L’énigme de Covid-19 : Pourquoi le virus se faufile-t-il à certains endroits et en épargne-t-il d’autres ?

Les experts tentent de comprendre pourquoi le coronavirus est si capricieux. Les réponses pourraient déterminer la meilleure façon de se protéger et le temps qu’il faut pour le faire, rapporte le NYTimes.

Le coronavirus a tué tellement de personnes en Iran que le pays a eu recours à des enterrements massifs, mais dans l’Irak voisin, le nombre de corps est inférieur à 100.

La République dominicaine a signalé près de 7 600 cas de ce virus. Juste de l’autre côté de la frontière, Haïti en a enregistré environ 85.

En Indonésie, on estime que des milliers de personnes sont mortes du coronavirus. En Malaisie, pays voisin, un verrouillage strict a permis de limiter le nombre de décès à une centaine.

Le coronavirus a touché presque tous les pays du monde, mais son impact a semblé capricieux. Des métropoles mondiales comme New York, Paris et Londres ont été dévastées, tandis que des villes grouillantes comme Bangkok, Bagdad, New Delhi et Lagos ont, jusqu’à présent, été largement épargnées.

La question de savoir pourquoi le virus a submergé certains endroits et en a laissé d’autres relativement épargnés est une énigme qui a donné lieu à de nombreuses théories et spéculations, mais sans réponse définitive. Cette connaissance pourrait avoir de profondes implications sur la manière dont les pays réagissent au virus, sur la détermination des personnes à risque et sur la question de savoir quand il est possible de sortir à nouveau en toute sécurité.

Des centaines d’études sont déjà en cours dans le monde entier pour déterminer comment la démographie, les conditions préexistantes et la génétique pourraient influer sur la grande variation des effets.

En Arabie saoudite, des médecins étudient si les différences génétiques peuvent contribuer à expliquer les différents niveaux de gravité des cas de Covid-19 chez les Saoudiens, tandis que des scientifiques au Brésil étudient la relation entre la génétique et les complications de Covid-19. Des équipes de plusieurs pays étudient si les médicaments courants contre l’hypertension pourraient aggraver la gravité de la maladie et si un vaccin particulier contre la tuberculose pourrait faire le contraire.

De nombreux pays en développement au climat chaud et à la population jeune ont échappé au pire, ce qui laisse penser que la température et la démographie pourraient être des facteurs. Mais des pays comme le Pérou, l’Indonésie et le Brésil, pays tropicaux en proie à des épidémies croissantes, jettent l’eau froide sur cette idée.


Désinfection des rues de Yogyakarta, Indonésie, à la mi-mars.Credit…Ulet Ifansasti pour le New York Times

Les mesures draconiennes de mise à l’écart et de confinement précoce ont clairement été efficaces, mais le Myanmar et le Cambodge n’ont fait ni l’un ni l’autre et n’ont signalé que peu de cas.

Une théorie non prouvée mais impossible à réfuter : peut-être que le virus n’a pas encore atteint ces pays. La Russie et la Turquie semblaient aller bien jusqu’à ce que, soudainement, ce ne soit plus le cas.

Le temps peut encore s’avérer le meilleur égalisateur : La grippe espagnole qui a éclaté aux États-Unis en 1918 a semblé se calmer pendant l’été pour revenir en force avec une souche plus mortelle à l’automne et une troisième vague l’année suivante. Elle a fini par atteindre des endroits éloignés comme des îles de l’Alaska et du Pacifique Sud et a infecté un tiers de la population mondiale.

« Nous sommes vraiment au début de cette maladie », a déclaré le Dr Ashish Jha, directeur de l’Institut de recherche en santé mondiale de Harvard. « Si c’était un match de baseball, ce serait la deuxième manche et il n’y a aucune raison de penser qu’à la neuvième manche, le reste du monde qui semble aujourd’hui ne pas avoir été touché ne deviendra pas comme d’autres endroits ».

Les médecins qui étudient les maladies infectieuses dans le monde entier disent qu’ils ne disposent pas encore de suffisamment de données pour obtenir un tableau épidémiologique complet, et que les lacunes de l’information dans de nombreux pays rendent dangereux de tirer des conclusions. Les tests sont déplorables dans de nombreux endroits, ce qui conduit à une vaste sous-estimation de la progression du virus, et les décès sont presque certainement sous-estimés.

