Les travailleurs qui fabriquent les vêtements du monde entier sont confrontés à une pauvreté effroyable

Par Marvin G Perez et Arun Devnath sur Bloomberg :

Rozina Begum craint qu’elle, son mari et ses deux enfants ne meurent de faim. Le 25 mars, un directeur d’Ultimate Fashions Ltd. dans le district de vêtements d’Ashulia, dans la banlieue de Dhaka, la capitale du Bangladesh, l’a convoquée avec quelque 300 autres travailleurs de l’usine et leur a dit de finir ce sur quoi ils travaillaient et de rentrer chez eux.

J’ai demandé (Marvin G Perez) au directeur : « Pourquoi nous faites-vous cela ? On nous a dit qu’il n’y aurait pas de production à partir de demain. L’homme n’a rien dit d’autre », a déclaré Rozina au téléphone, confinée dans sa petite maison. « Je ne peux pas sortir pour chercher un nouveau travail. Je dois juste attendre la fin de la fermeture ». Même dans ce cas, elle ne sait pas si elle retrouvera son emploi.

Rozina fait partie des millions de personnes qui se trouvent au bas de l’échelle d’une chaîne d’approvisionnement mondiale qui a été brisée par le coronavirus. Dans une industrie qui relie certaines des personnes les plus riches et les plus pauvres du monde, depuis les magasins de marques de luxe de New York et de Paris jusqu’aux grossistes, aux expéditeurs, aux cultivateurs de coton, aux fabricants de textiles et de vêtements, elles sont parmi les plus touchées par l’effondrement mondial induit par la pandémie.

Les retombées ont été particulièrement néfastes dans les pays comptant certains des travailleurs les plus pauvres du monde, du Pakistan au Cambodge, en passant par l’Indonésie et le Vietnam. Beaucoup ont bénéficié de la migration d’emplois à bas prix depuis la Chine, alors que les salaires de la deuxième économie mondiale augmentaient et que les usines passaient à une production à plus forte valeur ajoutée. Aujourd’hui, certains dans l’industrie craignent qu’une partie de ce travail ne retourne en Chine, où les usines redémarrent déjà et où les magasins commencent à rouvrir.

« Il n’y a pas de bonne histoire pour nous », a déclaré Rubana Huq, président de l’Association des fabricants et exportateurs de vêtements du Bangladesh, dans une interview. « La Chine finira par être à la fois le fournisseur et le consommateur. Les marques se tournent maintenant vers leurs magasins qui rouvrent en Chine ».

Mme Huq s’inquiète de ce que les détaillants d’Europe et d’Amérique, les deux marchés clés du Bangladesh, se tournent vers les fournisseurs chinois et vendent aux clients chinois lorsque le pays redémarre ses activités. Les ventes au détail aux États-Unis ont chuté de 8,7 % en mars par rapport au mois précédent, un record, en raison de la chute de 50,5 % des magasins d’habillement et de 26,8 % des magasins de meubles et d’accessoires de maison. Et les prévisions suggèrent que les chiffres du mois d’avril seront plus mauvais.

Même en Chine, premier exportateur mondial de textile, la situation n’est pas encore beaucoup mieux. Alors que de plus en plus d’usines textiles reprennent leurs activités, le nombre de commandes étrangères annulées continue d’augmenter, selon une enquête du Conseil national chinois du textile et de l’habillement. Une enquête menée auprès de 166 usines textiles au cours de la première semaine d’avril a montré que 70 % des commandes étrangères déclarées se situent à moins de la moitié de leur niveau normal.


Au Vietnam, où l’on estime que 78 % des travailleurs du textile et de l’habillement ont vu leur emploi suspendu ou leurs heures réduites en raison de la pandémie, certaines entreprises ont décidé de fabriquer des masques en tissu pour l’exportation. Malgré cela, le groupe industriel Vinatex affirme que le secteur textile du pays pourrait perdre 465 millions de dollars si la crise se poursuit en mai.

La crise a éclaté en avril dans le centre commercial de Karachi, au Pakistan, lorsque des dizaines de travailleurs ont manifesté devant la porte d’une usine de fabrication de jeans. Tariq Khaskheli, un militant politique qui a dirigé la manifestation, a déclaré que la police avait fait porter des coups de matraque aux manifestants.

« Notre seule revendication est que les travailleurs retrouvent leur emploi », a-t-il déclaré. « Comment vont-ils nourrir leurs enfants ? Le gouvernement a donné des instructions claires pour qu’aucun travailleur ne soit licencié pendant la fermeture, mais il a licencié des centaines de personnes ».

Parmi les personnes licenciées se trouvait Waleed Ahmed Farooqui, un étudiant de 21 ans, qui dépendait de ses revenus pour payer ses frais d’université et subvenir aux besoins de sa famille de sept personnes parce que son père, chauffeur, n’avait plus assez de travail. « Que pouvons-nous faire d’autre ? Si la fermeture se poursuit et que je ne peux pas trouver un autre emploi, je vais devoir aller mendier dans les rues », a-t-il déclaré.

Nulle part en Asie, on ne dépend autant du commerce de l’habillement qu’au Bangladesh, où l’industrie a été le moteur de la croissance économique au cours de la dernière décennie. Plus de 80 % des recettes d’exportation du pays proviennent de l’habillement prêt-à-porter et la majorité des travailleurs des usines sont des femmes, selon l’Association des fabricants et exportateurs de vêtements du Bangladesh, qui représente des entreprises employant 4 millions de travailleurs.

Le pays compte plus de 7 000 usines de confection ainsi que des centaines d’usines de filature, de tissage et de teinture, a indiqué le ministère américain de l’agriculture dans un rapport publié l’année dernière.

