Un troupeau de « souris glaciaires » vertes et duveteuses déconcerte les scientifiques

En 2006, lors d’une randonnée autour du Root Glacier en Alaska pour mettre en place des instruments scientifiques, le chercheur Tim Bartholomaus a rencontré un imprévu, rapporte NPR.

« Mais qu’est-ce que c’est que ça ! » Bartholomaus se souvient d’avoir réfléchi. Il est glaciologue à l’université de l’Idaho.

Des boules de mousse étaient éparpillées sur le glacier. « Elles ne sont attachées à rien et elles reposent juste là, sur la glace », dit-il. « Elles sont d’un vert éclatant dans un monde de blanc. »

Intrigué, il s’est mis en route avec deux collègues pour étudier ces étranges boules de mousse. Dans la revue Polar Biology, ils rapportent que ces boules peuvent persister pendant des années et se déplacer de manière coordonnée, à la manière d’un troupeau, ce que les chercheurs ne peuvent pas encore expliquer.

« Toute la colonie de boules de mousse, tout ce groupe, se déplace à peu près à la même vitesse et dans les mêmes directions », explique Bartholomaus. « Ces vitesses et directions peuvent changer au cours des semaines.

Dans les années 1950, un chercheur islandais les a décrites dans le Journal of Glaciology, en notant que « les pierres roulantes peuvent rassembler la mousse ». Il les appelait « jökla-mýs » ou « souris de glacier ».

Ce nouveau travail s’ajoute à un très petit corpus de recherches sur ces « boules de poils », même si les glaciologues les connaissent depuis longtemps et ont tendance à les apprécier.

« Ils ressemblent vraiment à des petits mammifères, des petites souris, des tamias, des rats ou autres, qui courent sur le glacier, même s’ils courent évidemment très lentement », explique Sophie Gilbert, biologiste de la faune sauvage, également de l’université de l’Idaho.

Chaque boule est comme un coussin de mousse doux, humide et moelleux. Les boules peuvent être composées de différentes espèces de mousses et on pense qu’elles se forment autour d’une sorte d’impureté, comme un peu de poussière. Elles ont été observées en Alaska, en Islande, au Svalbard et en Amérique du Sud, bien qu’elles ne poussent pas sur n’importe quel glacier – il semble que les conditions doivent être parfaites.

C’est leur motion qui a intéressé Gilbert et Bartholomaus, ainsi que leur collègue de l’université de l’État de Washington, Scott Hotaling.

« La plupart des gens qui les regardent se demandent immédiatement s’ils ne sont pas en train de se rouler par ici d’une manière ou d’une autre », dit Gilbert. « Les Tumbleweeds me viennent à l’esprit, qui sont évidemment totalement différents, mais aussi ronds et roulants ».

Elle note que toute la surface de la boule doit être exposée périodiquement au soleil. « Ces choses doivent en fait rouler autour, sinon la mousse du fond mourrait », dit Gilbert.

D’autres chercheurs avaient déjà remarqué la possibilité qu’elles roulent, en observant que les boules pouvaient parfois être trouvées sur un socle de glace. Ce socle pouvait se former lorsque la boule de mousse isolait la glace en dessous, l’empêchant de fondre aussi vite que la glace environnante. Les scientifiques soupçonnaient que la boule finirait par basculer du socle et par rouler.

Pour suivre le mouvement de 30 boules de mousse en Alaska, Gilbert et Bartholomaus ont marqué chacune d’entre elles avec une petite boucle de fil de fer qui comportait une séquence de perles colorées. Sur une période de 54 jours en 2009, ils ont suivi l’emplacement de chaque boule. Ils sont revenus pour les vérifier en 2010, 2011 et 2012.

« En revenant année après année », dit Bartholomaus, « nous avons pu découvrir que ces boules de mousse individuelles vivaient au moins, vous savez, cinq, six ans et potentiellement beaucoup, beaucoup plus longtemps ».

