Comment construire un hôpital en neuf jours : architecture d’urgence en cas de pandémie

Des morgues mobiles aux services de soins intensifs, la Grande-Bretagne répond aux coronavirus par un nouveau type d’architecture élémentaire – et elle en a besoin.

Un étrange bourdonnement mécanique s’est ajouté au fond habituel des oiseaux qui tweetent et au rugissement du North Circular à Wanstead Flats à Londres. Le son provient de l’arrière d’une grande clôture en bois, récemment érigée sur de vastes champs près de la forêt d’Epping, où un groupe de longues tentes blanches se dressent au-dessus de la limite des arbres. Cela ressemble à un festival de la bière, mais la réalité est bien plus sombre : le bourdonnement ne provient pas des robinets de bière, mais d’un générateur qui sera utilisé pour maintenir une flotte d’unités de stockage à 4C° pendant les prochaines semaines – la température requise pour empêcher les cadavres humains de se décomposer.

Couvrant une surface de la taille de deux terrains de football, ce nouveau complexe est une morgue temporaire, l’une des nombreuses structures de ce type qui sont érigées à la vitesse de l’éclair dans tout le Royaume-Uni pour faire face à l’augmentation du nombre de décès dus à la pandémie de coronavirus. Cet avant-poste de l’East End se trouve à proximité du cimetière et du crématorium de la City de Londres, et à seulement trois miles du nouvel hôpital NHS Nightingale au centre de convention ExCel – un emplacement stratégique pour ce que le maire de Newham, Rokhsana Fiaz, a décrit dans une lettre aux résidents locaux comme « un point d’attente avant qu’une incinération ou un enterrement respectueux et digne puisse avoir lieu pour envoyer un être cher dans son dernier voyage ». Il s’agit d’un dépôt de stockage que les parents en deuil ne seront bien sûr jamais autorisés à visiter.

Le site de Wanstead est l’un des quelque 200 complexes mortuaires temporaires en cours de construction au Royaume-Uni et en Irlande en prévision de ce que le Cabinet Office a décrit comme « le pire scénario raisonnable », où des dizaines de milliers de corps pourraient dépasser la capacité des morgues existantes. Il n’y avait pas de plan pour une telle crise, donc chaque région réagit en fonction des installations et des espaces disponibles. Dans le Devon, des camions frigorifiques ont été installés sur un terrain vague près de l’hôpital de Torbay. À Milton Keynes, une patinoire a été cooptée pour cette tâche, son infrastructure de refroidissement la rendant bien adaptée. À Dublin, le Musée irlandais d’art moderne (situé dans l’ancien hôpital royal de Kilmainham) reprendra une vocation clinique, en accueillant une morgue sur son terrain, tandis qu’un hangar à avions de l’aéroport de Birmingham sera transformé en morgue pouvant accueillir jusqu’à 12 000 corps.

Des morgues mobiles aux stations d’essai, en passant par les services de soins intensifs, l’épidémie de coronavirus a connu l’une des plus grandes mobilisations d’infrastructures temporaires jamais réalisées en temps de paix. Il s’agit d’un effort olympien d’échafaudages, de tentes gonflables et de cabines portables, car les bâtiments existants ont été réaménagés en quelques jours. La construction devant souvent commencer avant que les plans ne soient finalisés, les architectes, les ingénieurs et les fabricants réagissent à une vitesse qui ne laisse pas de temps pour l’essentiel. C’est l’architecture d’urgence dans sa forme la plus élémentaire.

Portakabin, l’entreprise basée à York et synonyme de bâtiments préfabriqués depuis 60 ans, est en première ligne depuis la mi-février, livrant une grande partie des structures d’urgence. Elle a commencé par ériger des modules d’évaluation et des unités d’isolement sur les parkings des hôpitaux, et elle travaille maintenant sur le programme national de morgues du gouvernement.

Nous avons été contactés par la direction commerciale du Cabinet Office pour savoir ce que nous pouvions faire autour des « bâtiments de stockage » », explique le directeur de la société, Robert Snook. « Il est vite apparu clairement ce que cela signifiait ». Le Portakabin a pris forme dans le stockage réfrigéré, les précédents modules préfabriqués ayant été érigés pour tout stocker, des bulbes d’orchidées exotiques aux vins fins. Les systèmes de rayonnages et d’étagères des morgues constituaient cependant un nouveau défi. L’essentiel du travail de l’entreprise a consisté jusqu’à présent à fournir de grandes quantités d’espace de débordement pour les hôpitaux, de sorte que les services comportant des patients à faible risque puissent être déplacés pour libérer plus d’espace pour ceux qui ont le Covid-19 dans les principaux bâtiments hospitaliers. M. Snook explique que tout se passe comme d’habitude pour une entreprise habituée aux interventions rapides, ayant livré un hôpital d’urgence aux îles Malouines pendant la guerre dans les années 1980, et construit une école secondaire entière en neuf semaines après l’incendie de la tour Grenfell. « Tout cela est normal pour nous », dit Snook. « Le principal défi a été de mettre la main sur suffisamment de masques FFP3 pour que nos travailleurs puissent les porter dans l’usine ».

