Les astronomes ont trouvé une planète comme la Terre en orbite autour d’une étoile comme le soleil

La découverte de l’exoplanète KOI-456.04 en orbite autour de l’étoile Kepler-160 suggère que nous devrions chercher plus agressivement des planètes habitables autour d’étoiles semblables au soleil, rapporte Neel V. Patel sur Techreview.

À trois mille années-lumière de la Terre se trouve Kepler 160, une étoile semblable au soleil dont on pense qu’elle a déjà trois planètes dans son système. Aujourd’hui, les chercheurs pensent en avoir trouvé une quatrième. La planète KOI-456.04, comme on l’appelle, semble similaire à la Terre par sa taille et son orbite, ce qui suscite de nouveaux espoirs ; nous avons trouvé peut-être la meilleure candidate à ce jour pour une exoplanète habitable qui ressemble à notre monde d’origine. Les nouvelles découvertes renforcent l’idée de consacrer plus de temps à la recherche de planètes en orbite autour d’étoiles comme Kepler-160 et de notre soleil, où il y a plus de chances qu’une planète puisse recevoir le type d’illumination qui est propice à la vie.

Jusqu’à présent, la plupart des découvertes d’exoplanètes ont été faites autour d’étoiles naines rouges. Ce n’est pas totalement inattendu ; les naines rouges sont le type d’étoile le plus courant dans le monde. Et notre principale méthode pour trouver des exoplanètes consiste à rechercher des transitoires stellaires, c’est-à-dire des baisses périodiques de la luminosité d’une étoile lorsqu’un objet en orbite passe devant elle. C’est beaucoup plus facile à faire pour les étoiles plus faibles comme les naines rouges, qui sont plus petites que notre soleil et émettent une plus grande partie de leur énergie sous forme de rayonnement infrarouge. La découverte la plus médiatisée de ce type se situe près de notre étoile voisine la plus proche, Proxima Centauri, une naine rouge avec une planète potentiellement habitable appelée Proxima b (dont l’existence a d’ailleurs été confirmée dans une nouvelle étude publiée cette semaine).

Les données sur la nouvelle exoplanète en orbite autour de Kepler 160, publiées jeudi dans Astronomy and Astrophysics, indiquent une situation totalement différente. Selon les chercheurs, KOI 456.04 semble faire moins de deux fois la taille de la Terre et tourne apparemment autour de Kepler 160 à peu près à la même distance de la Terre au soleil (une orbite complète dure 378 jours). Le plus important est peut-être qu’il reçoit environ 93% de la lumière que la Terre reçoit du soleil.

C’est essentiel, car l’un des plus grands obstacles à l’habitabilité autour des étoiles naines rouges est qu’elles peuvent émettre de nombreuses éruptions et radiations de haute énergie qui pourraient faire frire une planète et toute vie qui s’y trouve. En revanche, les étoiles comme le soleil – et Kepler-160, en théorie – sont plus stables et adaptées à l’évolution de la vie.

Les auteurs ont trouvé KOI-456.04 en réanalysant d’anciennes données recueillies par la mission Kepler de la NASA. L’équipe a utilisé deux nouveaux algorithmes pour analyser la luminosité stellaire observée à partir de Kepler-160. Les algorithmes ont été conçus pour examiner les modèles d’obscurcissement à un niveau plus granulaire et progressif, plutôt que de rechercher les chutes et sauts abrupts qui avaient été utilisés auparavant pour identifier les exoplanètes dans le système stellaire.

Actuellement, les chercheurs affirment qu’il est probable à 85% que KOI-456.04 soit une planète réelle. Mais il pourrait encore s’agir d’un artefact des instruments de Kepler ou de la nouvelle analyse – un objet doit passer un seuil de 99% pour être une exoplanète certifiée. Pour obtenir ce niveau de certitude, il faudra procéder à des observations directes. Les instruments du futur télescope spatial James Webb de la NASA devraient être à la hauteur de la tâche, tout comme ceux du télescope spatial PLATO de l’ESA, dont le lancement est prévu en 2026.

Via Techreview

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.