Le mouvement des boules de mousse était particulier. Les chercheurs s’attendaient à ce que les boules se déplacent au hasard en roulant sur leur socle de glace. La réalité était différente. Les boules se déplaçaient en moyenne d’un centimètre par jour en une sorte de formation chorégraphique – comme une volée d’oiseaux ou un troupeau de gnous.

« Lorsque nous les avons toutes visitées, elles se déplaçaient en quelque sorte assez lentement et d’abord vers le sud », explique Bartholomaus. « Ensuite, ils ont tous commencé à accélérer et à dévier vers l’ouest. Puis ils ont ralenti à nouveau et ont progressé encore plus loin vers l’ouest ».

Les chercheurs ont envisagé plusieurs explications possibles. La première, et la plus évidente, est qu’elles ont simplement dévalé la pente. Mais les mesures ont montré que les boules de mousse ne descendaient pas une pente.

« Nous avons ensuite pensé que peut-être le vent les poussait dans des directions cohérentes », dit Bartholomaus, « et nous avons donc mesuré la direction dominante du vent ».

Cela n’expliquait pas non plus le schéma de la lumière du soleil.

« Nous ne le savons toujours pas », dit-il. « Je suis encore un peu perplexe. »

« C’est toujours excitant, cependant, quand les choses ne sont pas conformes à votre hypothèse, à la façon dont vous pensez que les choses fonctionnent », dit Gilbert.

Le travail a séduit d’autres scientifiques des glaciers qui s’adonnent à l’étude des adorables boules de mousse.

« Je pense que l’explication se trouve probablement quelque part dans la physique de l’énergie et de la chaleur à la surface du glacier, mais nous n’en sommes pas encore là », explique Ruth Mottram, climatologue à l’Institut météorologique danois.

Elle admire depuis longtemps les souris des glaciers, qu’elle a vues lors de ses travaux sur le terrain en Islande. « Elles sont extrêmement attachantes quand on les regarde en masse », dit-elle. « Il est très difficile de ne pas penser aux tribbles de Star Trek ou quelque chose comme ça. »

Elle s’attend à ce que davantage de recherches soient menées sur ces tribbles, car l’étude de la vie sur les glaciers a pris un véritable essor ces dernières années. Ce qui était autrefois considéré comme un monde froid et stérile est maintenant connu pour être rempli de bactéries, d’algues et de formes de vie mystérieuses.

« J’ai participé à des recherches il y a quelques années où nous avons estimé qu’entre 5 et 10 % de la fonte de la calotte glaciaire du Groenland en été est liée à la croissance d’algues et de bactéries à la surface », explique M. Mottram.

En effet, de minuscules créatures, dont de simples vers et des ours aquatiques, peuvent même vivre à l’intérieur de boules de mousse, selon une étude datant de 2012.

Nicholas Midgley, de l’université de Nottingham Trent, explique qu’à l’époque, lui et son collègue Stephen Coulson disséquaient des boules de mousse et mettaient des accéléromètres à l’intérieur d’un certain nombre d’entre elles. « Nous avons pu en déduire qu’elles tournaient réellement », explique Midgley.

Ils n’ont pas suivi l’endroit où les boules roulaient. « C’est évidemment là que les travaux qui ont été entrepris et publiés sur le glacier racine font progresser notre compréhension », dit Midgley, qui note que « exceptionnellement peu » de scientifiques ont jamais étudié les boules de mousse.

Bartholomaus dit qu’il aimerait retourner au Root Glacier et faire une bonne et longue chasse aux boules de mousse qui ont été taguées il y a plus de dix ans. Il sait que l’endroit est encore plein de boules de mousse.

« J’y suis allé l’année dernière », dit Bartholomaus. « Je n’ai pas trouvé d’étiquettes lors d’un rapide coup d’œil, mais les boules de mousse sont toujours là. On peut supposer qu’elles roulent encore sur le glacier, faisant leur truc de boules de mousse. »

Via NPR

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