Néanmoins, les grandes lignes sont claires. Même dans les endroits où la tenue des registres est épouvantable et les systèmes de santé défaillants, il serait difficile de ne pas voir les enterrements massifs ou les hôpitaux qui refusent des milliers de personnes malades, et un certain nombre d’endroits ne les voient tout simplement pas – du moins pas encore.

Des entretiens avec plus de deux douzaines d’experts en maladies infectieuses, de responsables de la santé, d’épidémiologistes et d’universitaires du monde entier suggèrent quatre facteurs principaux qui pourraient aider à expliquer où le virus se développe et où il ne se développe pas : la démographie, la culture, l’environnement et la rapidité des réponses gouvernementales.

Chaque explication possible est assortie de réserves considérables et de contre-évidences déroutantes. Si une population vieillissante est la plus vulnérable, par exemple, le Japon devrait être en tête de liste. Il en est loin. Néanmoins, ce sont les facteurs que les experts trouvent les plus convaincants.

De nombreux pays qui ont échappé à des épidémies de masse ont une population relativement jeune.

Les jeunes sont plus susceptibles de contracter des cas bénins ou asymptomatiques qui sont moins transmissibles à d’autres, a déclaré Robert Bollinger, professeur de maladies infectieuses à la Johns Hopkins School of Medicine. Et ils sont moins susceptibles d’avoir certains problèmes de santé qui peuvent rendre Covid-19, la maladie causée par le coronavirus, particulièrement mortelle, selon l’Organisation mondiale de la santé.

L’Afrique – avec environ 45 000 cas signalés, soit une infime fraction de ses 1,3 milliard d’habitants – est le continent le plus jeune du monde, avec plus de 60 % de sa population âgée de moins de 25 ans. En Thaïlande et à Najaf, en Irak, les autorités sanitaires locales ont constaté que la tranche d’âge des 20 à 29 ans présentait le taux d’infection le plus élevé, mais qu’elle ne présentait souvent que peu de symptômes.

En revanche, l’âge médian national en Italie, l’un des pays les plus durement touchés, est supérieur à 45 ans. L’âge moyen des personnes qui y sont mortes du covid-19 était d’environ 80 ans.

Le sanctuaire de l’imam Ali à Nadjaf, en Irak. Les jeunes de Nadjaf présentaient le taux d’infection le plus élevé mais peu de symptômes.Credit…Ivor Prickett pour le New York Times

Les jeunes ont tendance à avoir un système immunitaire plus fort, ce qui peut entraîner des symptômes plus légers, a déclaré Josip Car, expert en population et en santé mondiale à l’université technologique de Nanyang à Singapour.

À Singapour et en Arabie Saoudite, par exemple, la plupart des infections touchent les travailleurs migrants étrangers, dont beaucoup vivent dans des dortoirs exigus. Cependant, beaucoup de ces travailleurs sont jeunes et en bonne santé, et n’ont pas eu besoin d’être hospitalisés.

Comme pour les jeunes, une santé relativement bonne peut atténuer l’impact du virus chez les personnes infectées, tandis que certaines conditions préexistantes – notamment l’hypertension, le diabète et l’obésité – peuvent en aggraver la gravité, selon des chercheurs américains.

Il existe des exceptions notables à la théorie démographique. Le Japon, dont la population moyenne est la plus âgée du monde, a enregistré moins de 520 décès, bien que le nombre de cas ait augmenté avec l’augmentation des tests.

La région de Guayas en Équateur, l’épicentre d’une épidémie qui aurait fait jusqu’à 7 000 morts, est l’une des plus jeunes du pays, avec seulement 11 % de ses habitants âgés de plus de 60 ans.

Et le Dr Jha de Harvard avertit que certains jeunes qui ne présentent pas de symptômes sont également très contagieux pour des raisons qui ne sont pas bien comprises.

La distance culturelle

Des facteurs culturels, comme la distance sociale qui est intégrée dans certaines sociétés, peuvent donner à certains pays une plus grande protection, selon les épidémiologistes.

