La télémédecine arrive au Royaume-Uni : « 10 ans de changement en une semaine ».

Avec la pandémie de coronavirus qui transforme les cabinets médicaux en zones interdites, les médecins de famille effectuent désormais un grand nombre de leurs consultations en ligne ou par téléphone.

Un homme de 92 ans, confiné à la maison, avait les jambes rouges et lancinantes. Un patient plus jeune se plaignait d’une grosseur dans l’aisselle. Et les résidents d’une maison de retraite qui s’isolent d’eux-mêmes avaient besoin d’examens.

Ces maladies et ces besoins, qui étaient autrefois des problèmes de salle d’attente, sont maintenant traités en ligne et par téléphone, alors que le coronavirus se propage en Grande-Bretagne et dans le monde entier, rendant les cabinets médicaux des zones interdites à tous, sauf aux patients les plus malades.

En quelques jours, une révolution de la télémédecine est arrivée aux portes des médecins de premier recours en Europe et aux États-Unis. Les visites virtuelles, d’abord une question de sécurité, sont désormais au cœur des plans des médecins de famille pour traiter les maladies quotidiennes et les problèmes non détectés dont ils avertissent qu’ils pourraient finir par coûter des vies supplémentaires si les gens ne reçoivent pas des soins rapides.

« Nous assistons à dix ans de changement en une semaine », a déclaré le Dr Sam Wessely, médecin généraliste à Londres. « Auparavant, 95% des contacts avec les patients se faisaient en face à face : Vous allez voir votre médecin, comme cela a été le cas pendant des décennies, des siècles. Mais cela a complètement changé ».

En Europe, la médecine virtuelle a été freinée par une réglementation stricte en matière de protection de la vie privée et par la réticence des patients à renoncer aux visites médicales en personne. Les médecins britanniques de premier recours ont eux aussi été confrontés à une charge de travail croissante ces derniers temps, les patients vivant plus longtemps et ayant davantage de problèmes étant détournés des hôpitaux, ce qui leur laisse peu de temps pour se former aux outils virtuels.

Mais les entreprises technologiques s’efforcent de tirer parti du recul réglementaire des gouvernements dans leur lutte contre le virus.

Les médecins de quartier, autrefois sceptiques pour la plupart, se précipitent eux aussi dans la nouvelle ère, chantant les louanges des visites virtuelles qui, selon eux, leur font gagner du temps et offrent un complément utile aux examens physiques.

Dans le passé, la télémédecine impliquait souvent des entreprises qui téléportaient des médecins à des centaines de kilomètres de distance pour obtenir une ordonnance ou un conseil rapide. Mais les médecins utilisent désormais les mêmes outils pour prouver à leurs patients habituels que le même niveau de commodité est disponible dans leurs cliniques locales.

« Je pense que beaucoup de choses resteront ainsi après cette crise », a déclaré Beccy Baird, senior fellow au King’s Fund, une organisation caritative de recherche sur les soins de santé. « Ce qui est vraiment essentiel, c’est que nous ne perdions pas les relations continues des patients avec un groupe de professionnels dans leur cabinet à domicile ».

Alors que les systèmes de santé s’efforcent désespérément d’empêcher les patients atteints de coronavirus d’entrer dans les cabinets de médecins généralistes, les médecins britanniques affirment que les barrages ont été rompus. Le système téléphonique de triage des patients atteints de virus est débordé, laissant les gens implorer l’aide de leur médecin de famille. Les médecins sont réticents à traiter par téléphone les nourrissons qui toussent beaucoup. Et certains patients ont d’autres plaintes en plus des symptômes du virus.

Dans certains grands cabinets de soins primaires de Londres, les médecins mettent en place des zones dites sales où ils examinent les patients présentant des symptômes respiratoires et des zones propres pour tout le reste. D’autres réseaux de soins primaires ont mis en place des cliniques entières, appelées « hot hubs », consacrées aux éventuels patients atteints de coronavirus qui ont d’autres problèmes de santé urgents.

Malgré cela, les médecins généralistes se contentent de presque aucun équipement de protection. Les médecins ont récemment retiré les étiquettes de certains lots de masques chirurgicaux pour y trouver des dates de péremption vieilles de plusieurs années.

La crainte étant grande que certains médecins généralistes soient déjà infectés, ils sont d’autant plus désireux de traiter toute personne qui peut se permettre de rester chez elle par une séance vidéo ou un appel téléphonique.

Et comme les fermetures à clé se poursuivent en Grande-Bretagne et dans le reste de l’Europe et qu’il est conseillé aux personnes âgées de rester chez elles, les médecins considèrent que les visites virtuelles sont le seul moyen de soigner les personnes qui peuvent se permettre de perdre la trace de leurs maux quotidiens.

« Le risque que je fais courir aux résidents d’une maison de retraite en y entrant est assez important, et pourtant ce sont certains de nos patients les plus fragiles », a déclaré le Dr Paul Deffley, médecin généraliste à Brighton, une ville côtière du sud de l’Angleterre. « Le fait de pouvoir observer quelqu’un, de le consulter et d’évaluer ses signes cliniques change absolument la donne quant à la manière dont nous pouvons prendre en charge les personnes en toute sécurité ».

Avant le virus, les rendez-vous vidéo ne représentaient qu’1%  des quelque 340 millions de visites annuelles chez les médecins et les infirmières du service national de santé britannique.

