Comment une petite start-up d’impression 3D est devenue un fournisseur incontournable d’écrans faciaux

Au milieu de récits déchirants sur les pénuries et les prix abusifs, ZVerse de Caroline du Sud a pivoté pour faire face à la crise et est en passe de produire 20 millions de boucliers.

Il y a deux semaines à peine, John Carrington observait l’effondrement de la bourse, se demandant lequel de ses 20 employés il allait licencier et voyant les investisseurs se désengager pour un nouveau tour de financement.

Aujourd’hui, toute sa vie a été bouleversée. Sa société, ZVerse, un fabricant de logiciels d’impression 3D à Columbia, en Caroline du Sud, est l’un des acteurs les plus importants dans la lutte contre la pandémie, produisant des millions de masques réutilisables pour les principaux systèmes hospitaliers, les municipalités et l’administration américaine des anciens combattants. Carrington embauche des dizaines de nouveaux employés pour répondre à la demande, recueille des millions auprès d’investisseurs et a des conversations déchirantes avec des travailleurs de la santé désespérés et des parents de victimes.

Au milieu des nouvelles économiques apocalyptiques – des dizaines de millions de nouveaux chômeurs et la grande majorité des petites entreprises qui ferment leurs portes et risquent la faillite – certaines entreprises ont pris des mesures pour répondre aux besoins urgents du moment en matière de soins de santé. Leurs remèdes de démarrage sont essentiels, mais ils illustrent également à quel point le pays n’a pas été préparé à une telle pandémie, avec des histoires abondant sur les prix abusifs et les goulots d’étranglement de la chaîne d’approvisionnement.

Par exemple, les responsables de l’État de l’Oregon ont déclaré lundi que l’État avait commandé plus de 4,6 millions de masques faciaux pour les hôpitaux et n’en avait reçu que 10 000. L’Oregon « n’a pas non plus reçu les millions de masques chirurgicaux, blouses, écrans faciaux et gants qu’il a commandés au secteur privé ou demandés au gouvernement fédéral », rapporte Reid Wilson de The Hill. De tels retards ont forcé les États à prendre les choses en main, en faisant pivoter les entreprises locales vers la production d’écrans faciaux et de respirateurs, par exemple.

Une partie du problème réside dans les distributeurs et les administrateurs tiers, qui ont une mainmise sur les médicaments et les fournitures médicales, explique Leah Houston, médecin urgentiste et fondatrice de HPEC.IO (Humanitarian Physician Empowerment Community), une start-up qui propose un réseau de médecins basé sur une blockchain. Elle dit qu’elle entend des amis médecins lui parler de leur lutte désespérée pour obtenir des équipements de protection personnelle.

« J’ai un ami dont le père fabrique ces écrans faciaux et les a envoyés à l’hôpital où ils ont été renvoyés » parce qu’ils ne sont pas passés par un distributeur agréé, dit-elle à Fast Company. « Il a fallu qu’un médecin vienne les rencontrer dans un endroit neutre et les retourner de cette façon. »

La course à la production de protections

Alors que des milliers d’Américains sont capables de coudre des masques chez eux et que de nombreux bricoleurs ont été utilisés dans les hôpitaux, il est un peu plus difficile de fabriquer des écrans faciaux – qui sont généralement en plastique et souvent portés comme protection supplémentaire par rapport aux masques.

De nombreuses entreprises se sont lancées dans la production d’écrans faciaux. Par exemple, une filiale de Delta Airlines s’est associée à une association à but non lucratif affiliée à Georgia Tech pour les fabriquer, livrant 2 000 écrans aux travailleurs humanitaires de New York et 4 000 aux hôpitaux de la région d’Atlanta. Bauer, une marque emblématique qui fabrique des vêtements pour les joueurs de hockey sur glace, produit également des écrans faciaux. Et Tim Cook, d’Apple, a récemment parlé de la production d’écrans faciaux de l’entreprise, qui a livré le premier lot aux hôpitaux Kaiser de la vallée de Santa Clara.

En moins de deux heures, Carrington et son équipe ont terminé la conception.

Les histoires abondent de personnes qui ont pris les choses en main. À Evansville, une infirmière de vol de l’US Air Force à la retraite travaillant pour le district scolaire a fait équipe avec un collège technique pour imprimer en 3D plus de 300 écrans faciaux. Dans le New Jersey, un groupe d’amateurs utilise leurs imprimantes 3D personnelles pour imprimer les visages des médecins et des infirmières de la région.

À la mi-mars, M. Carrington, dont l’entreprise produit tout, des évents industriels aux modèles architecturaux, a commencé à recevoir ses premiers appels concernant la fabrication d’écrans faciaux. « Nous avons commencé à recevoir des demandes frénétiques d’administrateurs d’hôpitaux et même de PDG d’hôpitaux, ce qui est très rare », dit-il. « La première demande est venue d’un hôpital local qui savait que nous faisions de l’impression 3D et qui avait besoin de 5 000 écrans faciaux le jour même ».

En deux heures, Carrington et son équipe avaient terminé un projet. Le lendemain, ils ont reçu un appel d’une agence du comté pour fabriquer 10 000 écrans faciaux, et le jour suivant, une demande de 50 000 de l’un des plus grands systèmes hospitaliers de l’État. Il a également commencé à recevoir des messages directs d’infirmières et de médecins. Et les travailleurs des hospices ont dit : « Nous recevons des patients COVID-19, et nous n’avons aucune protection. » Ils ont même reçu des appels de mères au sujet de leurs enfants malades.

C’était bouleversant sur le plan émotionnel. Carrington admet qu’il était sceptique quant à la menace imminente le mois dernier. « J’étais cynique quant à l’impact que cela allait avoir aux États-Unis », dit-il. « Je ne pensais pas que ce serait trop grave, mais ensuite j’ai commencé à entendre parler des médecins et des infirmières. »

Les sept imprimantes 3D industrielles de ZVerse n’ont pas pu répondre à cette demande. Carrington a donc décidé de passer au moulage par injection, ce qui lui a permis de produire des écrans faciaux à l’échelle, à un prix abordable pour les hôpitaux. « L’impression 3D est coûteuse, et on ne peut pas réaliser d’économies d’échelle », explique-t-il. « C’est 30 dollars par écran facial, alors qu’il faut essayer d’obtenir quelque chose pour près de 10 dollars.

Actuellement, ZVerse produit 50 000 boucliers par jour et prévoit d’augmenter sa capacité à 100 000 boucliers d’ici la mi-avril, pour atteindre 20 millions de boucliers en juillet. Cette semaine encore, il a reçu l’ordre du VA de fabriquer quelques millions de boucliers. Et sa banque l’a appelé pour lui dire que leur équipe marketing veut travailler avec ZVerse, en lui disant « Vous êtes la seule bonne histoire que nous ayons ici ».

Via Fastcompany

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