Combien de temps un vaccin prendra-t-il vraiment ?

Le New York Times a réalisé une représentation graphique et interactive du processus de création et lancement de vaccin. Avec le coronavirus tout le processus est accéléré.

Un vaccin serait l’arme ultime contre le coronavirus et la meilleure voie de retour à la vie normale. Des responsables comme le Dr Anthony S. Fauci, le plus grand expert en maladies infectieuses du groupe de travail sur les coronavirus de l’administration Trump, estiment qu’un vaccin pourrait arriver dans au moins 12 à 18 mois.

La triste vérité derrière cette prévision optimiste est qu’un vaccin n’arrivera probablement pas de sitôt. Les essais cliniques ne réussissent presque jamais. Nous n’avons jamais mis sur le marché un vaccin contre le coronavirus pour les humains. Notre record pour le développement d’un vaccin entièrement nouveau est d’au moins quatre ansplus de temps que le public ou l’économie ne peut tolérer d’ordres socialement distants.

Mais s’il y avait un temps pour accélérer la mise au point d’un vaccin, c’est bien maintenant. C’est pourquoi le Times Opinion a demandé aux experts en vaccins comment nous pourrions condenser le calendrier et obtenir un vaccin dans les prochains mois au lieu de plusieurs années.

Voici comment nous pourrions réaliser l’impossible.

Supposons que nous comprenions déjà le coronavirus

Normalement, les chercheurs ont besoin de plusieurs années pour obtenir un financement, obtenir des approbations et étudier les résultats morceau par morceau. Mais ce ne sont pas des temps normaux.

Au moins 254 thérapies et 95 vaccins liés au Covid-19 sont déjà à l’étude.

« Si vous voulez respecter ce délai de 18 mois, une façon d’y parvenir est de mettre autant de chevaux que possible dans la course », a déclaré le Dr Peter Hotez, doyen de l’École nationale de médecine tropicale de la faculté de médecine Baylor.

Entreprises ayant des essais de vaccins en cours

Des dizaines de vaccins sont en cours d’essais cliniques. Beaucoup utilisent la technologie expérimentale de l’ARN et de l’ADN, qui fournit à l’organisme les instructions pour produire ses propres anticorps contre le virus.

Malgré la pression sans précédent en faveur d’un vaccin, les chercheurs avertissent que moins de 10 % des médicaments qui entrent dans les essais cliniques sont jamais approuvés par la Food and Drug Administration.

Les autres échouent d’une manière ou d’une autre : Ils ne sont pas efficaces, ne sont pas plus performants que les médicaments existants ou ont trop d’effets secondaires.

Heureusement, nous avons déjà une longueur d’avance sur la première phase de développement des vaccins : la recherche. Les épidémies de SRAS et de MERS, qui sont également causées par des coronavirus, ont stimulé de nombreuses recherches. Le SRAS et le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le Covid-19, sont identiques à environ 80 %, et tous deux utilisent des protéines dites « spike » pour s’accrocher à un récepteur spécifique que l’on trouve sur les cellules des poumons humains. Cela explique pourquoi les scientifiques ont mis au point un test pour le Covid-19 si rapidement.

Cependant, il y a un coût à agir si rapidement. Les vaccins potentiels Covid-19 actuellement en cours de développement risquent davantage d’échouer en raison de la rapidité avec laquelle ils passent à la phase de recherche, a déclaré Robert van Exan, un biologiste cellulaire qui travaille dans l’industrie des vaccins depuis des décennies. Il prédit que nous ne verrons pas un vaccin approuvé avant au moins 2021 ou 2022, et même alors, « c’est très optimiste et d’une probabilité relativement faible ».

Et pourtant, a-t-il dit, ce type de procédure accélérée « vaut la peine d’être essayé – peut-être aurons-nous de la chance ».

L’étape suivante du processus est le travail préclinique et de préparation, où une usine pilote est préparée pour produire suffisamment de vaccins pour les essais. Les chercheurs qui s’appuient sur le travail de base effectué lors des épidémies de SRAS et de MERS pourraient théoriquement passer rapidement aux étapes de planification.

Sanofi, une société biopharmaceutique française, prévoit de commencer les essais cliniques à la fin de l’année pour un vaccin Covid-19 qu’elle a réorienté à partir des travaux sur un vaccin contre le SRAS. En cas de succès, le vaccin pourrait être prêt d’ici la fin 2021.

Les essais à la « vitesse d’une pandémie »

En règle générale, les chercheurs ne commencent à administrer des vaccins expérimentaux aux gens qu’après des contrôles de sécurité rigoureux.