En Thaïlande et en Inde, où le nombre de virus est relativement faible, les gens se saluent à distance, les paumes des mains jointes comme dans une prière. Au Japon et en Corée du Sud, les gens s’inclinent, et bien avant l’arrivée du coronavirus, ils avaient tendance à porter des masques faciaux lorsqu’ils ne se sentaient pas bien.

Passagers assis selon le protocole de distanciation sociale dans un train à Bangkok, Thaïlande, mardi.Credit…Adam Dean pour le New York Times

Dans une grande partie du monde en développement, la coutume qui consiste à s’occuper des personnes âgées à domicile entraîne une diminution du nombre de maisons de retraite, qui ont été un frein aux tragiques épidémies en Occident.

Toutefois, il existe des exceptions notables à la théorie de la distanciation culturelle. Dans de nombreuses régions du Moyen-Orient, comme l’Irak et les pays du Golfe persique, les hommes s’embrassent ou se serrent souvent la main lors des réunions, mais la plupart ne tombent pas malades.

Ce que l’on pourrait appeler la « distanciation nationale » s’est également avérée avantageuse. Les pays relativement isolés ont récolté des bénéfices sanitaires de leur isolement.

Les pays éloignés, comme certains du Pacifique Sud et certaines parties de l’Afrique subsaharienne, n’ont pas été aussi inondés de visiteurs apportant le virus avec eux. Les experts de la santé en Afrique citent le nombre limité de voyages en provenance de l’étranger comme étant peut-être la principale raison du taux d’infection relativement faible du continent.

Les pays qui sont moins accessibles pour des raisons politiques, comme le Venezuela, ou en raison de conflits, comme la Syrie et la Libye, ont également été quelque peu protégés par le manque de voyageurs, tout comme des pays comme le Liban et l’Irak, qui ont subi de nombreuses protestations ces derniers mois.

Le manque de transports publics dans les pays en développement a peut-être aussi réduit la propagation du virus dans ces pays.

Chaleur et lumière

La géographie de l’épidémie – qui s’est propagée rapidement pendant l’hiver dans des pays de la zone tempérée comme l’Italie et les États-Unis et qui était pratiquement invisible dans des pays plus chauds comme le Tchad ou la Guyane – semble indiquer que le virus ne supporte pas bien la chaleur. D’autres coronavirus, comme ceux qui provoquent le rhume, sont moins contagieux dans les climats chauds et humides.

Mais les chercheurs affirment que l’idée que le temps chaud puisse à lui seul repousser le virus est un vœu pieux.

Certaines des pires épidémies dans le monde en développement ont eu lieu dans des endroits comme la région de l’Amazonas au Brésil, un endroit aussi tropical que les autres.

« La meilleure hypothèse est que les conditions estivales vont aider, mais il est peu probable qu’elles entraînent à elles seules un ralentissement significatif de la croissance ou une diminution du nombre de cas », a déclaré Marc Lipsitch, directeur du Centre pour la dynamique des maladies transmissibles de l’Université de Harvard.

Le virus qui est à l’origine de Covid-19 semble être si contagieux qu’il atténue tout effet bénéfique de la chaleur et de l’humidité, a déclaré le Dr Raul Rabadan, biologiste informaticien à l’université de Columbia.

Funérailles de victimes de coronavirus dans un cimetière de Manaus, au Brésil.Credit…Raphael Alves/EPA, via Shutterstock

Mais d’autres aspects des climats chauds, comme le fait que les gens passent plus de temps à l’extérieur, pourraient aider.

« Les personnes vivant à l’intérieur dans des environnements clos peuvent favoriser la recirculation du virus, augmentant ainsi les risques de contracter la maladie », a déclaré M. Car de l’université technologique de Nanyang.

Les rayons ultraviolets de la lumière directe du soleil inhibent ce coronavirus, selon une étude réalisée par des modélisateurs écologiques de l’université du Connecticut. Ainsi, les surfaces dans les endroits ensoleillés sont moins susceptibles de rester contaminées, mais la transmission se fait généralement par contact avec une personne infectée, et non en touchant une surface.

Aucun scientifique n’a proposé que le fait d’envoyer de la lumière à l’intérieur d’une personne infectée, comme l’a suggéré le président Trump, serait un remède efficace. Et les conditions tropicales peuvent même avoir bercé certaines personnes dans un faux sentiment de sécurité.