Si des entreprises comme Portakabin fournissent comme d’habitude des coques modulaires standard, les usines travaillant à plein régime, certaines situations ont nécessité des solutions plus personnalisées. L’une des structures temporaires les plus exigeantes sur le plan technique jusqu’à présent a été la transformation du centre de convention ExCel dans la zone des Docklands à l’est de Londres en un hôpital de campagne d’urgence, le NHS Nightingale, capable d’accueillir à terme 4 000 patients. Les gigantesques halls d’exposition ont accueilli par le passé un large éventail de fonctions, de l’exposition canine de Crufts aux salons internationaux de l’armement, mais cette incarnation a poussé la nature flexible du bâtiment à ses limites.

Achevé en neuf jours, il a été élaboré à la volée, comme toutes les autres parties de la réponse nationale à Covid-19. L’emplacement a été choisi à la mi-mars, après que d’autres grandes salles de sport et entrepôts aient été envisagés. Le système de ventilation est équipé pour accueillir un grand nombre de personnes, les étages sont truffés de boîtes de service mécaniques et il existe une réserve de cloisons modulaires et des équipes de techniciens habitués à monter des expositions pendant la nuit.

« La stratégie consistait à utiliser autant que possible l’infrastructure existante« , explique James Hepburn, du cabinet d’architectes BDP, qui a dirigé l’équipe de conception du projet. « Il était clair dès le premier jour à quel point l’approvisionnement allait être difficile, car de nombreuses usines étaient en train de fermer. Nous avons utilisé les cloisons de l’exposition avec un peu de raidissement supplémentaire pour créer les têtes de lit, puis nous avons fait fonctionner l’électricité, l’eau, le drainage et le gaz médical dans une longue course de service derrière, en reflétant les baies de lit de chaque côté ». La visibilité entre les baies était essentielle, étant donné que les médecins seront chacun chargés de beaucoup plus de patients que d’habitude.

Le site est devenu une chaîne de production fonctionnant 24 heures sur 24, coordonnée par le personnel de l’armée. On y voit poser des sols en vinyle, ériger des cloisons et des équipes d’électriciens assembler des goulottes préfabriquées à visser aux têtes de lit dès qu’elles sont en place. Le boulevard central entre les salles de conférence, qui accueille généralement les délégués en réseau, a été transformé en une zone contrôlée où les médecins enfilent et enlèvent leurs vêtements de protection, tandis que les cafés du front de mer sont devenus leurs lieux de repos indispensables. Bien sûr, il y a aussi une morgue. « Il est intéressant de noter que lorsque l’armée installe un camp avec un hôpital de campagne, l’une des premières choses qu’elle fait est de construire la morgue », dit Hepburn. « Il y a un élément psychologique à cela – si vous êtes dans une situation de guerre, savoir que cet aspect est traité est en fait assez rassurant ».

Tirant les leçons de ses expériences, le BDP a produit un guide pratique, dessiné dans le style schématique et clair d’un manuel de construction de meubles Ikea, pour aider d’autres projets. Des hôpitaux d’urgence similaires sont en cours à Bristol, Harrogate, Birmingham et Manchester. Malgré l’intensité précipitée du processus, l’expérience dans son ensemble pourrait-elle offrir quelques leçons pour l’avenir ?

« Si quelqu’un vous demandait de concevoir un hôpital comme celui-ci, vous diriez normalement qu’il vous faut six mois et une énorme équipe de personnes soigneusement sélectionnées, et non un groupe de personnes réunies pendant un week-end », explique M. Hepburn. Ici, il n’y avait pas l’habituelle « matrice de responsabilité de conception » ni aucun des administrateurs qui embourbent tout le monde. C’était une approche collaborative très libératrice et libre, et elle montre ce qui est possible lorsque tout le monde se rassemble vraiment pour atteindre un objectif commun ».

« Si nous revenons un jour à la normale », ajoute-t-il, « les projets vont devenir très frustrants lorsque quelqu’un dira non ».

Via The Guardian

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