Pour ces femmes scientifiques qui ont grandi en Chine et se sont fait connaître aux États-Unis, l’égalité des sexes doit être renforcée

  • Les femmes informaticiennes sont en minorité dans le monde entier – ce n’est pas seulement un phénomène chinois
  • Les femmes ont tendance à être sous-représentées dans les séminaires d’informatique de niveau international

Il y a deux ans, Heng Ji, professeur au département d’informatique de l’université de l’Illinois à Urbana-Champaign, a été invitée à prendre la parole lors d’une conférence universitaire dans une ville chinoise qu’elle n’avait jamais visitée auparavant, rapporte le site SCMP.

Mais l’hôte a également demandé à Ji d’accompagner un universitaire américain à l’événement et lui a suggéré de lui faire visiter la ville. L’universitaire, qui en était à sa première visite dans la ville et qui se trouvait être un ami de Ji, a immédiatement rejeté la proposition en disant « Je serai celui qui l’accompagnera ».

Ji, féministe déclarée, estime que le sexisme dans le domaine scientifique peut être plus grave en Chine qu’aux États-Unis en raison de problèmes culturels. « Dans une certaine mesure, les gens continuent à considérer les femmes comme des complices de leurs collègues masculins, même si elles sont remarquables dans leur propre profession », a déclaré Ji.

Les femmes informaticiennes sont cependant en minorité dans le monde entier – ce n’est pas un phénomène propre à la Chine. Selon une étude réalisée en 2019 par des chercheurs de l’Université de Washington et de l’Institut Allen pour l’intelligence artificielle (AI2), qui ont examiné près de 3 millions d’articles dans le domaine de l’informatique, la parité des sexes ne devrait pas être atteinte avant au moins 2100, même dans les conditions les plus optimistes.

« Il y a effectivement un fossé dans ce domaine », a déclaré Oren Etzioni, co-auteur de l’étude, PDG de l’AI2 et professeur d’informatique à l’Université de Washington, dans un courriel adressé au Post. « Bien que le nombre d’auteurs parmi les femmes informaticiennes ait augmenté au cours des dernières décennies, la proportion semble se stabiliser en dessous de 30 %. Cela contraste avec d’autres domaines, comme la psychologie ou la biologie, où la représentation féminine est beaucoup plus élevée ».

Mes parents ne m’ont jamais demandé de faire des travaux ménagers parce que j’étudiais et lisais toujours des livres. Mais certains parents n’ont pas compris cela et ont demandé à mes parents pourquoi ils me gâtaient

Professeur Heng Ji de l’Université de l’Illinois à Urbana-Champaign

Les informaticiennes américaines sont proportionnellement plus compétitives que leurs homologues chinoises. Selon un classement de l’Université Tsinghua de 2020 des 2 000 meilleurs experts mondiaux en intelligence artificielle, basé sur des publications universitaires, 10,3 % des Américains qui figurent sur cette liste sont des femmes, alors que le pourcentage de Chinoises n’est que de 6,9 %.

Ji a grandi dans la ville de Yiwu, dans la province du Zhejiang, en Chine orientale, dans les années 1980. Ses parents se souciaient beaucoup de l’éducation et, même si elle était une fille dans une société traditionnellement dominée par les hommes à l’époque, son père a nourri son intérêt pour les sciences en l’emmenant à la librairie locale pour acheter ses romans de science-fiction préférés.

Plus tard, après avoir obtenu une maîtrise en linguistique informatique à l’université de Tsinghua, elle a poursuivi un doctorat aux États-Unis. Elle est finalement devenue professeur titulaire en traitement du langage naturel (NLP) – une branche de l’intelligence artificielle – à l’âge de 32 ans. Quatre ans plus tard, elle est devenue professeur à l’Institut polytechnique privé Rensselaer, à New York.

« Mes parents ne m’ont jamais demandé de faire le ménage car j’étais toujours en train d’étudier et de lire des livres. Mais certains parents ne comprenaient pas cela et ont demandé à mes parents pourquoi ils me gâtaient », a déclaré Ji. « J’ai donc été sensible à cette question depuis mon enfance et j’ai toujours cru passionnément que les filles peuvent faire tout ce que les garçons peuvent faire ».

