Les « passeports d’immunité » pourraient créer une nouvelle catégorie de privilèges

Être infecté par le virus pourrait apporter plus de liberté, rapporte Onezero.

Dans une version du futur, un nouveau type de test mesurant les anticorps contribuerait à rétablir un sentiment de normalité chez certaines personnes, même si la pandémie de coronavirus se prolonge. Avec les bons anticorps, certaines personnes pourraient être immunisées contre le virus, incapables de tomber malades ou de transmettre le virus à d’autres. La généralisation des tests de détection de ces anticorps pourrait ouvrir la voie aux certificats dits d’immunité, qui permettraient aux personnes ayant déjà été exposées au virus de reprendre la vie publique.

Mais cet espoir pourrait être anéanti par d’importantes préoccupations scientifiques et éthiques. Pour commencer, les tests de diagnostic sont déjà extrêmement limités aux États-Unis, sans parler des tests d’anticorps plus expérimentaux. Les experts craignent que les tests de dépistage des anticorps ne garantissent pas l’immunité. Et s’ils le font, les passeports d’immunité qui en résultent pourraient être utilisés pour discriminer les personnes non testées et celles qui ne sont pas immunisées – sur le lieu de travail, par exemple. Cela pourrait conduire des personnes à s’exposer intentionnellement au Covid-19, en comptant sur l’espoir qu’elles survivront et obtiendront les documents dont elles ont besoin pour réintégrer la société.

Malgré ces inquiétudes, les certificats d’immunité ont été proposés comme moyen de commencer à rouvrir l’économie dans les endroits du monde où la vie quotidienne s’est arrêtée à cause du nouveau coronavirus. Le Chili pourrait devenir le premier pays à délivrer des certificats d’immunité aux personnes qui se sont rétablies du virus, et des fonctionnaires allemands et italiens envisagent également de le faire. Aux États-Unis, même le principal expert en coronavirus du pays, le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses, a déclaré que l’idée des certificats d’immunité pourrait « avoir un certain mérite dans certaines circonstances ».

« Il y a une valeur éthique majeure à faire cela pour assurer la sécurité des gens tout en maintenant l’économie en marche », déclare à OneZero Sean Aas, chercheur principal et professeur de philosophie au Kennedy Institute of Ethics de l’université de Georgetown. Mais il y a des obstacles à la mise en place de tels certificats.

Les passeports d’immunité dépendent de l’obtention d’un test de diagnostic permettant de savoir si une personne est infectée par le Covid-19, car les tests d’anticorps ne sont pas encore fiables. Les personnes chez qui la maladie a été diagnostiquée et qui s’en remettent pourraient être les premières à obtenir de tels certificats. Mais à l’heure actuelle, la plupart des experts en santé publique s’accordent à dire que les États-Unis ne font pas assez de tests pour identifier les cas de Covid-19.

Les tests pour diagnostiquer le Covid-19 ont été priorisés pour les travailleurs de la santé, les personnes qui ont été hospitalisées pour des symptômes et les adultes âgés. Pendant ce temps, les personnes présentant des symptômes légers se font dire de rester chez elles et ne sont pas testées. Une ordonnance du médecin est également nécessaire pour un test de diagnostic. Pour les personnes sans soins de santé ou sans médecin de premier recours, l’accès aux tests pourrait constituer un obstacle énorme à l’obtention d’un passeport d’immunité.

Contrairement au test de diagnostic, qui indique une infection en cours, le test de dépistage des anticorps révélerait si une personne a déjà été infectée par le virus, peut-être sans le savoir. Mais la précision de ces tests varie, et on ne sait pas encore s’ils sont un véritable indicateur de l’immunité au nouveau coronavirus.

« Si nous devons utiliser des certificats d’immunité, nous devons nous assurer qu’ils sont scientifiquement valables », explique Seema Mohapatra, professeur associé de droit à l’université de l’Indiana, qui s’occupe des soins de santé.

