Il est encore difficile de prédire qui va mourir de Covid-19

Les modalités complexes d’interaction du coronavirus avec le système immunitaire humain.

Dans chaque épidémie, certains meurent, d’autres tombent malades et se rétablissent, et les plus chanceux vivent l’infection sans symptômes. Dans la pandémie actuelle, nous voyons ce qui se passe sous nos yeux. Bien que les premières données épidémiologiques montrent que le Covid-19 est plus grave chez les personnes âgées, les hommes et les personnes souffrant d’affections préexistantes telles que les maladies cardiaques et pulmonaires, toutes les personnes atteintes d’une maladie grave ne présentent pas ces facteurs de risque. Et tous les sujets à risque ne présentent pas les mêmes symptômes, pronostics ou résultats.

Pourquoi les gens manifestent-ils de telles différences ? Et pourquoi n’est-il pas possible de prédire l’expérience d’un individu ? Pour répondre à cette question complexe, il est important d’abord de bien comprendre cette terminologie. Par « infection« , on entend l’acquisition du coronavirus après une exposition à celui-ci. L’infection n’est pas synonyme d’exposition – ou de maladie. La maladie est un état clinique associé à une toux, de la fièvre et d’autres symptômes allant de légers à graves. Ces symptômes sont dus à des lésions des tissus et du système immunitaire. La mort survient lorsque les dommages sont si importants que l’organisme ne peut plus maintenir l’oxygénation du sang et les autres fonctions nécessaires.

Lors des épidémies passées, la mort et la survie étaient attribuées à la providence ou à la fortune. La médecine et la science modernes permettent de mieux comprendre pourquoi l’infection peut entraîner des résultats aussi différents. Parmi les individus d’un même groupe à risque – du même âge, par exemple – les différences de résultats d’infection peuvent résulter de cinq variables différentes hors de leur contrôle.

La première est le dosage microbien ou inoculum, c’est-à-dire le nombre de particules virales qui provoquent l’infection. Un petit nombre de particules virales est plus susceptible d’être contenu efficacement par les défenses de l’organisme. Ensuite, l’infection peut ne provoquer aucun symptôme ou seulement une maladie bénigne. En revanche, un grand nombre de particules peut entraîner une croissance virale accrue, submergeant le système immunitaire et provoquant une maladie plus grave.

La génétique peut également influencer la susceptibilité à une infection grave. Les virus accèdent souvent aux cellules hôtes par l’intermédiaire de protéines de surface, dont la présence et la nature varient d’une personne à l’autre. Une personne ne possédant pas de telles protéines de surface peut être résistante à l’infection. Dans le cas du VIH, par exemple, certaines personnes n’ont pas les récepteurs nécessaires à l’infection virale et ne sont pas sensibles au virus.

Une troisième variable qui influence le résultat de l’infection est la voie par laquelle un virus pénètre dans l’organisme. Il est possible que le virus inhalé sous forme de gouttelettes aériennes déclenche des défenses immunitaires différentes de celles du virus acquis en touchant des surfaces contaminées et en se touchant ensuite le visage. Le nez et les poumons n’ont pas les mêmes défenses locales, de sorte que la voie d’infection pourrait avoir une incidence significative sur le résultat.

La quatrième variable est la puissance du coronavirus lui-même. Les virus diffèrent en termes de virulence – leur capacité à endommager les tissus de l’hôte ou l’immunité – même s’ils appartiennent tous à la même espèce. C’est pourquoi la gravité des saisons grippales varie d’une année à l’autre. Les variétés d’un virus tel que le coronavirus diffèrent en fonction de petites caractéristiques génétiques et de la manière dont celles-ci affectent l’interaction avec les hôtes humains. Lorsque le coronavirus se propage d’une personne à l’autre, il peut subir des modifications uniques de sa structure génétique qui renforcent ou atténuent sa capacité à nuire. Des souches plus virulentes pourraient entraîner une maladie plus grave.

Enfin, le statut immunitaire des personnes – en particulier leurs antécédents de maladies infectieuses – détermine de manière cruciale leur réaction à une nouvelle infection. Le système immunitaire se souvient de ses précédentes rencontres avec des microbes, ce qui affecte sa façon de combattre et de réagir aux nouveaux. Dans le cas de la dengue, l’infection par un type de virus peut rendre l’individu plus sensible à l’infection par un autre type du même virus. Dans d’autres situations, une infection récente par un virus peut affecter la sensibilité à une nouvelle infection sans rapport avec celle-ci. Par exemple, le fait d’avoir eu la grippe avant l’infection par un coronavirus peut modifier l’évolution de la maladie de Covid-19 de manière imprévisible. Lorsque le système immunitaire d’une personne n’a aucune mémoire d’un agent infectieux, il peut être incapable de réagir rapidement, ce qui peut permettre à l’envahisseur d’échapper à la détection, lui donnant plus de temps pour causer des dommages.

Prises ensemble, ces variables créent un tableau complexe. La quantité de virus, nos gènes, la voie d’infection, la variété du virus et notre histoire immunologique se combinent pour produire des résultats allant de l’infection asymptomatique à la mort. Et comme ces paramètres peuvent varier tellement d’une personne infectée à l’autre, il est impossible de prédire qui vivra et qui mourra. Par conséquent, malgré l’accumulation de preuves que la plupart des personnes qui acquièrent le coronavirus ne développeront pas de maladie grave, l’incertitude quant à savoir qui est exposé à un risque grave renforce la terreur de la pandémie.

À cet égard, la situation actuelle est similaire à celle des pandémies passées, où la question de savoir qui vivra et qui mourra était également mystérieuse – et a conduit les gens à attribuer les résultats à la chance ou à une intervention surnaturelle. Toutefois, la grippe Covid-19 est différente de la grippe de 1918, en ce sens qu’aujourd’hui, un établissement scientifique solide peut rapidement analyser ce qui se passe et aider à déterminer la meilleure façon de prévenir et de traiter les infections. La science est la bouée de sauvetage de l’humanité. Dans les jours à venir, les médecins, les scientifiques, les épidémiologistes et bien d’autres encore travailleront dur pour comprendre la sensibilité individuelle aux coronavirus. La pandémie de Covid-19 nous apprendra beaucoup de nouvelles connaissances scientifiques qui nous permettront de mieux nous préparer à la prochaine épidémie.

Via Bloomberg

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