Le MIT a un plan ambitieux pour détecter si vous avez été exposé au coronavirus

Les chercheurs utilisent Bluetooth pour créer une méthode automatisée de recherche des contacts qui protège la vie privée des personnes. Ils ont maintenant besoin d’Apple et de Google à bord.

Il existe trois étapes fondamentales pour enrayer la propagation d’une maladie hautement contagieuse telle que la COVID-19. Premièrement, il faut détecter qui est atteint de la maladie. Ensuite, vous recherchez à qui elle a pu être transmise. Et enfin, vous isolez toutes les personnes à risque.

La deuxième étape – également appelée recherche des contacts – peut être un processus manuel qui prend du temps et dans le cadre duquel les responsables de la santé publique demandent aux personnes qui sont tombées malades de créer des listes de personnes avec lesquelles elles ont été en contact afin de pouvoir leur dire de se mettre en quarantaine. En Corée du Sud, le gouvernement s’est tourné vers la technologie pour étendre ce processus, en utilisant les données de localisation des téléphones portables, les caméras de surveillance, les données d’achat par carte de crédit et d’autres types de surveillance pour dire aux gens s’ils ont été en contact avec des personnes dont le test de dépistage du virus était positif.

« Cela a contribué à une approche globale extrêmement réussie pour contrôler l’épidémie en Corée du Sud », déclare Louise Ivers, experte en maladies infectieuses, professeur associé à la Harvard Medical School et directrice exécutive du Centre pour la santé mondiale du Massachusetts General Hospital.

Aussi efficace soit-elle pour aider à contrôler la propagation de COVID-19, le fait de donner au gouvernement un accès complet aux lieux où se trouvent les gens viole la vie privée et porte atteinte aux libertés civiles. C’est pourquoi Ivers s’est associé à des experts du MIT pour donner des conseils sur la création d’un système automatisé de recherche des contacts qui peut aider les responsables de la santé publique et les particuliers à lutter plus efficacement contre COVID-19 – sans mettre en danger les informations privées des personnes.

Au lieu de se fier aux données de localisation GPS extraites des téléphones portables de millions de personnes, les chercheurs du MIT ont mis au point un système qui utilise des identifiants aléatoires transmis par Bluetooth – la même technologie que celle utilisée pour connecter votre smartphone à vos écouteurs. Les signaux Bluetooth présentent également un autre avantage : ils sont tout simplement plus précis que le GPS, qui ne fonctionne souvent pas à l’intérieur des bâtiments.

« Au lieu d’avoir un œil dans le ciel qui surveille tout le monde, nous voulons que les téléphones que les gens transportent racontent à quel point ils ont été proches d’autres personnes », explique Ron Rivest, professeur à l’Institut du MIT et chercheur principal du projet.

L’équipe de Rivest a conçu un système, appelé Private Automated Contact Tracing (PACT), dans lequel votre téléphone émettrait en permanence une chaîne de numéros aléatoire, comme un identifiant anonyme, via un signal Bluetooth. Votre téléphone garderait également une liste de tous les signaux Bluetooth et des numéros associés qu’il détecte dans un certain ensemble de paramètres, par exemple à une distance de 1,5 ou 2 mètres, pendant une durée de 10 minutes ou plus.

Lorsque les personnes sont testées positives au virus, un responsable de la santé publique leur donne un QR code à scanner dans l’application, ce qui déclenche le téléchargement de l’ensemble de leur journal d’identification Bluetooth sur le cloud. Ensuite, toute personne qui a l’application sur son téléphone reçoit une notification si elle est en contact étroit avec la personne infectée, ce qui peut l’encourager à se mettre en quarantaine.

« Nous gardons fondamentalement une trace de … la proximité relative, par rapport à la localisation de chacun », explique Daniel Weitzner, chercheur principal au laboratoire d’informatique et d’intelligence artificielle du MIT et co-chercheur principal du projet. « Nous pouvons affiner les événements de contact qui sont médicalement pertinents sans avoir à suivre tout le monde, où qu’il soit, tout le temps ».

