Le coronavirus nous montre quels entrepreneurs sont importants

Combien de fois pensez-vous à l’esprit d’entreprise lorsque vous vous faites couper les cheveux ou que vous prenez un café à emporter ? « Si Casper, WeWork ou la société de maquillage d’une célébrité ne survit pas à cette crise, l’impact sur nos vies sera négligeable. Elon Musk s’en sortira. Mais si nous perdons notre coiffeur, le magasin de fruits du coin ou le plombier qui nous a sauvés dans une inondation, nous aurons perdu un morceau de nous-mêmes ».

Le New York Times fait le constat que certains businesses ne survivront pas à cette pandémie, malgré cette passion pour les entrepreneurs qui fait les titres des médias. Mais qu’en est-il des entrepreneurs qui ne sont pas dans la tech et l’innovation :

Même avec les subventions, les prêts et les programmes d’aide gouvernementaux les mieux intentionnés et les mieux financés, destinés aux entrepreneurs, la pandémie et ses contre-mesures forceront des millions d’entreprises à faire faillite et à fermer leurs portes, ne pouvant survivre plus de quelques semaines sans clients.

La triste ironie est que cela se produit à un moment où, en tant que culture, nous n’avons jamais été aussi obsédés par les entrepreneurs. Au cours de la dernière décennie, nous les avons présentés comme des rêveurs et des héros audacieux, capables d’innover et d’inventer l’avenir. C’est l’esprit d’entreprise audacieux et sexy de la Silicon Valley, mené par la sainte trinité des Jobs, Musk et Zuckerberg ; les joueurs à haut risque et les investisseurs impitoyables de « Shark Tank » ; et le dernier jeune décrocheur de l’Ivy League à lancer une start-up « disruptive » et à faire la couverture des magazines d’affaires, ainsi que quelques centaines de millions de dollars de capital-risque.

Mais tout le battage médiatique autour des start-ups de la Silicon Valley a occulté une réalité plus troublante pour les entrepreneurs, car dans nos communautés, la plupart des entrepreneurs sont en difficulté. Au cours des 40 dernières années, le nombre d’Américains qui travaillent à leur compte et qui créent des entreprises a diminué de moitié. Si l’on regarde au-delà des incubateurs de San Francisco et loin des scènes des expositions technologiques, on constate que l’esprit d’entreprise n’est pas en plein essor. Bien au contraire.

De nombreux économistes et décideurs politiques estiment que c’est en fait un signe de progrès. Ils affirment que, puisque la plupart des petites entreprises n’emploient qu’une poignée de personnes, et que la plupart sont des entreprises « de lifestyle », sans volonté d’innover avec audace ou de poursuivre une croissance exponentielle, une diminution progressive de leur nombre est une bonne nouvelle. Les 99 % d’entreprises qui ne correspondent pas à la définition de la Silicon Valley d’une start-up sont en fait inutiles, affirment-ils, sinon totalement inutiles.

La meilleure façon de stimuler la productivité est de supprimer les obstacles au remplacement des petites entreprises familiales à forte intensité de main-d’œuvre et technologiquement stagnantes par des entreprises dynamiques, à forte intensité de capital et basées sur la technologie, qui ont tendance à être de moins en moins nombreuses et de plus en plus grandes », ont écrit Michael Lind et Robert Atkinson dans leur livre « Big Is Beautiful » : Debunking the Myth of Small Business« . « Si le gouvernement doit aider les petites entreprises, il devrait se concentrer sur les start-ups qui ont le désir et le potentiel de devenir grandes, et non sur l’encouragement des efforts d’Ashley et Justin pour ouvrir une pizzeria locale ».

Big Is Beautiful » : Debunking the Myth of Small Business sur Amazon

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Ce que nous avons tendance à oublier lorsque nous étudions les entrepreneurs uniquement en tant que moteurs de la création d’emplois, de profits ou d’autres marqueurs quantifiables de la croissance économique, c’est que chaque entrepreneur est une personne, avec des espoirs, des rêves et des sentiments. Leurs entreprises sont étroitement liées au tissu de leurs communautés d’une manière que les chiffres ne peuvent tout simplement pas saisir.

À la Nouvelle-Orléans, les femmes du quartier de Gentilly risquent aujourd’hui de perdre un endroit comme Friends, un salon de coiffure qui coupe et coiffe les cheveux de femmes afro-américaines professionnelles d’âge moyen, dont le maire de la ville, LaToya Cantrell. Sa propriétaire, une femme à la voix douce du nom de Tanya Blunt-Haynes, a décrit Friends non pas comme un investissement ou une source de revenus, mais comme un centre communautaire. Ses clients s’y attardent pendant des heures, bien au-delà de la fin de leur traitement, pour suivre les nouvelles du quartier avec le personnel ou d’autres clients, commander des plateaux d’écrevisses, ou simplement s’asseoir sur une chaise, en lisant tranquillement un livre. Mme Haynes joue du soft jazz, du gospel et du R&B pour créer une ambiance relaxante. Si quelqu’un n’a pas l’argent pour la payer ce jour-là, ou si un parent a besoin d’aide pour le maquillage d’un mariage ou d’un enterrement, Mme Haynes fera le travail gratuitement, sans poser de questions.

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Vous voyez ce même sentiment de communauté émerger dans la réponse des entrepreneurs à la pandémie. Les créateurs de mode cousent des masques dont on a désespérément besoin, les distilleries artisanales produisent du désinfectant pour les mains, les restaurants donnent maintenant des repas aux sans-abri et aux personnes âgées isolées. Les entrepreneurs voient où ils peuvent aider leurs communautés et ils se mobilisent.

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Dans certains cas, la chose la plus héroïque qu’un entrepreneur puisse faire est de continuer. À la boulangerie Rockaway Beach de New York, la propriétaire, Tracy Obolsky, se présente encore chaque matin, mélangeant et étirant la pâte, préparant son fameux jambon, son fromage et tout ce qu’il faut pour faire des croissants aux épices pour bagels (maintenant à emporter seulement), parce que ses employés ont besoin de quelque chose à manger et, plus important, de quelqu’un avec qui parler à distance. « Je me sens comme la thérapeute des gens », a-t-elle dit récemment. « Nous sommes l’un des seuls moments normaux qui restent dans la vie des gens. Même si ce n’est qu’un sandwich aux œufs ».

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Beaucoup de ces entrepreneurs vont encore perdre leur entreprise, et ils devront faire face au traumatisme financier et émotionnel de cette situation pendant des années.

Ce sont ces entrepreneurs qui comptent maintenant, plus que jamais. Pas ceux qui font la couverture des magazines, pas les milliardaires et les bénéficiaires de chèques de capital-risque, dont nous utilisons peut-être les produits, mais dont la vie est lointaine et entièrement éloignée du quotidien de nos communautés. Si Casper, WeWork ou la société de maquillage d’une célébrité ne survit pas à cette crise, l’impact sur nos vies sera négligeable. Elon Musk s’en sortira. Mais si nous perdons notre barbier, le magasin de fruits du coin ou le plombier qui nous a sauvés dans une inondation, nous aurons perdu un morceau de nous-mêmes.

David Sax pour The New York Times

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