Mauvaise nouvelle : un mètre de distance sociale n’est probablement pas suffisant pour éviter le COVID-19 à l’extérieur

Nous n’en sommes qu’à une semaine de déconfinement, et déjà, à Paris, nous savons que les distances sociales ne sont pas respectées (si seulement les parcs étaient ouverts). Espérons que la chaleur détruise le microbe, sinon repartirons-nous de plus belle ?

Les gouttelettes de notre toux, de nos éternuements et peut-être même de nos conversations voyageraient plus loin qu’on ne le pensait, rapporte Fastcompany.

Alors que le monde s’ouvre à nouveau, même avec la COVID-19 dans un mouvement incessant, une ligne directrice se répète encore et encore : Gardez une distance sociale de deux mètres. Et ce chiffre nous fait nous sentir en sécurité parce qu’il vient des autorités. Mais ce chiffre est, selon une nouvelle étude, inexact et erroné.

L’Organisation mondiale de la santé recommande une distance de trois pieds pour éviter la propagation potentielle de COVID-19 par les gouttelettes dans l’air, que ce soit en toussant, en éternuant ou même en parlant. Mais d’où vient cette recommandation ? D’après Quartz, une étude qui a presque 100 ans. En 1934, la Harvard School of Public Health a construit un appareil pour capturer les gouttelettes qui s’envolent de votre bouche dans l’air. Les résultats de ce test restent inchangés aujourd’hui, bien que le CDC double les portées, pour recommander une distance sociale de deux mètres entre les personnes.

Mais une nouvelle étude publiée dans Physics of Fluids, qui a utilisé une simulation sophistiquée pour modéliser le jet propulsé d’une toux, est là pour remettre en question la sagesse conventionnelle de l’OMS et du CDC. « Ce que nous montrons, c’est que nous avons une quantité significative de gouttelettes qui peuvent se déplacer au-delà de 2 mètres en peu de temps », explique Dimitris Drikakis, professeur à l’université de Nicosie, Chypre. « C’est quelque chose que nous devons prendre en compte ».

La simulation que Drikakis et son collègue ont construite est techniquement avancée et prend en compte toutes sortes de variables dans les domaines de la physique et de la dynamique des fluides. Elle comprend plusieurs modèles mathématiques pour simuler les turbulences de l’air, l’humidité et l’évaporation. Les scientifiques ont même filmé une bouche toussant avec une caméra haute vitesse, afin de pouvoir reproduire avec précision sa forme à l’intérieur de la simulation.

« Nous avons choisi une toux plutôt qu’un éternuement car un éternuement est plus violent mais moins fréquent », explique M. Drikakis. « Nous avons donc choisi une toux parce qu’elle est plus fréquente, et nous avons choisi une toux légère parce qu’une toux plus légère est également plus fréquente ».

L’étude a montré qu’en l’absence de vent, les gouttelettes d’une toux légère tombent sur le sol dans un rayon de 1,5 mètre. Ces résultats s’inscrivent dans le cadre des meilleures pratiques de l’OMS et du CDC en matière de distanciation sociale, et de ces anciens résultats du laboratoire de Harvard.

Cependant, avec une vitesse de vent de seulement 1 km par heure, tout change. Dans ces conditions, les gouttelettes peuvent atteindre un mètre en deux secondes, puis continuer à avancer. Et avec une vitesse de vent de 16 km par heure, elles atteignent 6 m en seulement 1,6 secondes. Ces chiffres sont particulièrement pertinents, étant donné que la vitesse moyenne du vent dans la plupart des grandes villes américaines tourne autour de 16 km par heure.

« Cela ne veut pas dire que la personne qui se trouve à proximité sera infectée parce qu’il y a un vent de 10 miles à l’heure », dit Drikakis. « L’une des plus grandes incertitudes est de savoir quelle est la dose et la durée d’exposition pour qu’une personne soit infectée. Cependant, le fait que la distance recommandée est de 1,80 m est une chose que nous devons prendre en compte dans un espace ouvert ».

En effet, les scientifiques et les médecins s’accordent généralement à dire que la COVID-19 peut être transmise par ces gouttelettes, mais comme le dit Drikakis, il n’existe pas de données scientifiques fiables sur la quantité de virus et la durée d’exposition nécessaire pour contracter la maladie. Néanmoins, vous pouvez clairement voir dans les graphiques ci-dessus que la densité du nuage de gouttelettes diminue avec la distance, en particulier par vent fort, ce qui implique que l’ajout d’une distance sociale supplémentaire pourrait contribuer à assurer la sécurité publique.

À long terme, M. Drikakis imagine que nous devrons repenser nos espaces publics pendant les pandémies, sachant que ces gouttelettes peuvent se répandre plus loin qu’on ne le pensait. Mais la plupart d’entre nous se demandent ce que nous pouvons faire maintenant, sachant que les projections aériennes se répandent plus loin qu’on ne le pensait auparavant – alors que l’été approche et qu’une grande partie de l’Amérique s’ouvre à nouveau ?

« Je ne pense pas qu’il faille paniquer et rester [à 6, 9 ou 100 mètres] de distance. Nous ne savons pas exactement quelle est la quantité de gouttelettes et la quantité de virus qui vous infecteront », déclare M. Drikakis. « La chose que je recommande aux gens, c’est que si vous êtes dans un endroit où il y a une légère brise ou un vent fort, et que vous allez vous asseoir près de quelqu’un… tenez-en compte.

Quant à Drikakis lui-même, en voyant les données qu’il a compilées de première main, il dit qu’il ne s’assiérait pas à un mètre de distance d’un étranger dans une brise. « Mais c’est une chose très personnelle », dit-il. « Il est difficile de donner des recommandations sur la façon de vivre sa vie. »

L’Organisation mondiale de la santé recommande aux gens de rester à au moins la moitié de cette distance, soit un mètre, ou à peu près la taille d’un enfant en bas âge. Dans le même temps, un avis publié fin mars dans le Journal of the American Medical Association par un spécialiste de la dynamique des fluides de particules aux Massachusetts Institutes of Technology suggérait que les gens feraient bien de rester à plus de 8,2 mètres, soit plusieurs personnes de grande taille pour éviter de s’infecter mutuellement.

Via Fastcompany.

 

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