Les idées fausses sur les mathématiques peuvent conduire les gens à sous-estimer la véritable menace du COVID-19

Partout aux États-Unis, les gens affirment qu’ils ne sont « pas des mathématiciens« . Ils admettent même volontiers leur haine pour certaines bases des mathématiques, comme les fractions. Par exemple, un participant à l’une des études sur la compréhension des fractions proclamées par les adultes de , , , : « Les fractions sont mon pire cauchemar ! »

 

La peur et l’évitement des mathématiques, ainsi que les erreurs mathématiques courantes à l’école, pourraient-ils également conduire à des malentendus dans le monde réel sur le danger que représente COVID-19 pour leur propre santé et pour la société en général ?

Elles sont des spécialistes en psychologie et deux d’entre elles – Clarissa Thompson et Pooja Sidney – sont des expertes dans le domaine de la cognition mathématique. Leur travail consiste à étudier comment les gens de tous âges apprennent les mathématiques. Elles identifient également les bonnes et les mauvaises stratégies que les gens utilisent souvent lorsqu’ils essaient de résoudre des problèmes mathématiques difficiles. Sur la base de ces observations, elles ont mis au point plusieurs moyens d’aider chacun à mieux comprendre le fonctionnement des mathématiques.

Une idée fausse très courante qui les préoccupe est connue sous le nom de « biais des nombres entiers« . En se basant sur les titres et les comptes-rendus de nouvelles concernant le nouveau coronavirus, elles se sont demandé si ce biais ne pourrait pas conduire les gens à sous-estimer leurs propres risques et ceux des autres associés au COVID-19.

Décomposer les chiffres

Les fractions sont composées de deux parties : le numérateur – par exemple, le 3 de la fraction ¾ – et le dénominateur – par exemple, le 4 de la fraction ¾. Une autre façon d’envisager cette fraction est : « sur 4 parties, 3« .

Le biais des nombres entiers se produit lorsque les gens ont tendance à considérer automatiquement les numérateurs et les dénominateurs des fractions comme des nombres entiers avant de traiter les nombres plus profondément pour en saisir la taille réelle.

Par exemple, les gens peuvent croire à tort que 1/14 est plus petit que 1/15 parce que 14 est inférieur à 15. C’est-à-dire qu’ils appliquent ce qu’ils savent des nombres entiers à tous les autres nombres, y compris les fractions.

Des recherches ont montré que des personnes de tous âges peuvent être victimes de biais liés aux nombres entiers : enfants, étudiants et même certains mathématiciens experts.

Dans une étude, on a montré à des étudiants de collèges communautaires une série de deux fractions à la fois et on leur a demandé de décider laquelle était la plus grande. Dans certaines de ces paires de fractions, la plus grande avait un numérateur plus grand mais un dénominateur plus petit. Ainsi, si on leur montrait les deux fractions 3/7 et 2/9, les étudiants qui répondaient que 3/7 était plus grand étaient corrects.

Seuls 54 % des étudiants ayant participé à l’étude ont répondu correctement.

Lorsqu’on leur a demandé comment ils ont décidé quelle fraction était la plus grande, de nombreux étudiants ont déclaré qu’ils portaient attention à une partie de la fraction de manière isolée, plutôt que de considérer le ratio dans son ensemble. Ceux qui ont répondu incorrectement que 2/9 était plus grand que 3/7 l’ont fait parce qu’ils ont comparé seulement les dénominateurs et ont conclu que 9 était plus grand que 7.

C’est parce que le biais des nombres entiers – qui peut se manifester en ne considérant qu’une partie d’un rapport de façon isolée – conduit à des conclusions incorrectes sur la taille des nombres.

Les solutions commencent à l’école

Pourquoi est-ce important ? Les élèves apprennent les fractions à l’école afin de pouvoir appliquer ces connaissances au monde réel.

Dans la vie quotidienne, on présente aux gens des chiffres, y compris des fractions, et on leur demande de leur donner un sens. Lorsqu’il s’agit de statistiques sur la santé, une mauvaise interprétation de la taille des chiffres peut avoir des conséquences négatives, comme la sous-estimation du caractère mortel de COVID-19.

Les articles de presse regorgent de statistiques complexes relatives à la pandémie de COVID-19. Beaucoup de ces statistiques impliquent des ratios, qui sont difficiles à comprendre et n’ont pas été appréciés.