L’émission de certificats d’immunité basés sur des tests erronés pourrait être désastreuse. Les faux positifs, c’est-à-dire les résultats de tests qui indiquent que les personnes ont des anticorps contre le coronavirus alors que ce n’est pas le cas, pourraient faire croire aux gens qu’ils sont immunisés alors que ce n’est pas le cas. S’ils réintègrent la société, ils pourraient propager le virus ou tomber malades eux-mêmes. Même les tests qui montrent avec précision qu’une personne a des anticorps contre le coronavirus peuvent ne pas la rendre immunisée contre le virus.

Le système immunitaire d’une personne produit des anticorps lorsqu’elle rencontre un agent pathogène qu’elle n’a jamais vu auparavant. Ces anticorps aident à combattre l’infection et restent ensuite dans le sang, souvent pendant des mois ou des années. Si une personne est à nouveau exposée au virus dans le futur, ces anticorps sont prêts à le combattre. Les scientifiques pensent que la présence d’anticorps anti-CoV-2 du SRAS signifie qu’une personne pourrait avoir une immunité totale ou partielle au virus qui cause le Covid-19. Mais ils n’en sont pas sûrs. L’organisme peut produire différents types d’anticorps en réponse à un agent pathogène, et on ne sait pas encore quels types d’anticorps sont nécessaires pour assurer une protection ni combien de temps ils dureront.

« Nous extrapolons essentiellement à partir d’autres coronavirus et d’autres maladies », explique Robert Fitzgerald, directeur de la toxicologie et directeur associé de la chimie clinique à l’université de Californie, San Diego, qui participe aux efforts du système de santé pour mettre au point un test de détection des anticorps des coronavirus. « Il est logique qu’il y ait un certain degré d’immunité, mais nous n’avons pas assez d’expérience avec ce virus pour faire cette détermination ».

Les tests d’anticorps pourraient être utiles pour identifier les personnes qui ont été infectées par le virus sans le savoir parce qu’elles présentaient des symptômes légers ou n’en présentaient pas. Les personnes dont le test de dépistage des anticorps est positif pourraient alors se voir délivrer des certificats d’immunité, ce qui leur permettrait de reprendre le travail et de se déplacer à nouveau librement.

Les effets pourraient diviser les communautés en deux : ceux qui sont autorisés à mener une vie normale et ceux qui sont confinés chez eux pour une période indéterminée.

Les passeports d’immunité seraient utiles pour les travailleurs de première ligne, comme ceux des soins de santé, du service postal, des épiceries, des transports publics, des entrepôts et des garderies. De nombreux travailleurs à bas salaire de ces secteurs travaillent encore pendant toute la durée de la pandémie, risquant d’être exposés au virus simplement en se rendant à leur travail tous les jours. S’ils se savaient immunisés contre l’infection, ils pourraient vaquer à leurs occupations sans se soucier de savoir s’ils peuvent attraper le virus par des patients ou des clients.

Mais pour ceux qui sont sans travail à cause des fermetures, Nancy Kass, directrice adjointe de la santé publique à l’Institut Berman de bioéthique de Johns Hopkins, dit qu’elle s’inquiète d’une situation dans laquelle les gens tentent intentionnellement de s’exposer au virus pour acquérir une immunité. Certaines personnes évitent déjà les conseils de santé publique, que ce soit parce qu’elles estiment que le risque de tomber gravement malade est faible ou parce qu’elles doivent continuer à travailler pour subvenir à leurs besoins ou à ceux de leur famille.

« En particulier s’ils travaillent dans un emploi de gig economy plutôt que dans un emploi salarié, ils ont probablement plus de chances d’être à nouveau payés s’ils sont immunisés », explique M. Kass.

Les Afro-Américains, qui sont plus susceptibles d’occuper des emplois peu rémunérés, peuvent se sentir particulièrement contraints de retourner au travail et de risquer d’être exposés. Et avec des taux plus élevés d’infections et de décès par le coronavirus affectant les Afro-Américains, ils sont confrontés à des risques plus élevés que les autres groupes.