Les gens disaient : « Il fait chaud ici, il ne m’arrivera rien », a déclaré le Dr Doménica Cevallos, chercheur médical en Équateur. « Certains sortaient même exprès pour prendre un bain de soleil, pensant que cela les protégerait des infections. »

Confinement précoce et strict

Les pays qui se sont confinés rapidement, comme le Vietnam et la Grèce, ont pu éviter les contagions hors de contrôle, preuve du pouvoir de la stricte distanciation sociale et des quarantaines pour contenir le virus.

En Afrique, les pays qui ont fait l’expérience amère de tueurs comme le V.I.H., la tuberculose pharmacorésistante et le virus Ebola connaissaient la chanson et ont réagi rapidement.

Le personnel des aéroports, de la Sierra Leone à l’Ouganda, prenait la température (une mesure qui s’est avérée moins efficace depuis) et les coordonnées des personnes à contacter et portait des masques bien avant que leurs homologues des États-Unis et d’Europe ne prennent de telles précautions.

Le Sénégal et le Rwanda ont fermé leurs frontières et annoncé des couvre-feux alors qu’ils n’avaient encore que très peu de cas. Les ministères de la santé ont commencé très tôt à rechercher les contacts.

Tout cela s’est produit dans une région où les ministères de la santé en étaient venus à dépendre de l’argent, du personnel et des fournitures de donateurs étrangers, dont beaucoup ont dû se concentrer sur les épidémies dans leur propre pays, a déclaré Catherine Kyobutungi, directrice exécutive du Centre africain de recherche sur la population et la santé.

Les pays se réveillent un jour et ils se disent : « OK, le poids du pays repose sur nos épaules, nous devons donc nous mobiliser », a-t-elle déclaré. « Et c’est ce qu’ils ont fait. Certaines des réponses ont été magnifiques à voir, honnêtement ».

La Sierra Leone a reconverti les protocoles de suivi des maladies qui avaient été établis à la suite de l’épidémie d’Ebola en 2014, au cours de laquelle près de 4 000 personnes sont mortes dans ce pays. Le gouvernement a mis en place des centres d’opérations d’urgence dans chaque district et a recruté 14 000 agents de santé communautaires, dont 1 500 sont formés comme traceurs de contacts, même si la Sierra Leone ne compte qu’environ 155 cas confirmés.

Il n’est pas clair, cependant, qui paiera leurs salaires ou les dépenses comme les motos et les imperméables pour les maintenir en activité pendant la prochaine saison des pluies.

L’Ouganda, qui a également souffert de la contagion d’Ebola, a rapidement mis en quarantaine les voyageurs en provenance de Dubaï après l’arrivée du premier cas de coronavirus en provenance de ce pays. Les autorités ont également retracé environ 800 autres personnes qui avaient quitté Dubaï au cours des semaines précédentes.

Les autorités sanitaires ougandaises effectuent également des tests sur un millier de chauffeurs de camion par jour. Mais beaucoup de ceux qui ont été testés positifs venaient de Tanzanie et du Kenya, des pays qui ne surveillent pas de manière aussi agressive, ce qui fait craindre que le virus ne continue à pénétrer les frontières poreuses.

Un point de contrôle à Kampala, Ouganda, début avril. L’Ouganda a agi avec agressivité pour contenir le virus.Credit…Sumy Sadurni/Agence France-Presse – Getty Images

Selon l’Organisation mondiale de la santé, le verrouillage des lieux, avec l’interdiction des conclaves religieux et des événements sportifs pour les spectateurs, fonctionne clairement. Plus d’un mois après la fermeture des frontières nationales, des écoles et de la plupart des entreprises, les pays, de la Thaïlande à la Jordanie, ont vu les nouvelles infections diminuer.

Au Moyen-Orient, la fermeture généralisée des mosquées, sanctuaires et églises s’est produite relativement tôt et a probablement contribué à enrayer la propagation dans de nombreux pays.