Aujourd’hui, Ji est l’un des auteurs les plus cités dans son domaine de la PNL, mais elle affirme que les femmes universitaires chinoises n’obtiennent pas la reconnaissance qu’elles méritent.

« Je veux indexer les adresses e-mail de toutes les magnifiques femmes scientifiques en Chine, afin que lorsque les comités en Chine invitent des experts à faire des discours, ils puissent référencer la liste et inviter des femmes », a déclaré Ji.

Heng Ji, professeur au département d’informatique de l’université de l’Illinois à Urbana-Champaign. Photo : Handout

Yu Minlan, professeur associé à l’école d’ingénieurs et de sciences appliquées de Harvard, spécialisée dans les réseaux informatiques, a déclaré que dans son domaine aux États-Unis, les membres de la commission s’efforcent de rassembler les noms des candidates avant de choisir une chaire pour une conférence. « J’espère que d’autres domaines adopteront une pratique similaire à l’avenir ».

Avant de recevoir son doctorat en informatique de l’université de Princeton et de devenir une chercheuse postdoctorale à l’université de Californie, Berkeley, Yu a obtenu une licence en informatique et en mathématiques à l’université de Pékin.

Son père a travaillé dans une université locale à Wuhu, une ville de la province chinoise orientale de l’Anhui. Yu a eu la chance d’avoir accès à des ordinateurs dans le bureau de son père dans son enfance – un privilège rare pour une famille chinoise moyenne dans les années 1990.

Yu était la seule étudiante dans une classe de programmation extrascolaire à son lycée, et l’une des rares femmes dans sa classe de premier cycle à l’université de Pékin. Cette expérience présageait de l’inégalité du rapport entre les sexes qu’elle a constatée plus tard dans le milieu universitaire.

« Le soutien des pairs est très important pour étudier et faire de la recherche. S’il y a moins d’étudiantes sur le terrain, une fille qui veut s’inscrire pourrait être découragée car elle pourrait penser qu’il n’y a personne pour elle en cas de besoin », a déclaré Yu. « Si plus de femmes rejoignent l’informatique, alors plus de femmes resteront naturellement dans le domaine ».

Après être devenue professeur à l’âge de 28 ans, elle espérait recruter davantage de femmes dans l’informatique en participant à des ateliers et des symposiums pour parler à des étudiantes de premier cycle, en leur offrant des encouragements.

« La plupart des étudiantes, en particulier celles de Chine, sont très timides. Tout comme moi lorsque je suis arrivée à Princeton, elles ont peur de parler de leurs idées et craignent que les autres pensent qu’elles sont naïves », a déclaré Yu. « Mais si vous écoutez attentivement, je pense que la plupart de mes étudiantes et collègues féminines offrent souvent des observations uniques et intéressantes qui manquent parfois aux hommes ».

Yu Minlan, professeur associé à l’école d’ingénieurs et de sciences appliquées de Harvard. Photo : Handout

Ji de l’UIUC compte 16 doctorants dans son équipe et trois d’entre eux sont des femmes. Elle a souligné qu’il y a également beaucoup moins de femmes chercheurs principaux (PI) qui agissent comme chercheurs principaux sur de grands projets, tels que ceux proposés par l’agence américaine Defense Advanced Research Projects Agency (Darpa).

« Habituellement, il n’y a qu’une ou deux femmes dans une pièce où se trouvent 20 à 30 chercheurs principaux masculins », a déclaré Ji. « Une fois dans une réunion d’IP, j’ai juré que mon but était d’envoyer une troupe d’IP féminines parce que je voulais changer la culture », a déclaré Ji.

Ji demande à ses étudiantes de jouer un rôle de leader dans la gestion de petits projets et les encourage à participer à des conférences pour exprimer leurs propres idées. « J’espère qu’elles se feront connaître avant de quitter mon équipe ».

Les femmes scientifiques ont besoin de plus de possibilités de s’exprimer pour être visibles, au lieu de faire du travail de comité en coulisses, et elles doivent trouver un équilibre entre leur vie professionnelle et leur vie familiale, a déclaré Yu, de Harvard.

« Pour être juste, de nombreux comités scientifiques demandent aux femmes de participer pour établir l’égalité des sexes, mais parce qu’il y a peu de femmes scientifiques dans le domaine … cela peut signifier beaucoup de travail en comité et peut devenir un fardeau ».

