La fin de la « niche du climat humaine »

David Wallace-Wells avec quelques chiffres et des recherches montre que les humains habitent une niche climatique étroite, qui change rapidement. Cela pourrait signifier que d’ici 2070, 1,5 ou même 2,5 milliards de personnes pourraient se retrouver « hors de la niche climatique », vivant et laissant des zones nouvellement impropres à la vie humaine.

Mercredi, un « super cyclone », qui équivaut désormais à un ouragan de catégorie 5, devrait toucher terre à la frontière de l’Inde et du Bangladesh. La tempête s’affaiblira à l’approche des terres, mais en Inde, elle oblige déjà à des évacuations par milliers, au moment même où le pays commence à assouplir son dispositif de confinement du coronavirus, le plus important au monde. Au Bangladesh, rapporte M. Earther, « le super cyclone devrait provoquer de fortes précipitations et des inondations dans les camps de réfugiés de Cox’s Bazar, qui abritent plus d’un million de réfugiés de la crise du Rohingya et sont déjà sujets aux inondations« .

Il est devenu courant de dire que la pandémie de coronavirus est le dernier aperçu de l’avenir du changement climatique. On nous a montré à maintes reprises, mais nous n’avons pas appris, que nous vivons dans la nature, soumis à ses lois, ses limites et sa brutalité, et que nombre des caractéristiques de la vie moderne qui ressemblent à des forteresses, que nous croyions autrefois inébranlables et immuables, se révèlent en fait très fragiles et vulnérables. Mais il n’est pas seulement métaphoriquement vrai que la pandémie nous donne un aperçu de l’avenir du changement climatique, c’est aussi littéralement vrai, car le ralentissement économique mondial a entraîné une réduction de la pollution atmosphérique, qui, en général, refroidit la planète en renvoyant la lumière du soleil dans l’espace – peut-être, au total, d’un demi-degré ou même d’un degré Celsius. Moins de pollution atmosphérique signifie, par conséquent, des températures plus élevées. Et bien que la diminution de la pollution produite par le coronavirus ne soit pas totale (ce qui signifie que nous ne ferons pas un bond en avant d’un degré complet de réchauffement cette année), la réduction pourrait bien être suffisante pour faire de 2020 l’année la plus chaude jamais enregistrée et produire un été défini par une chaleur extrême. En d’autres termes, nous vivrons des conditions climatiques que nous n’aurions pas rencontrées autrement pendant au moins quelques années encore – en 2020, nous vivrons quelque chose comme l’été 2025.
Nous serons également confrontés à d’autres événements extrêmes. Ici, aux États-Unis, la saison des ouragans est sur le point de commencer – on s’attend à une saison d’une intensité inhabituelle, peut-être même record, les scientifiques prévoyant qu’il y a 70 % de chances qu’un ouragan majeur frappe la partie continentale des États-Unis, qui se chargera presque certainement des évacuations et des précautions à prendre au milieu d’une distanciation sociale continue. (La saison des ouragans a commencé tôt cette année, avec une tempête tropicale baptisée apparaissant avant le début officiel de la saison des ouragans pour la sixième année consécutive). ) Et puis il y a la saison des feux de forêt. (…)

Nous avons tendance à considérer les impacts climatiques comme des menaces discrètes : un incendie, un ouragan, une sécheresse. D’ici 2100, il est possible que certaines parties de la planète soient touchées par six catastrophes naturelles d’origine climatique à la fois. Les feux de forêt qui ravagent des communautés terrifiées par une pandémie en cours ne sont que deux. (…)

C’est ce que cela signifie de vivre déjà en dehors de la « niche humaine ». Le terme vient d’un document de référence publié à la fin du mois dernier dans les Actes de l’Académie nationale des sciences, « Future of the Human Climate Niche« . Qu’est-ce que les auteurs entendent par là ? En bref, que la fourchette des températures qui rendent l’épanouissement humain possible est assez étroite, et que le changement climatique promet de fermer cette fenêtre – pas entièrement, mais suffisamment pour diminuer de manière significative la part de la planète qui peut supporter une vie prospère et confortable.

C’est ce qui a donné naissance à l’idée de la « zone Boucle d’or » / “Goldilocks zone” – un terme utilisé par les astrobiologistes pour décrire exactement le type de conditions climatiques qui seraient nécessaires à l’émergence de la vie intelligente, et qui suggère à la fois la rareté et la précarité de ces conditions. Mais les auteurs de l’article sur la « niche humaine » sont allés plus loin, en examinant non seulement les conditions climatiques à l’échelle de la planète mais aussi à l’échelle régionale. Ils ont à la fois étudié le passé pour voir combien de types de climats pourraient supporter de grandes populations humaines et fait des projections sur l’avenir pour voir combien de ces types de climats il y aurait dans des conditions climatiques comme celles de ce siècle. Rétrospectivement, la réponse est que peu de climats peuvent supporter le type de vie auquel nous nous sommes habitués – et même sous lequel la civilisation humaine a évolué et s’est développée. « Les humains se sont concentrés dans un sous-ensemble étonnamment étroit des climats disponibles sur Terre, caractérisé par des températures annuelles moyennes autour de ∼13 °C », écrivent les auteurs.

Lisez l’article de The Intelligencer

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