Ils testent d’abord le vaccin sur de petits lots de personnes – quelques dizaines durant la phase 1, puis quelques centaines durant la phase 2, puis des milliers durant la phase 3. Des mois s’écoulent normalement entre chaque phase pour que les chercheurs puissent examiner les résultats et obtenir les autorisations nécessaires pour les phases suivantes.

Mais « si nous procédons de manière conventionnelle, il est impossible d’atteindre ce délai de 18 mois », a déclaré Akiko Iwasaki, professeur d’immunobiologie à l’école de médecine de l’université de Yale et chercheur à l’Institut médical Howard Hughes.

Il est possible de réduire le temps nécessaire à ce processus en combinant plusieurs phases et en testant les vaccins sur un plus grand nombre de personnes sans avoir à attendre autant.

La semaine dernière, l’Académie nationale des sciences a montré un calendrier qui se chevauche, le décrivant comme évoluant à la « vitesse d’une pandémie« .

C’est ici que le discours sur l’accélération du calendrier rencontre le désordre de la vie réelle : Que se passe-t-il si un vaccin prometteur facilite l’infection du virus ou aggrave la maladie après qu’une personne a été infectée ?

C’est le cas de certains médicaments et vaccins contre le V.I.H. et la dengue, en raison d’un processus appelé « amélioration induite par le vaccin », dans lequel le corps réagit de manière inattendue et rend la maladie plus dangereuse.

Les chercheurs ne peuvent pas facilement infecter les participants vaccinés avec le coronavirus pour voir comment le corps se comporte. Ils attendent normalement que certains volontaires contractent le virus naturellement. Cela signifie qu’il faut administrer des doses aux personnes vivant dans les régions les plus touchées par le virus, comme New York, ou vacciner les membres de la famille d’une personne infectée pour voir si elle sera la prochaine à contracter le virus. Si la pandémie s’atténue, cette étape pourrait être ralentie.

« C’est pourquoi les vaccins prennent tant de temps », a déclaré le Dr Iwasaki. « Mais nous faisons tout très court. Espérons que nous pourrons évaluer ces risques dès qu’ils se présenteront, dès que possible ».

C’est là que les calendriers de vaccination commencent à diverger en fonction de qui vous êtes, et où certaines personnes pourraient être laissées pour compte.

Si un vaccin s’avère efficace lors des premiers essais, les autorités de réglementation pourraient publier une clause d’utilisation d’urgence afin que les médecins, les infirmières et les autres travailleurs essentiels puissent se faire vacciner immédiatement, avant même la fin de l’année. Les chercheurs d’Oxford ont annoncé cette semaine que leur vaccin contre les coronavirus pourrait être prêt pour une utilisation d’urgence d’ici septembre si les essais s’avèrent concluants.

Les chercheurs pourraient donc produire un vaccin viable en seulement 12 à 18 mois, mais cela ne signifie pas que vous allez l’obtenir. Des millions de personnes pourraient être dans la file d’attente avant vous. Et ce n’est que si les États-Unis trouvent d’abord un vaccin. Si un autre pays, comme la Chine, nous devance, nous pourrions attendre encore plus longtemps pendant qu’il dose ses citoyens en premier.

Mais vous pourriez vous en réjouir s’il s’avérait que le vaccin accéléré pose des problèmes inattendus. Ce n’est qu’une fois que des centaines ou des milliers de personnes auront été vaccinées que les chercheurs pourront voir si un vaccin accéléré a entraîné des problèmes tels que l’amélioration induite par le vaccin.

« Il est vrai que toute nouvelle technologie s’accompagne d’une courbe d’apprentissage », a déclaré le Dr Paul Offit, directeur du Centre d’éducation sur les vaccins de l’hôpital pour enfants de Philadelphie. « Et parfois, cette courbe d’apprentissage a un prix humain. »

Commencez à préparer les usines dès maintenant

Une fois que nous aurons un vaccin fonctionnel en main, les entreprises devront commencer à produire des millions – peut-être des milliards – de doses, en plus des millions de doses de vaccins qui sont déjà fabriquées chaque année pour les oreillons, la rougeole et d’autres maladies. C’est une entreprise d’une ampleur presque inimaginable.

Les entreprises construisent normalement de nouvelles installations parfaitement adaptées à un vaccin donné, car chaque vaccin nécessite un équipement différent. Certains vaccins antigrippaux sont produits à partir d’œufs de poule, dans de grandes installations où une version du virus est incubée et récoltée. D’autres vaccins nécessitent des cuves dans lesquelles un virus est cultivé dans un bouillon de cellules animales, puis inactivé et purifié.