Jusqu’à présent, les membres du Lincoln Lab du MIT ont testé un prototype de PACT sur une centaine d’appareils. Cela a aidé les chercheurs à trouver des solutions, par exemple à s’assurer que le système fonctionne à la fois sur les iPhones et les téléphones Android. Un tel système comporte de nombreux défis : Par exemple, l’orientation et l’angle d’un téléphone, ainsi que son emplacement physique (comme s’il se trouvait dans un sac à main, un sac à dos ou une poche), peuvent avoir un impact significatif sur la puissance du signal. Les chercheurs n’ont pas non plus été en mesure de vérifier une précision de 100 % en testant la transmission des signaux dans différents environnements, comme une forêt ou un supermarché. Ils n’ont pas non plus été en mesure de mesurer directement la distance exacte entre les personnes, étant donné que toutes les personnes participant au projet sont isolées chez elles avec leur famille.

« Nous comprenons qu’il y aura des imperfections dans cette approche, mais nous restons optimistes », déclare Mark Zissman, directeur associé de la division de la cybersécurité et des sciences de l’information du Lincoln Lab du MIT. « Nous faisons la modélisation en ce moment même pour montrer aux gens que même avec des imperfections, cela apportera toujours une certaine valeur à la communauté ».

En outre, certaines personnes n’ont pas de téléphone, c’est pourquoi les chercheurs pensent que le PACT devrait fonctionner comme un complément à un programme plus important de recherche manuelle des contacts, comme celui que le gouverneur du Massachusetts Charlie Baker a annoncé la semaine dernière. L’intégration de la technologie Bluetooth automatisée dans un programme public comme celui-ci nécessitera l’aide et l’expertise des responsables de la santé publique. En fin de compte, cela pourrait se traduire par un tableau de bord reliant les efforts de recherche de contacts manuels et automatisés. « L’aspect de ce tableau de bord dépend des autorités de santé publique qui doivent diriger l’ensemble du projet », explique M. Ivers.

Pour les iPhones, quoi de mieux que de demander à Apple de faire cela ? »
Mark Zissman, MIT

Bien que le Lincoln Lab ait construit un prototype fonctionnel, Zissman pense que l’équipe du MIT ne devrait pas être celle qui codera l’application finale. « Il faut que ce soit fait dans mon esprit par une équipe de développeurs d’applications professionnels très expérimentés », dit Zissman. « Pour les iPhones, qu’est-ce qui serait mieux que de faire faire cela à Apple, et pour Android, qu’est-ce qui pourrait être mieux que Google ? »

L’équipe dit qu’elle est déjà en pourparlers avec de hauts responsables du gouvernement de l’État du Massachusetts, et qu’elle a également commencé à discuter de l’idée avec Apple et Google. Mais même si les deux géants de la technologie se joignent à eux pour créer l’application PACT, il faudra aussi que le public l’adopte en masse. Pour être efficace, on estime que 60 % de la population américaine devra y adhérer. L’équipe admet que la question de savoir comment convaincre les Américains de télécharger et d’utiliser l’application est ouverte, mais elle prévoit de travailler avec des responsables publics pour y parvenir. Apple, en particulier, pourrait également jouer un rôle en incluant l’application dans une mise à jour logicielle et en la diffusant sur des millions de téléphones.

Tous ces défis constituent une proposition intimidante pour un projet de recherche. Et sans savoir clairement quand l’application PACT pourrait être mise en place ou comment elle sera intégrée dans l’effort plus large de santé publique, il pourrait être trop tard pour avoir un impact substantiel sur la propagation du coronavirus – bien qu’elle pourrait contribuer à atténuer une future flambée de cas de COVID-19 ainsi que d’autres pandémies.

Mais Ivers estime que malgré ces obstacles, la portée visionnaire du projet est à la hauteur du défi à relever.

« Nous restons tous chez nous. Notre économie est en train de s’effondrer. Les gens perdent leur emploi. Nous devons avoir un plan ambitieux pour nous en sortir », dit-elle. « Si nous ne voyons pas grand, beaucoup de gens vont tomber malades et beaucoup de gens vont mourir ».

Via Fastcompany

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