En outre, l’anxiété liée aux mathématiques – un sentiment d’appréhension lorsqu’il s’agit de mathématiques – conduit les gens à choisir d’éviter complètement, ou de ne pas réfléchir profondément, aux chiffres rencontrés dans la vie quotidienne. Dans le cadre de leurs propres recherches sur deux échantillons d’adultes, elles ont constaté que les personnes plus anxieuses à l’idée de faire des mathématiques étaient moins douées pour estimer la taille de certaines fractions spécifiques.

Au début de la pandémie COVID-19, plusieurs articles ont souligné que la grippe était plus mortelle que le nouveau coronavirus. Le président Donald Trump lui-même a fait cette affirmation à plusieurs reprises.

« Nous pensons que cette confusion persiste alors que la nation s’efforce d’accepter les appels à une plus grande distanciation sociale et les ordres de rester chez soi pour lutter contre la propagation de COVID-19. Plus précisément, le nombre de décès ou le nombre d’infections de COVID-19 par rapport à la grippe pourrait être mentionné de manière isolée, plutôt que la proportion de décès par rapport à la population totale. Nous pensons que le fait de se concentrer sur le nombre total de décès ou le nombre de personnes infectées plutôt que sur des proportions – ou des fractions – est le reflet d’un biais lié au nombre entier, » disent-elles

Dans un autre exemple récent, le président Donald Trump a affirmé que les États-Unis ont testé plus de personnes pour le COVID-19 que partout ailleurs dans le monde. Bien que cela puisse être vrai en termes de chiffres absolus, cela ne tient pas compte des totaux de population et de la densité de la population dans les autres pays.

Calcul du risque

Quelle est l’ampleur du risque auquel nous sommes tous confrontés ?

Pour le savoir, elles pensent qu’il faut comparer le nombre de décès dus à la COVID-19 au nombre total de personnes infectées. Ces deux chiffres sont mis à jour quotidiennement par une équipe de chercheurs de l’université Johns Hopkins.

Ensuite, comparez ce taux de mortalité avec les taux de mortalité de maladies plus familières, comme la grippe, tels que mis à jour par les Centres de contrôle et de prévention des maladies.

Comparaison des taux de mortalité

Si vous voulez essayer de calculer le nombre de décès causés par cette pandémie par rapport à la grippe, vous devez diviser le nombre de décès causés par COVID-19 par le nombre total de personnes infectées par cette maladie. Gardez à l’esprit qu’il est impossible de connaître le véritable dénominateur, ou le nombre total de personnes infectées, en pleine pandémie, car ces chiffres changent quotidiennement et les tests sont limités.

Elles basent ces estimations de décès sur les données au 2 avril. Selon les statistiques les plus récentes de Johns Hopkins, le taux de mortalité pour le COVID-19 est de 5 % – 49 236 divisé par 965 246 égale 5 %. Actuellement, le taux de mortalité lié à la grippe selon le CDC est de 0,1 % (62 000 divisé par 54 000 000 égale 0,1 %). Prenez un moment pour digérer ces calculs. Fin mars 2020, le taux de mortalité pour le COVID-19 est 50 fois plus élevé que le taux de mortalité pour la grippe – une différence drastique, mais qui pourrait changer avec le temps, à mesure que de nouvelles données seront disponibles.

En raison de ces inconnues, le taux de mortalité pourrait finalement être inférieur aux premiers chiffres car de nombreuses personnes infectées n’ont pas été immédiatement testées ou diagnostiquées officiellement. Bien qu’il soit peut-être trop tôt pour dire exactement à quel point la COVID-19 sera plus mortelle que la grippe, certaines estimations actuelles suggèrent que la COVID-19 pourrait être plus proche de 10 fois plus mortelle. Il est important de noter que les chercheurs du monde entier ont trouvé un large éventail d’estimations du taux de mortalité pour COVID-19, qui reste incertain.

Afin de réduire le biais des nombres entiers, elles recommandent à chacun de se demander si le numérateur et le dénominateur d’une fraction ont tous deux été déclarés, ou si l’un ou l’autre a été présenté isolément. Cela peut aider les gens à éviter de commettre une erreur de biais sur les nombres entiers.

Compte tenu de la nécessité de faire en sorte que tout le monde prenne cette pandémie au sérieux, il est clair qu’un bon calcul pourrait sauver des vies.

Via The Conversation

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