indique une augmentation.

La hausse soudaine de la demande est prise au sérieux. Après avoir subi les pressions de Thierry Breton, commissaire européen chargé des marchés de l’internet, une série de sociétés de streaming vidéo, dont Netflix, YouTube, Facebook et le tout nouveau Disney+, ont toutes accepté de réduire la qualité d’image des vidéos en streaming en Europe pour éviter d’aggraver la situation. La vidéo représente plus de la moitié du trafic Internet, selon une analyse de la société Sandvine, spécialisée dans le matériel Internet. De même, Sony, Microsoft et Valve, qui exploite Steam, ont réduit l’envoi de mises à jour pour les jeux vidéo ou les ont limitées aux heures creuses.

Outre l’augmentation du trafic, rester sur place met à rude épreuve Internet de deux autres manières. Tout d’abord, les connexions du dernier kilomètre – celles qui relient les centres locaux ou les centres de données à votre domicile – sont généralement les maillons les plus faibles d’un réseau. Beaucoup d’entre elles passent par des câbles obsolètes. Lorsque le haut débit a été déployé aux États-Unis, par exemple, il s’est souvent greffé sur des câbles installés à l’origine pour la télévision. Ces câbles ont été conçus pour acheminer les données vers la maison et non les évacuer, c’est pourquoi le téléchargement de vidéos à partir d’une connexion internet domestique peut être délicat. Les connexions à domicile ont également tendance à avoir une bande passante plus faible que celles d’un bureau ou d’une école, ce qui donne l’impression que les activités familières sont plus lentes. Et les tuyaux plus étroits aux abords d’internet deviennent encombrés lorsque tout le monde dans un quartier veut utiliser l’internet en même temps.

Un deuxième problème est que les sociétés Internet doivent maintenant gérer le trafic à partir de plusieurs endroits au lieu d’une poignée de concentrateurs. Par exemple, il est plus facile pour Dropbox de gérer un millier d’utilisateurs lorsqu’ils se connectent tous à partir d’un seul campus universitaire ou d’un seul immeuble de bureaux. Toute cette activité peut être acheminée sur une seule connexion à haut débit. Mais aujourd’hui, ces milliers d’utilisateurs sont répartis dans tout le pays et se connectent à partir de centaines de réseaux différents.

Malgré tout, malgré ces difficultés, Internet semble bien fonctionner. Les bilans de santé de RIPE et d’Ookla, deux organisations qui surveillent les vitesses de connexion dans le monde entier, montrent des ralentissements mineurs mais peu de changements dans l’ensemble. Lorsque Netflix et YouTube ont connu un ralentissement, ce n’était pas parce qu’Internet ne fonctionnait pas bien, explique M. Prince : « Se porter volontaire pour faire cela avant qu’un problème ne survienne montre qu’ils sont de bons citoyens d’Internet ». C’est une mesure juste au cas par cas.

Nous avons peut-être une révolution industrielle à remercier. Il y a deux décennies, l’internet ne suscitait guère d’intérêt commercial, ce qui signifie que son infrastructure était gérée de manière relativement ponctuelle. Un événement ponctuel, tel qu’une annonce importante, pouvait tout faire planter, explique Tesh Durvasula, PDG de CyrusOne, l’une des nombreuses entreprises internationales qui contribuent au bon fonctionnement d’internet en installant et en gérant les vastes grappes d’ordinateurs qui composent le cloud. Aujourd’hui, toute une industrie a vu le jour et a remodelé l’internet pour ses propres besoins. Des sociétés de télécommunications comme Comcast, des fabricants de contenu comme Netflix, des géants du commerce de détail comme Amazon, des fournisseurs de stockage virtuel comme Dropbox, ainsi qu’une multitude d’autres centres de données et de services en ligne, ont introduit de nouvelles connexions, renforcé les anciennes et câblé des millions de serveurs ultrarapides. Cet investissement a permis d’augmenter massivement la capacité, la vitesse et les performances de l’ensemble du système. « L’industrialisation de l’internet a créé un puissant maillage de réseaux qui, pour la plupart, fonctionne à merveille », explique M. Durvasula.