Dans un avenir proche, avec les passeports d’immunité, les employeurs pourraient prendre des décisions concernant l’embauche et les personnes qui peuvent revenir au travail sur la base de l’immunité – et cela pourrait être légal. La loi sur les Américains handicapés, qui est entrée en vigueur en 1990, oblige les employeurs à faire des aménagements raisonnables pour les personnes handicapées. Mais, selon M. Mohapatra, la question juridique est de savoir si le fait de ne pas bénéficier de l’immunité serait considéré comme un handicap. « Ces personnes pourraient ne pas être protégées », dit-elle.

La loi de 2008 sur la non-discrimination en matière d’information génétique est une autre loi qui offre une protection contre la discrimination de la part des employeurs, mais elle ne s’appliquerait pas dans le cas du Covid-19, car il s’agit d’une maladie infectieuse et non d’une affection génétique.

Si les employeurs pouvaient refuser de travailler à ceux qui ne sont pas immunisés, Mme Mohapatra estime que ce serait un grand pas en arrière par rapport aux protections actuelles. « Nous avons fait de gros efforts pour nous assurer que les employeurs ne puissent pas utiliser les informations de santé pour prendre des décisions d’embauche et de licenciement et que les gens puissent être employés quel que soit leur état de santé », dit-elle. « Je ne pense pas du tout qu’il soit exagéré d’envisager que cela puisse être une pente glissante ».

Si les employeurs commencent à exiger des tests de dépistage du coronavirus ou des certificats d’immunité pour les employés actuels ou potentiels, M. Kass affirme que les gouvernements devraient intervenir pour promulguer des politiques antidiscriminatoires fortes afin que les employeurs ne pénalisent pas les personnes âgées, les personnes immunodéprimées et celles qui n’ont pas encore été exposées au virus. Les personnes qui ne peuvent pas travailler devraient également bénéficier d’une aide financière et d’un accès aux soins de santé, dit-elle.

Si des pays comme le Chili peuvent délivrer de tels certificats au niveau national, la décision aux États-Unis sera probablement laissée aux États. Déjà, le gouverneur de la Géorgie, Brian Kemp, prévoit de commencer à rouvrir son État. D’autres États qui ont été durement touchés par la pandémie pourraient choisir de délivrer des certificats d’immunité.

Les personnes sans immunité pourraient se voir interdire l’accès aux épiceries, l’utilisation des services publics ou les voyages. Elles pourraient être stigmatisées ou désavantagées. Les effets pourraient diviser les communautés en deux : celles qui sont autorisées à mener une vie normale et celles qui sont confinées chez elles pour une durée indéterminée. Cela pourrait engendrer du ressentiment et ouvrir la porte à des poursuites judiciaires contre le gouvernement, si les habitants de certains États se sentent plus limités que ceux d’autres États.

Dans de nombreux endroits du pays, il existe une possibilité très réelle que certaines personnes ne puissent pas retourner au travail ou reprendre leur vie normale pendant plusieurs mois encore. Une analyse récente de chercheurs de Harvard, publiée dans la revue Science, prédit qu’une distanciation sociale « prolongée ou intermittente » pourrait être nécessaire jusqu’en 2022 pour contenir le virus.

Les certificats d’immunité pourraient être la carte de sortie de prison que de nombreux Américains souhaitent si désespérément, mais ils pourraient aussi créer plus d’incertitude et de risques pour les personnes qu’ils sont censés aider le plus. « Il faudra prendre des décisions sociales pour savoir si les opportunités l’emportent sur les inquiétudes », déclare M. Kass.

Si elles le font, et si elles sont basées sur des preuves scientifiques solides et délivrées de manière équitable avec des protections en place, elles pourraient rétablir la seule chose que tant d’entre nous désirent ardemment en ce moment – le lien humain.

Via Onezero

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