Statistiquement, la carrière d’un scientifique masculin tend à durer plus longtemps que celle de ses homologues féminines, selon une étude de mars 2020 réalisée par des chercheurs de la Northeastern University et de l’IT University of Copenhagen. La durée de vie active des hommes dans le domaine de la publication universitaire est en moyenne de 11 ans, alors que celle des femmes n’est que de 9,3 ans.

Statistiquement, la carrière d’un scientifique masculin tend à durer plus longtemps que celle de ses homologues féminins, selon une étude réalisée en mars 2020 par des chercheurs de la Northeastern University et de l’IT University of Copenhagen. La durée de vie active des hommes dans le domaine de la publication universitaire est en moyenne de 11 ans, alors que celle des femmes n’est que de 9,3 ans.

Mère de deux enfants, Yu jongle actuellement entre sa vie de famille et la recherche universitaire, puisqu’elle travaille à la maison pendant la pandémie.

Lutter contre la « pauvreté d’époque » et d’autres formes de discrimination sexuelle dans les pays en développement

« C’est un défi de répartir mon temps entre toutes ces tâches et le soutien familial est extrêmement important », a déclaré Yu. « Mes parents et ma belle-famille m’aident à m’occuper des enfants et comme mon mari est également professeur, il comprend mon désir de passer plus de temps à la recherche et avec mes étudiants ».

La société doit prêter attention aux femmes scientifiques et créer un meilleur environnement pour qu’elles puissent poursuivre leur carrière, dit Yu. Elle souhaite que les femmes scientifiques soient mieux exposées en leur donnant davantage d’occasions d’assister à des conférences scientifiques et de présenter leurs réalisations.

Les femmes ont tendance à être sous-représentées dans les séminaires de niveau international. Lors de la conférence de 2019 sur la vision par ordinateur et la reconnaissance des formes, les trois présidents généraux et les quatre présidents de programme étaient tous des hommes, alors que seulement 22 des 132 présidents de domaine étaient des femmes. De même, lors de la conférence NeurIPS 2019, une conférence sur l’apprentissage machine, 85 auteurs ont présenté au moins 10 contributions, dont six seulement étaient des femmes.

« Le domaine dans son ensemble souffre d’un manque de mentorat et de leadership féminin et de compréhension de la meilleure façon de recruter et de retenir les femmes et les personnes non-binaires », a déclaré Etzioni d’AI2.

« Des changements systématiques sont nécessaires pour réduire l’écart entre les sexes, tels que des changements de politique pour promouvoir l’inclusion des femmes et des individus non-binaires, ainsi que des efforts réfléchis pour soutenir les individus tout au long de leur cycle de vie professionnelle. ”

Les organisations et les séminaires technologiques destinés aux femmes aux États-Unis, tels que Rising Stars in EECS et Grace Hopper Celebration, offrent aux femmes universitaires l’occasion de présenter leurs réalisations et de recevoir une plus grande reconnaissance de la part du monde universitaire et de l’industrie.

Le China National Computer Congress (CNCC) organise également un événement annuel en Chine pour l’élite féminine dans le domaine afin d’encourager les femmes à poursuivre leurs rêves dans les sciences.

Bien que ces efforts représentent un début d’aide aux femmes dans le domaine des sciences, Ji et Yu pensent toutes deux qu’il faut faire beaucoup plus au niveau mondial.

« J’espère que la Chine pourra organiser davantage d’activités [comme le CNCC], car elle peut grandement bénéficier de ses femmes scientifiques et encourager davantage de jeunes femmes à s’orienter vers l’informatique », a déclaré Yu. « Les étudiantes peuvent apprendre à se connaître, et cela permet également aux universitaires de savoir qu’il existe une longue liste d’excellentes femmes scientifiques qui entrent dans la profession ».

Ji de l’UIUC se dit très fan du livre Lean In de Sheryl Sandberg, l’entrepreneur milliardaire et directrice de l’exploitation de Facebook. « Je recommande à tous mes étudiants de le lire. »

Lean In de Sheryl Sandberg sur Amazon

« Les filles ne devraient jamais abandonner leurs aspirations professionnelles et leurs rêves. Elles doivent être courageuses et se battre, alors elles découvriront que les défis peuvent être surmontés. »

Via SCMP

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