Ces usines suivent des directives strictes régissant les installations biologiques et prennent généralement environ cinq ans à construire, ce qui coûte au moins trois fois plus cher que les usines pharmaceutiques classiques. Les fabricants peuvent accélérer ce processus en créant ou en réaménageant des installations existantes au milieu des essais cliniques, bien avant que le vaccin en question ne reçoive l’approbation de la FDA.

« Ils ne peuvent pas attendre », a déclaré le Dr Iwasaki. « S’il s’avère que c’est un terrible vaccin, ils ne le distribueront pas. Mais au moins, ils auront la capacité » de le faire si le vaccin est efficace.

La Fondation Bill et Melinda Gates dit qu’elle va construire des usines pour sept vaccins différents. « Même si nous finirons par en choisir au plus deux, nous allons financer des usines pour les sept, juste pour ne pas perdre de temps », a déclaré Bill Gates lors d’une apparition dans « The Daily Show« .

Au final, les États-Unis auront la capacité de produire en masse seulement deux ou trois vaccins, a déclaré Vijay Samant, l’ancien responsable de la fabrication des vaccins chez Merck.

« La tâche de fabrication est insurmontable », a déclaré M. Samant. « Je passe des nuits blanches à y penser. »

Il suffit de considérer une étape apparemment simple : mettre le vaccin dans des flacons. Les fabricants doivent se procurer des milliards de flacons, et des milliards de bouchons pour les sceller. Des machines sophistiquées sont nécessaires pour les remplir avec précision, et chaque flacon est inspecté sur une ligne à grande vitesse. Les flacons sont ensuite stockés, expédiés et mis à la disposition du public grâce à une chaîne d’installations et de camions à température contrôlée. À chacune de ces étapes, les producteurs sont déjà sollicités pour répondre aux demandes existantes, a déclaré M. Samant.

Il s’agit d’un goulot d’étranglement similaire à celui qui a provoqué une pénurie de respirateurs, de masques et d’autres équipements de protection individuelle au moment même où le Covid-19 a déferlé sur l’Amérique.

Si vous parlez de vaccins suffisamment longtemps, un nouveau type de vaccin, appelé ARN messager (ou ARNm en abrégé), apparaît inévitablement. On espère qu’il pourra être fabriqué à un prix record. M. Gates l’a même inclus dans sa liste de six innovations du magazine Time qui pourraient changer le monde. Est-ce le miracle que nous attendons ?

Plutôt que d’injecter aux sujets des antigènes spécifiques à la maladie pour stimuler la production d’anticorps, les vaccins à ARNm donnent à l’organisme les instructions pour créer lui-même ces antigènes. Comme les vaccins à ARNm n’ont pas besoin d’être cultivés en grandes quantités puis purifiés, ils sont beaucoup plus rapides à produire. Ils pourraient changer le cours de la lutte contre le Covid-19.

« D’un autre côté, » a déclaré le Dr van Exan, « personne n’a jamais fabriqué de vaccin à ARN pour les humains. »

Les chercheurs qui mènent des dizaines d’essais espèrent changer cela, dont un de la société pharmaceutique Moderna. Soutenue par des capitaux d’investissement et stimulée par un financement fédéral pouvant atteindre 483 millions de dollars pour s’attaquer au Covid-19, Moderna a déjà accéléré la mise au point d’un vaccin à ARNm. Il entre en phase 1 des essais cette année et la société affirme qu’elle pourrait disposer d’un vaccin prêt pour les travailleurs de première ligne dans le courant de l’année.

« Cela pourrait-il fonctionner ? Oui, cela pourrait fonctionner », a déclaré le Dr Fred Ledley, professeur de biologie naturelle et de sciences appliquées à l’université de Bentley. « Mais en termes de probabilité de succès, nos données indiquent que les chances d’approbation sont plus faibles et que les essais sont plus longs ».

La technologie est vieille de plusieurs décennies, mais l’ARNm n’est pas très stable et peut se décomposer à l’intérieur du corps.

« À ce stade, j’espère que tout fonctionnera », a déclaré le Dr Iwasaki. « Si ça marche, c’est merveilleux, c’est génial. Nous ne savons tout simplement pas ».

La fixation sur l’ARNm montre l’attrait des traitements nouveaux et non testés lors d’une crise médicale. Face à la réalité insatisfaisante que notre arsenal standard met des années à progresser, le vaccin à ARNm offre une histoire séduisante mêlée d’espoir et d’un soupçon de mystère. Mais il est plus risqué que d’autres approches établies.

Accélérer les approbations réglementaires

Imaginez que le jour fatidique arrive. Les scientifiques ont créé un vaccin efficace. Ils en ont fabriqué d’énormes quantités. Des gens meurent. L’économie s’effondre. Il est temps de commencer à injecter aux gens.

