La mort possible de Magic Leap n’a pas grand chose à voir avec le COVID-19

Les problèmes de l’entreprise basée en Floride ont pris dix ans. La facture est arrivée à échéance.

Il semble maintenant que la société de réalité augmentée Magic Leap risque d’imploser. La société basée en Floride aurait licencié la moitié de ses employés le 22 avril. Un nouveau rapport d’Alex Heath, de The Information, publié mardi, indique que l’entreprise est à la recherche de nouveaux financements ou d’un acheteur et que si elle ne trouve ni l’un ni l’autre, elle licenciera le reste de son personnel d’ici le 21 juin.

Vous pouvez trouver toute une série de théories sur ce qui est arrivé à cette entreprise, peut-être la start-up technologique la plus en vue de la dernière décennie. Elle a récolté plus de 2,6 milliards de dollars auprès de quelques grands investisseurs, dont Google, Qualcomm, Andreessen Horowitz et Kleiner Perkins. En 2016, elle était évaluée à 4,5 milliards de dollars.

Certains disent que Magic Leap est apparu trop tôt.

« Fondamentalement, ils étaient trop en avance sur leur temps », déclare Ben Bajarin, analyste de Creative Strategies, dans un message à Fast Company. « Ils ne pouvaient pas continuer à collecter des fonds et les revenus étaient donc essentiels, mais le marché est encore trop loin ».

D’autres disent que le Magic Leap s’est avéré être une sorte d’appât, où la technologie montrée aux premiers investisseurs n’était pas, et ne serait jamais, lançable.

La première version de la technologie – celle qui a suscité l’enthousiasme des grands investisseurs de la société – était vraiment étonnante, disent ceux qui ont vu les premières démonstrations. Mais à l’époque, le matériel était loin d’être mobile – il était énorme. En fait, le premier prototype, qui s’appelait « La Bête », “The Beast,” pesait plusieurs centaines de livres et ressemblait à quelque chose que l’on trouve dans le bureau d’un optométriste.

La société a alors entrepris de réduire le matériel au niveau de portabilité nécessaire à la RA dans le monde réel, sans perdre la magie de l’expérience. Elle a peut-être été trop optimiste quant à ce défi.

« Je crois que la société et son PDG ont sous-estimé la difficulté et le temps qu’il leur faudrait pour transformer un prototype surdimensionné en un produit qu’ils pourraient produire et expédier à des acheteurs », explique Tom Mainelli, analyste chez IDC.

Enfin, Magic Leap, qui a été fondé en 2010, a lancé son premier produit en 2018, un petit casque d’apparence steampunk alimenté par un « palet » circulaire qui se fixe à la ceinture de l’utilisateur.

Dès le départ, la vision de l’entreprise était d’aller loin ».
Tom Mainelli, analyste chez IDC

Je me souviens de l’avoir essayé (dit Mark Sullivan). J’ai vu un robot sympathique flotter dans l’air devant moi, puis une baleine flotter dans la pièce. Je me souviens avoir pensé que c’était impressionnant, et probablement meilleur que les hologrammes que j’avais vus en utilisant le casque HoloLens de Microsoft. Mais ce n’est pas la technologie qui a changé la donne qui a été suggérée par le battage médiatique.

« La vision de la société, dès le début, était d’aller loin, de construire non seulement une technologie intéressante que d’autres pourraient exploiter, mais de créer l’écosystème entier à partir de la base », explique M. Mainelli dans un courriel. « Beaucoup de gens ont adhéré à cette vision et ont continué à y croire, même après que le premier produit d’expédition se soit révélé décevant ».

Le produit de Magic Leap est apparu à un moment où les consommateurs n’étaient pas encore prêts à se promener avec des écouteurs AR sur la tête dans un monde mi-réel, mi-digital appelé « Magicverse ». Le contenu d’un tel monde, qui devrait être fourni par de nombreux tiers, n’était pas non plus disponible.

Les investisseurs de Magic Leap ont peut-être cru que l’entreprise pourrait survivre assez longtemps pour que le marché se développe. Mais même aujourd’hui, malgré le fait que des entreprises comme Apple et Facebook développent des lunettes de RA, le marché de la RA pour les consommateurs pourrait encore être à 5 ou 10 ans, explique M. Bajarin de Creative Strategies.

Ce que font la plupart des start-ups en AR pour se maintenir, c’est offrir un produit au marché des entreprises, où il est utilisé pour la formation ou pour aider les travailleurs des usines ou des centres de distribution. Magic Leap a décidé d’entrer sur le marché des entreprises seulement à la fin de l’année dernière, neuf ans après sa création. On peut se demander avec quelle énergie il a abordé ce marché. Et Microsoft, qui a toujours été à l’aise pour courtiser les grandes entreprises, les a ciblées très tôt avec HoloLens. Magic Leap doit également faire face à la concurrence de Google, Lenovo et d’autres.

« Je sais pertinemment que les vendeurs de logiciels de RA et leurs clients aimeraient voir un autre vendeur de matériel d’AR d’entreprise viable », déclare M. Mainelli d’IDC. « Malheureusement, les démarches de l’entreprise dans ce sens n’ont pas donné beaucoup de résultats tangibles. »

Aujourd’hui, Magic Leap déclare qu’elle se retire complètement du secteur de la consommation et qu’elle mettra toutes ses puces sur des applications commerciales.

Si les problèmes de Magic Leap se produisent en plein milieu de l’épidémie de COVID-19, la pandémie n’est peut-être pas en cause. Tous les problèmes décrits ci-dessus datent de plusieurs années et ne sont pas résolus. En fait, la situation actuelle du travail à domicile crée un besoin immédiat de produits qui pourraient aider à faire des réunions à distance de meilleurs substituts aux réunions en face à face.

Le cas échéant, Magic Leap pourrait être confronté à la même énigme que des centaines d’autres start-ups en ce moment : l’incapacité à lever plus de fonds auprès des CR, dont beaucoup ont gelé les nouveaux investissements pendant la période économique actuelle.

Le dernier rapport, publié mardi par Hugh Langley de Business Insider, indique que Magic Leap espère être sauvée par un investissement de 100 millions de dollars d’une société de soins de santé anonyme qui espère utiliser la technologie pour aider les médecins lors des opérations. Par ailleurs, The Information’s Heath a signalé le fabricant d’appareils médicaux Zimmer Biomet comme un investisseur possible.

La saga de dix ans se poursuit donc – au moins jusqu’au 21 juin.

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