Construit avec un but précis

Les services en cloud permettent à des entreprises comme Netflix et Dropbox d’étendre rapidement leurs activités. Lorsque la demande augmente, des serveurs supplémentaires du pool sont mis en service. De nombreuses sociétés Internet utilisent des plateformes en cloud dédiées comme Amazon Web Services (AWS), mais les plus grandes commencent à gérer leurs propres centres de données, ce qui leur donne encore plus de souplesse pour répondre aux besoins des utilisateurs. De plus, les services de streaming et de jeux ont commencé à créer des réseaux de distribution spécialisés qui contournent de grandes parties de l’internet public. Le trafic circule de leurs propres centres de données par leurs propres câbles vers les fournisseurs d’accès à large bande du dernier kilomètre comme Comcast ou AT&T.

Tout comme un investissement massif dans un centre ville conduit à un paysage transformé par des projets de construction, l’investissement dans internet a conduit à une expansion similaire. C’est plus difficile à voir, mais cela a complètement changé notre expérience en ligne. Et c’est pourquoi internet résiste si bien en ce moment.

En fait, loin de mettre les réseaux à genoux, le covid-19 est le moteur de l’expansion la plus rapide depuis des années. Pour s’assurer qu’ils répondent à la demande, des géants de l’internet comme Netflix et Equinix, qui gère 200 centres de données dans le monde entier, s’empressent de procéder à des mises à niveau aussi rapidement que possible. Equinix est en train de faire passer sa capacité de trafic de 10 à 100 gigaoctets. Les travaux auraient dû être réalisés en un an ou deux, mais ils sont maintenant terminés en quelques semaines.

Netflix développe également son infrastructure. Elle s’associe généralement avec les plus grands centres de données d’une région, qui diffusent des copies locales du catalogue de Netflix dans les foyers. En étant aussi proche que possible des spectateurs, la livraison est beaucoup plus rapide. L’entreprise cherche maintenant à installer des centaines de serveurs supplémentaires dans les deuxième et troisième plus grands hubs de chaque région également, explique Dave Temkin, vice-président de l’infrastructure réseau et systèmes. Zoom essaie également de se rapprocher de ses utilisateurs. Elle surveille d’où provient la majeure partie de son trafic et s’associe aux fournisseurs de haut débit de ces régions pour établir des connexions dédiées.

Les câblodistributeurs adaptent également leurs services. Aux États-Unis, Comcast a par exemple renoncé au plafonnement des données. Si l’expérience est concluante, cette renonciation pourrait devenir permanente. Et en Afrique du Sud, où des millions de personnes n’ont accès à internet que par téléphone portable, le gouvernement assouplit la réglementation pour permettre aux opérateurs de réseaux de mettre en place des plans de données bon marché, voire gratuits. Il ouvre également au trafic internet des parties du spectre radioélectrique auparavant réservées à la télévision. Certaines de ces mesures seront peut-être annulées à la fin de la crise, mais d’autres survivront. Une fois réduites, les formalités administratives sont difficiles à recoller.

Il reste quelques obstacles qui pourraient ralentir la mise à niveau. Par exemple, des parties cruciales d’internet nécessitent encore un contact humain. Il y a toujours des câbles qui doivent être remplacés ou des serveurs qui doivent être réparés, des tâches que seuls des ingénieurs humains peuvent accomplir. Pour M. Barford, c’est peut-être là que nous commençons à voir des problèmes. « Si ces gens ne sont plus capables de se rendre sur le terrain, alors il peut y avoir des pannes locales qui persistent », dit-il.

Si les chaînes d’approvisionnement s’effondrent, les sociétés Internet peuvent également avoir du mal à se procurer du matériel et des équipements. La Chine est le plus grand producteur de fibres optiques et d’autres matériels essentiels, comme les semi-conducteurs, par exemple. Une interruption de l’approvisionnement pourrait signifier que les projets d’installation de nouvelles connexions à large bande dans les régions rurales du monde sont mis en attente.

Cela pourrait être mauvais pour les habitants des régions les plus pauvres, qui se retrouvent aujourd’hui plus souvent coupés que la plupart des autres. Mais dans l’ensemble, Internet est plus fort que jamais. Aucun autre service public – ni l’électricité, ni l’eau, ni les transports – ne pourrait faire face à une telle augmentation de l’utilisation, déclare M. Prince : « Internet a été construit pour cela ».

Via Techreview

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