Plus de 1 100 de ces usines ont déclaré avoir annulé des commandes d’une valeur de 3,17 milliards de dollars en ventes à l’exportation au 20 avril, touchant 2,27 millions de travailleurs, a déclaré M. Huq. Presque toutes les « marques » et les détaillants ont déclaré un cas de force majeure, annulant carrément des commandes même avec du tissu sur la table de coupe, a-t-elle dit. Ces annulations ont provoqué une onde de choc dans le secteur bancaire, et maintenant les entreprises textiles ne peuvent plus obtenir de crédit.

« Nous demandons littéralement à toutes les marques de proposer un plan d’aide », qui impliquerait le paiement des projets en cours et d’autres commandes, a déclaré Mme Huq, qui a lancé un appel dans une vidéo publiée sur le site web du Comité consultatif international du coton à Washington.


Le 8 avril, le réseau STAR, un groupe de coordination représentant les fabricants de vêtements du Bangladesh, du Cambodge, du Myanmar, du Pakistan et du Vietnam, a publié une déclaration commune appelant les marques, les détaillants et les commerçants du monde entier à respecter les termes de leurs contrats et à ne pas renégocier les paiements ou annuler les commandes, mais à soutenir les millions de travailleurs et leurs familles qui approvisionnent le marché.

« Il est temps pour les entreprises mondiales de maintenir et d’honorer leur engagement en matière de droits du travail, de responsabilité sociale et de chaînes d’approvisionnement durables », a déclaré le groupe.

Rozina, la travailleuse sans emploi de Dhaka, a déclaré qu’elle avait reçu 8 000 taka (94 dollars) de salaire pour son travail en mars, mais qu’elle avait été privée de 17 heures supplémentaires payées. Son mari, un chauffeur de rickshaw qui était assis à côté d’elle pendant l’entretien téléphonique, a déclaré qu’il attendait pendant des heures dans la rue des passagers qui ne venaient jamais. La capitale étant fermée depuis le 26 mars, les routes sont presque vides. Rozina a dit que le peu qu’elle avait sauvé s’épuise rapidement et qu’ils sont à court de nourriture. La famille ne peut même pas retourner dans son village à cause du confinement.


Rajesh Sethi, directeur général de Ultimate Fashions, a déclaré : « Nous ne sommes pas les seuls à être confrontés à cette crise. Tout le monde traverse la même chose ». Il a refusé de parler des pertes d’emploi et des paiements aux travailleurs. Selon l’association des exportateurs de vêtements, son entreprise a vu des commandes d’une valeur de 2,37 millions de dollars suspendues ou annulées depuis l’apparition de la maladie.

Les banques centrales comme la Réserve fédérale américaine prennent des mesures sans précédent pour mettre un terme à la détérioration de la situation économique et à la contraction du crédit, mais cela est plus difficile sur les marchés émergents, où les autorités ont moins d’options et doivent souvent compter sur l’aide étrangère en cas de crise.

La douleur concerne les fournisseurs de l’industrie de l’habillement, les producteurs de coton, les égreneurs, les fileurs et les tisseurs qui fournissent les matières premières pour les T-shirts, les jeans et les robes.

« Il n’y a pas de commerce sur le marché local du coton. La plupart des usines textiles et des usines d’égrenage sont fermées », a déclaré Naseem Usman, président du Forum des courtiers en coton de Karachi. « Les intérêts sur leurs prêts bancaires gonflent alors qu’ils ne peuvent pas fonctionner. Qui achètera du coton lorsque les usines textiles elles-mêmes seront fermées ? »

Le prix du coton a chuté d’environ 23 % cette année à New York, atteignant au début de ce mois son niveau le plus bas depuis 2009. Les stocks croissants signifient que la douleur des producteurs, de l’Inde à la Chine et aux États-Unis, pourrait s’étendre bien au-delà de la guérison du virus. Le ministère américain de l’agriculture estime que les stocks mondiaux atteindront 91,2 millions de balles, soit le plus grand nombre depuis 2014 et l’équivalent de 82 % de la demande annuelle.
Les réserves mondiales de coton bondissent avec la chute de la demande au détail

« Il faudra peut-être plusieurs années pour reconstruire la capacité de production mondiale », a déclaré Jon Devine, économiste chez Cotton Inc., chercheur à Cary, en Caroline du Nord.

En Corée du Sud, le fabricant de textile Shinsung J&T Co. basé à Séoul, qui possède une usine en Chine, est confronté à un « désastre complet », a déclaré Olive Lee, directrice financière de Shinsung, qui fournit des entreprises, y compris des marques américaines. « Les acheteurs aux États-Unis retiennent ou annulent des commandes et nous ne sommes pas payés pour les commandes qui ont été exécutées. La grande crainte est que nous ne sachions pas quand cela va se terminer ».

Selon M. Lee, les mesures prises par le gouvernement coréen pour soutenir les petites et moyennes entreprises sont trop peu nombreuses et les prêts proposés par les banques n’aident pas, demandant plutôt des réductions d’impôts ou un soutien pour le paiement des salaires. « La réduction des revenus de nos employés est le dernier recours, mais c’est quelque chose que nous devrons peut-être faire », a-t-elle déclaré.

Pour beaucoup de ceux qui travaillent dans les usines qui transforment les tissus en vêtements, il n’y a aucune aide du tout.

« Cela va plonger les travailleurs dans une pauvreté abjecte », a déclaré Mme Huq.

Via Bloomberg, Avec l’aide de Patrick McKiernan, Shuping Niu, Heesu Lee, Isis Almeida, Pratik Parija, Ismail Dilawar, Mai Ngoc Chau et Faseeh Mangi

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