Les chercheurs ont trouvé une recette médiévale perdue depuis longtemps pour l’encre bleue

Le folium, un ingrédient clé, est dérivé du fruit d’une petite plante qui pousse dans le sud du Portugal, rapporte Atlas Obscura.

Pendant les étés chauds et secs du sud du Portugal, l’ingrédient clé des manuscrits médiévaux pousse au bord de la route. Il est appelé folium, ou turnsol, et il est dérivé du fruit de Chrozophora tinctoria, une petite plante qui pousse dans la région. Pendant des siècles, le folium a été responsable de la coloration de tout, des scènes bibliques à, plus tard, la croûte d’un fromage hollandais populaire.

Cependant, pendant la majeure partie du siècle dernier, la recette de la teinte bleu vif a été perdue – jusqu’à la publication d’une nouvelle étude dans la revue Science Advances. Si l’on savait depuis longtemps que Chrozophora tinctoria était la source du seul ingrédient de l’encre, la manière dont le folium a été synthétisé a échappé à la science moderne. (La plante n’est pas nommée dans les anciennes sources, mais des descriptions détaillées de celle-ci ont aidé les chimistes à faire le lien). S’appuyant principalement sur un guide du XVe siècle pour la fabrication des peintures destinées à l’enluminure des manuscrits, une équipe de chercheurs portugais a entrepris de ressusciter le folium.

« Nous avons essayé de les imiter, en lisant des textes anciens », explique Maria João Melo, scientifique de la conservation à la Nouvelle Université de Lisbonne et co-auteur de l’étude. « Une partie de notre expertise consiste à faire cette conversion à partir de ce qui est réellement écrit et parfois pas assez clair pour nous, et de ce qu’ils faisaient ».

L’indigo était l’une des principales sources d’encre bleue pour les manuscrits médiévaux ; le folium en était une autre. Quelle que soit la source de l’encre, elle était trempée sur de petits rectangles de lin, puis expédiée à des ateliers dans toute l’Europe, pour être utilisée à des fins diverses, des livres aux vêtements.

Les manuscrits médiévaux ont été démodés (merci, Gutenberg), tout comme les méthodes originales d’extraction du folium. Ironiquement, l’encre qui était un moyen d' »éclairer » les manuscrits s’est assombrie et a glissé dans l’obscurité.

Les anciennes pratiques avaient été documentées, mais elles étaient laborieuses et prenaient beaucoup de temps. L’équipe de Melo a consulté une liste exhaustive d’instructions du XVe siècle, littéralement, le livre sur la façon de fabriquer toutes les peintures de couleur pour l’enluminure des livres. Mais ce n’est pas exactement un livre de cuisine moderne. Le manuscrit a été écrit en judéo-portugais, la langue éteinte utilisée par les Juifs du Portugal médiéval. Outre les questions de traduction, il existe plus d’une façon de trouver, et d’autres sources ont fourni des instructions différentes – et aucune d’entre elles n’a donné de nom connu au fruit qui se cache derrière la teinte. Heureusement, la source de Melo offrait beaucoup d’indices.

« C’est très spécifique, cela vous dit aussi où la plante pousse, quand vous pouvez la récolter », explique Paula Nabais, scientifique de la conservation à la Nouvelle Université de Lisbonne et auteur principal de l’étude. « Nous avons pu comprendre ce qu’il fallait faire pour cueillir nous-mêmes les fruits dans le champ, puis préparer les extraits ».

L’équipe s’est aventurée dans la ville de Monsaraz, dans le sud du pays, pour ramasser les fruits selon les instructions du manuscrit. Le fruit de la plante poilue – de la taille d’une noix – a donné un mélange bleu. En prenant soin de ne pas écraser les graines, ce qui, selon l’équipe, compromettait la qualité de l’encre, ils ont identifié le composé chimique qui a fait le mélange, confirmant l’identité du folium à l’échelle moléculaire. Il s’avère que le folium contient des anthocyanes – les produits chimiques bleus que l’on trouve dans les baies.

Avec un peu de chance, dit Melo, la recette du folium peut maintenant être appliquée par les restaurateurs qui conservent des manuscrits anciens. Nous rattrapons enfin les moines médiévaux.

« Ils ont réussi à produire des peintures qui durent des siècles », dit-elle. « Nous n’avons plus de telles peintures maintenant. Cela fait donc partie de nos recherches – pour en savoir le plus possible sur ce matériau qui a été complètement perdu avec l’avènement des colorants synthétiques ».

Via AtlasObscura

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