Mais le service de santé a dit à des milliers de cliniques à travers le pays de commencer à passer aux consultations à distance le mois dernier et a dit qu’il avait accéléré l’approbation des fournisseurs numériques pour augmenter leurs offres.

Push Doctor, une société de télémédecine, a déclaré que ses commandes hebdomadaires avaient augmenté de 70 % depuis l’épidémie. Docly, une autre société, a déclaré que la demande avait augmenté de 100 % d’une semaine à l’autre, à mesure que le virus se propageait.

Aux États-Unis également, Medicare a déclaré qu’il allait étendre la couverture de la télémédecine à tout le pays, donnant ainsi à des millions de personnes âgées la possibilité d’obtenir de l’aide sans quitter leur domicile.

Le changement est frappant en Grande-Bretagne, où les obstacles réglementaires et une bureaucratie encombrée ont fait que les sociétés de télémédecine se sont plaintes pendant des années de l’accès à la télémédecine.

Même l’Allemagne, où des normes strictes en matière de protection de la vie privée et des données ont tenu les consultations virtuelles à l’écart, a commencé à assouplir ses règles en réaction au virus. Ces changements pourraient avoir d’énormes répercussions économiques : La Commission européenne a déclaré en 2018 que le marché de la télémédecine pourrait dépasser les 40 milliards de dollars au niveau mondial d’ici 2021.

« En ce moment, les fournisseurs numériques se précipitent pour répondre à la demande », a déclaré Graham Kendall, le directeur du Digital Healthcare Council, qui représente les entreprises britanniques de télémédecine.

Tous les médecins ne sont pas aussi optimistes quant à ce changement. Les médecins de soins primaires en Grande-Bretagne ont déclaré qu’ils prescrivaient plus d’antibiotiques, abandonnant leur prudence habituelle concernant la surconsommation pour éviter les rendez-vous en personne.

Ils s’inquiètent également de ne pas recevoir de diagnostics de cancer, par exemple, lors de visites de routine en cabinet médical.

« C’est définitivement de la médecine dans le noir », a déclaré le Dr Sean Morris, médecin de famille à Londres. « C’est risqué et ce n’est pas ce que nous connaissons. On craint que si nous faisons moins venir de patients, nous ne voyons pas de signes plus subtils de choses comme le cancer ».

Pour les besoins plus superficiels, cependant, les médecins ont déclaré que les rendez-vous virtuels avaient mis fin à l’attente des patients et à la demande de voyager sans raison valable.

Parfois, les proches qui connaissent bien la technologie peuvent aider : Le Dr Shivani Tanna, médecin de famille à Liverpool, en Angleterre, a récemment demandé à la petite-fille d’un patient de cliquer sur un lien pour activer une réunion vidéo sur smartphone, puis de toucher les jambes de son grand-père pour déterminer si elles étaient chaudes. Le diagnostic à distance était la cellulite.

Dans un autre cas, un patient a mesuré la grosseur dans son aisselle avant que le Dr Tanna ne lui prescrive des antibiotiques.

« Nous devons travailler avec ce que nous avons », dit-elle. « Il est utile de jeter un coup d’œil sur une personne pour voir comment elle respire, comment elle se déplace. Cela va jouer un grand rôle dans les prochains mois ».

De nombreux médecins ont attribué l’adoption massive des rendez-vous à distance à une société appelée accuRx. Déjà un outil de confiance pour les médecins qui voulaient envoyer des messages textes à leurs patients, accuRx a construit un système d’appel vidéo le week-end suivant l’apparition du virus en Grande-Bretagne. Il est rapidement devenu le fournisseur incontournable pour les rendez-vous en ligne, offrant une interface dépouillée et le confort d’une longue présence dans les cliniques de soins primaires.

Plus de 90 % des cliniques de soins primaires en Angleterre l’utilisent désormais. Même certains spécialistes hospitaliers ont utilisé l’accuRx pour parler avec des patients atteints de coronavirus dans d’autres parties du même bâtiment.

« Le système de santé fait des années de progrès en quelques semaines, voire quelques jours », a déclaré Jacob Haddad, le co-fondateur et directeur général d’accuRx.

Les médecins ont déclaré que les patients semblaient s’adapter rapidement, avec l’aide d’un encadrement occasionnel sur la manière d’ouvrir les messages texte et les liens vidéo.

Le Dr Pete Deveson, médecin de famille à Epsom, en Angleterre, a déclaré qu’il s’inquiétait toujours de l’impact des nouvelles pressions du travail à distance sur la vie des médecins.

Mais il a ajouté « Je suis un converti – à un certain degré. C’est une meilleure façon de garder les patients à la maison ».

Plus de 90 % des cliniques de soins primaires en Angleterre l’utilisent désormais. Même certains spécialistes hospitaliers ont utilisé l’accuRx pour parler avec des patients atteints de coronavirus dans d’autres parties du même bâtiment.

« Le système de santé fait des années de progrès en quelques semaines, voire quelques jours », a déclaré Jacob Haddad, le co-fondateur et directeur général d’accuRx.

Les médecins ont déclaré que les patients semblaient s’adapter rapidement, avec l’aide d’un encadrement occasionnel sur la manière d’ouvrir les messages texte et les liens vidéo.

Le Dr Pete Deveson, médecin de famille à Epsom, en Angleterre, a déclaré qu’il s’inquiétait toujours de l’impact des nouvelles pressions du travail à distance sur la vie des médecins.

Mais il a ajouté « Je suis un converti – à un certain degré. C’est une meilleure façon de garder les patients à la maison ».

Via The New York Times

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