Coronavirus : Les personnes vivant dans des immeubles de grande hauteur peuvent être plus exposées

Les bâtiments à forte occupation, comme les tours et les hôpitaux, pourraient constituer un risque caché dans la lutte contre COVID-19.

La pandémie de COVID-19 a mis au défi les systèmes de santé et les autorités de santé publique du monde entier. Lorsqu’on est en présence d’un virus à propagation rapide et à taux de transmission élevé, il faut étudier tous les risques d’infection possibles, dit Michael Gormley qui est directeur de l’Académie de l’eau de l’université Heriot-Watt.

Les grands bâtiments, tels que les tours ou les hôpitaux, constituent un domaine de risque qui n’a pas encore fait l’objet d’une attention particulière. Bien que la transmission directe de personne à personne reste le moyen le plus courant de contracter la maladie, nos recherches indiquent que les occupants des grands immeubles pourraient être infectés si des défauts se produisent dans le système de plomberie. Il est important que les gens en soient conscients et prennent des mesures pour se protéger.

« Notre travail à l’Institut de conception de bâtiments durables de l’université Heriot-Watt découle d’une épidémie du virus du SRAS en 2003 dans un immeuble de Hong Kong, connu sous le nom de Amoy Gardens. Dans un complexe immobilier de 33 à 41 étages comptant quelque 19 000 résidents, on a recensé plus de 300 cas confirmés et 42 décès, soit environ un sixième de l’ensemble des infections et des décès dus au SRAS sur l’île dans son ensemble. » dit Michael Gormley.

Le rapport de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) sur la pandémie de SRAS a laissé entendre que les défauts de la plomberie des eaux usées à Amoy Gardens étaient la cause principale de l’épidémie. Alors que les courbes en U des éviers et des toilettes contiennent normalement de l’eau qui empêche les maladies transmises par l’air de remonter des égouts, un grand nombre de courbes en U des salles de bains d’Amoy Gardens étaient secs.

Le rapport de l’OMS a suggéré que lorsque les personnes infectées par le SRAS avaient la diarrhée dans les toilettes de l’immeuble, les « gouttelettes chargées de virus » aéroportées pouvaient se déplacer d’un appartement à l’autre via le réseau d’égouts et de plomberie. Cette voie de transmission aérienne était facilitée par les ventilateurs d’extraction des salles de bain qui aspiraient l’air contaminé dans les pièces.

Leur travail

Face à cette tragédie, leur groupe enquête depuis près de 20 ans sur la transmission croisée des infections à l’intérieur des bâtiments. Avec ses co-chercheurs, David Kelly et Thomas Aspray, Michael Gormley a publié en 2017 les résultats d’une expérience sur un banc d’essai de plomberie d’eaux usées à deux étages en grandeur réelle. Ils ont utilisé un organisme modèle pour représenter les agents pathogènes rejetés dans le système, tout en mettant en place le même type de conditions défectueuses que le bloc de Hong Kong.

Cela a montré que de tels organismes peuvent être transmis entre les pièces de différents étages d’un bâtiment par le système de circulation d’air qui aide l’eau à circuler dans la tuyauterie. Non seulement les organismes présents dans l’air des pièces, mais les gouttelettes ont contaminé les surfaces de ces pièces et l’intérieur du système lui-même.

Un facteur important qu’ils ont identifié dans leur article, qui a été publié dans le journal PLoS One, est que toutes les parties des grands bâtiments sont reliées au même système de plomberie pour les eaux usées. Lorsque les courbes en U sont sèches, l’air contaminé peut circuler librement dans et hors de l’espace de vie en question. De tels bâtiments sont également plus sujets à de fortes poussées de pression dues à une utilisation excessive lorsque de nombreuses personnes sont à la maison, ce qui peut forcer l’eau à sortir des courbes en U et briser leur « étanchéité ». C’est en partie la raison des coudes en U secs des Amoy Gardens.

Compte tenu de la COVID-19, les implications sont considérables. Le virus peut certainement se propager dans l’air en petites gouttelettes. La diarrhée n’est peut-être pas l’un des principaux symptômes, mais elle est assez courante.

Pendant le confinement, les coudes en U de la plomberie des grands bâtiments sont particulièrement vulnérables à l’éclatement des joints d’étanchéité en raison de la pression supplémentaire exercée par le nombre de personnes utilisant ces systèmes en même temps que d’habitude – ou, dans le cas des hôpitaux, par le fait que les salles sont en surcapacité. Les mêmes risques, d’ailleurs, peuvent provenir de l’évaporation de l’eau dans les coudes en U en raison de la sous-utilisation de la plomberie – même dans un local fermé, il y aura de vieux éviers ou des siphons de sol de salle de bains dans les appartements qui ne seront pas utilisés.

Comme cela s’est produit à Amoy Gardens, une forte concentration de personnes infectées par la diarrhée peut contribuer à une charge virale plus élevée dans le système, ce qui peut augmenter encore les risques de propagation de la maladie autour du bâtiment. Et l’interconnexion de ce type de plomberie peut même faciliter l’exposition entre des bâtiments proches les uns des autres, ce qui est particulièrement préoccupant dans les endroits où il y a beaucoup de personnes infectées, comme les hôpitaux et autres bâtiments liés aux soins de santé.

Rester en sécurité

Que peut-on faire à ce sujet ? Ils ont récemment publié un article dans le Lancet Global Health qui comprend six suggestions pour les gestionnaires d’installations et les propriétaires de maisons – en particulier ceux des grands immeubles – afin de s’assurer que leurs systèmes sont sûrs pendant le confinement :

  1. N’ignorez pas les odeurs nauséabondes inexpliquées dans les salles de bains, les cuisines ou les zones de lavage.
  2. Veillez à ce que tous les éviers et les toilettes soient équipés d’un coude en U fonctionnel.
  3. Versez de l’eau dans tous les éviers et les toilettes pendant au moins cinq secondes le matin et le soir, en accordant une attention particulière aux siphons de sol des salles de bains et des pièces humides.
  4. Si la tuyauterie des eaux usées d’une toilette, d’un évier ou de tout autre appareil ménager semble être déconnectée ou ouverte, fermez-la immédiatement. Utilisez un gant en caoutchouc pour recouvrir l’extrémité, ou un sac en plastique et du ruban adhésif suffiront.
  5. S’il semble y avoir une fissure ou une fuite dans la tuyauterie, scellez-la avec du ruban adhésif solide.
  6. Les responsables des installations doivent surveiller en permanence les performances de l’ensemble du système de leurs bâtiments, en faisant attention aux problèmes de drainage ou aux mauvaises odeurs, par exemple.

À plus long terme, il existe un réel besoin de procédures adéquates pour garantir que les systèmes de plomberie des eaux usées sont conçus dans une optique de contrôle des infections. Par exemple, il n’existe pas de codes spécifiques pour la conception des systèmes d’évacuation des eaux usées des bâtiments de plus de 50 niveaux. De nombreuses approches de conception remontent au milieu du 20e siècle et certaines ont leur origine dans l’ère victorienne, lorsque les bâtiments n’étaient pas aussi hauts qu’aujourd’hui. Ces éléments doivent être révisés en priorité une fois la pandémie passée.

Via Fastcompany

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