Mais d’abord, le gouvernement fédéral veut jeter un coup d’oeil.

Cela peut sembler être un cauchemar bureaucratique, un tampon en caoutchouc qui pourrait coûter des vies. Il y a même un grief commun chez les chercheurs : Pour chaque scientifique employé par la F.D.A., il y a trois avocats. Et tout ce qui les intéresse, c’est la responsabilité.

Pourtant, l’approbation de la F.D.A. n’est pas une simple formalité. Les approbations prennent généralement une année entière, au cours de laquelle les scientifiques et les comités consultatifs examinent les études pour s’assurer que le vaccin est aussi sûr et efficace que les fabricants de médicaments le prétendent.

Bien que certaines étapes du calendrier des vaccins puissent être accélérées ou entièrement sautées, les approbations ne sont pas l’une d’entre elles. Il existe des histoires d’horreur du passé où les vaccins n’ont pas été correctement testés. Dans les années 1950, par exemple, un lot de vaccin contre la polio mal produit a été approuvé en quelques heures. Il contenait une version du virus qui n’était pas tout à fait morte, si bien que les patients qui l’ont reçu ont en fait contracté la polio. Plusieurs enfants en sont morts.

Le même scénario qui se déroule aujourd’hui pourrait être dévastateur pour Covid-19, avec le mouvement anti-vaccination et les théoriciens de la conspiration en ligne désireux de perturber la réponse de la santé publique. Ainsi, alors que la F.D.A. pourrait agir le plus rapidement possible, il faudra attendre des mois avant qu’un vaccin ne reçoive le feu vert pour une utilisation publique massive.

À ce stade, vous vous posez peut-être la question : Pourquoi toutes ces équipes de recherche annoncent-elles des prévisions aussi optimistes alors que tant d’experts sont sceptiques sur un délai de 18 mois ? Peut-être parce qu’il n’y a pas que le public qui écoute, mais aussi les investisseurs.

« Ces biotechnologies font toutes ces annonces dans la presse », a déclaré le Dr Hotez. « Vous devez juste reconnaître qu’elles écrivent cela pour leurs actionnaires, pas pour des raisons de santé publique. »
Et si cela prenait encore plus de temps que ce que les pessimistes prédisent ?

Covid-19 vit dans l’ombre du virus le plus vexant que nous ayons jamais connu : H.I.V. Après près de 40 ans de travail, voici ce que nous devons montrer pour nos efforts en matière de vaccins : quelques essais cliniques de phase 3, dont l’un a en fait aggravé la maladie, et un autre avec un taux de réussite de seulement 30 %.

 

Les chercheurs affirment qu’ils ne s’attendent pas à un vaccin efficace contre le V.I.H. avant 2030 ou plus tard, ce qui porte le délai à environ 50 ans.

Il est peu probable que ce soit le cas pour le Covid-19, car, contrairement au V.I.H., il ne semble pas subir de mutation significative et existe au sein d’une famille de virus respiratoires familiers. Même dans ce cas, tout retard sera difficile à supporter.

Mais l’histoire du V.I.H. offre une lueur d’espoir quant à la façon dont la vie pourrait continuer même sans vaccin. Les chercheurs ont mis au point une litanie de médicaments antiviraux qui ont permis de réduire le taux de mortalité et d’améliorer la santé des personnes vivant avec le sida. Les médicaments actuels peuvent réduire la charge virale d’une personne séropositive, de sorte que le virus ne peut pas être transmis par voie sexuelle.

Les médicaments thérapeutiques, plutôt que les vaccins, pourraient également modifier la lutte contre le Covid-19. En mars, l’Organisation mondiale de la santé a lancé une recherche mondiale de médicaments pour traiter les patients atteints de Covid-19. En cas de succès, ces médicaments pourraient réduire le nombre d’admissions à l’hôpital et aider les gens à se rétablir plus rapidement de chez eux tout en réduisant la fenêtre d’infection afin que moins de personnes attrapent le virus.

Si l’on ajoute à cela des tests rigoureux et la recherche des contacts – où les patients infectés sont identifiés et leurs récents contacts notifiés et mis en quarantaine – l’avenir s’annonce un peu plus prometteur. À ce jour, les États-Unis effectuent moins de la moitié des tests requis et nous devons recruter plus de 300 000 personnes chargées de la recherche des contacts. Mais d’autres pays ont commencé à rouvrir leurs portes en suivant exactement ces étapes.

Si toutes ces mesures sont prises, la vie pourrait revenir à la normale bien avant qu’un vaccin ne soit prêt à être injecté dans votre bras.

Via New York Times

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