Une exception notable est l’Iran, qui n’a fermé certains de ses plus grands sanctuaires que le 18 mars, un mois entier après avoir enregistré son premier cas dans la ville de pèlerinage de Qum. L’épidémie s’est rapidement propagée à partir de là, tuant des milliers de personnes dans le pays et propageant le virus au-delà des frontières au fur et à mesure que les pèlerins rentraient chez eux.

Aussi efficaces que soient les mesures de confinement, dans les pays dépourvus d’un solide filet de sécurité sociale et dans ceux où la plupart des gens travaillent dans l’économie informelle, il sera difficile de maintenir longtemps les ordres de fermeture d’entreprises et d’exiger que les gens se mettent à l’abri sur place. Lorsque les gens sont obligés de choisir entre la distanciation sociale et l’alimentation de leur famille, ils choisissent cette dernière.

Contre-intuitivement, certains pays où les autorités ont réagi tardivement et avec une application ponctuelle des mesures de confinement semblent avoir été épargnés. Le Cambodge et le Laos ont tous deux connu de brefs épisodes d’infection alors que peu de mesures de distanciation sociale étaient en place, mais aucun des deux pays n’a enregistré de nouveau cas en trois semaines environ.

Le Liban, dont les citoyens musulmans et chrétiens font souvent des pèlerinages respectivement en Iran et en Italie, lieux où sévit le virus, aurait dû connaître un nombre élevé d’infections. Ce n’est pas le cas.

« Nous n’avons tout simplement pas vu ce que nous attendions », a déclaré le Dr Roy Nasnas, consultant en maladies infectieuses à l’hôpital universitaire Geitaoui de Beyrouth. « Nous ne savons pas pourquoi. »

Le jeu des dés

Enfin, la plupart des experts s’accordent à dire qu’il n’y a peut-être pas de raison unique pour que certains pays soient touchés et d’autres manqués. La réponse sera probablement une combinaison des facteurs ci-dessus, ainsi qu’un autre facteur mentionné par les chercheurs : la chance pure.

Des pays ayant la même culture et le même climat pourraient avoir des résultats très différents si une personne infectée assistait à une réunion sociale très fréquentée, transformant cette réunion en ce que les chercheurs appellent un événement « super-spreader ».

C’est ce qui s’est produit lorsqu’un passager a infecté 634 personnes à bord du navire de croisière Diamond Princess au large des côtes japonaises, lorsqu’un invité infecté a assisté à de grandes funérailles à Albany, en Géorgie, et lorsqu’une femme de 61 ans est allée à l’église à Daegu, en Corée du Sud, propageant la maladie à des centaines de fidèles, puis à des milliers d’autres Coréens.


Séoul central, Corée du Sud, en mars. Un seul événement aurait pu alimenter la propagation du virus dans le pays.Credit…Woohae Cho pour le New York Times

Parce qu’une personne infectée peut ne pas présenter de symptômes pendant une semaine ou plus, voire pas du tout, la maladie se propage sous le radar, de manière exponentielle et apparemment aléatoire. Si la femme de Daegu était restée chez elle ce dimanche de février, l’épidémie en Corée du Sud aurait peut-être été inférieure de moitié à ce qu’elle est.

Certains pays qui auraient dû être inondés ne le sont pas, laissant les chercheurs se gratter la tête.

La Thaïlande a rapporté le premier cas confirmé de coronavirus en dehors de la Chine à la mi-janvier, provenant d’un voyageur de Wuhan, la ville chinoise où la pandémie aurait commencé. Au cours de ces semaines critiques, la Thaïlande a continué d’accueillir un afflux de visiteurs chinois. Pour une raison quelconque, ces touristes n’ont pas déclenché une transmission locale exponentielle.

Et quand les pays font tout ce qu’il faut et que le virus ne semble pas aussi mortel qu’on pourrait le penser, allez savoir.

« En Indonésie, nous avons un ministre de la santé qui croit que vous pouvez prier pour que le Covid disparaisse, et nous avons trop peu de tests », a déclaré le Dr Pandu Riono, spécialiste des maladies infectieuses à l’Université d’Indonésie. « Mais nous avons de la chance d’avoir tant d’îles dans notre pays qui limitent les voyages et peut-être l’infection ».

« Il n’y a rien d’autre que nous faisons bien », a-t-il ajouté.

 

Via NYTimes

 

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