Comment le CDC a-t-il pu commettre cette erreur ?

L’agence gouvernementale de lutte contre la maladie combine les tests viraux et les tests d’anticorps, compromettant ainsi quelques paramètres cruciaux dont les gouverneurs américains dépendent pour rouvrir leurs économies. La Pennsylvanie, la Géorgie, le Texas et d’autres États font de même, rapporte The Atlantic.

Les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) combinent les résultats de deux types différents de tests de dépistage du coronavirus, faussant ainsi plusieurs paramètres importants et donnant au pays une image inexacte de l’état de la pandémie. Nous avons appris que le CDC fait, au mieux, une erreur débilitante : combiner les résultats des tests qui diagnostiquent les infections actuelles par le coronavirus avec ceux des tests qui mesurent si une personne a déjà eu le virus. Le résultat est que l’agence gouvernementale de lutte contre la maladie surestime la capacité du pays à tester les personnes atteintes de COVID-19. L’agence a confirmé mercredi à The Atlantic qu’elle mélangeait les résultats des tests de dépistage du virus et des anticorps, même si les deux tests révèlent des informations différentes et sont utilisés pour des raisons différentes

Il ne s’agit pas d’une simple erreur technique. Les États ont établi des lignes directrices quantitatives pour la réouverture de leurs économies sur la base de ces points de données erronés.

Plusieurs États, dont la Pennsylvanie, le site de l’une des plus grandes épidémies du pays, ainsi que le Texas, la Géorgie et le Vermont, mélangent les données de la même manière. La Virginie a également mélangé les résultats des tests viraux et des tests d’anticorps jusqu’à la semaine dernière, mais elle a fait marche arrière et le gouverneur s’est excusé de cette pratique après qu’elle ait été couverte par le Richmond Times-Dispatch et The Atlantic. Le Maine a également séparé ses données mercredi ; les autorités du Vermont ont déclaré qu’elles ne savaient même pas qu’elles le faisaient.

L’utilisation généralisée de cette pratique signifie qu’il reste difficile de savoir exactement dans quelle mesure la capacité du pays à tester les personnes activement malades avec COVID-19 s’est améliorée.

« Vous devez vous moquer de moi », nous a dit Ashish Jha, le professeur K. T. Li de santé mondiale à Harvard et directeur de l’Institut de santé mondiale de Harvard, lorsque nous avons décrit les activités du CDC. « Comment le CDC a-t-il pu faire cette erreur ? C’est un gâchis. »

Les tests viraux, effectués à partir d’un prélèvement nasal ou d’un échantillon de salive, recherchent des preuves directes d’une infection par un coronavirus. Ils sont considérés comme la référence pour diagnostiquer une personne atteinte de COVID-19, la maladie causée par le virus : Les gouvernements des États considèrent qu’un test viral positif est le seul moyen de confirmer un cas de COVID-19. Les tests d’anticorps, en revanche, utilisent des échantillons de sang pour rechercher des signaux biologiques indiquant qu’une personne a été exposée au virus dans le passé.

Un résultat négatif signifie quelque chose de différent pour chaque test. Si une personne est testée négativement lors d’un test viral, un médecin peut être relativement sûr qu’elle n’est pas malade pour le moment ; si une personne est testée négativement lors d’un test d’anticorps, elle n’a probablement jamais été infectée ou exposée au coronavirus. (Ou alors, elle peut avoir reçu un faux résultat – les tests d’anticorps sont notoirement moins précis au niveau individuel que les tests viraux). Le problème est que le CDC regroupe les résultats négatifs des deux tests dans ses rapports publics.

Le mélange des deux tests rend beaucoup plus difficile la compréhension de la signification des tests positifs, et il brouille des informations importantes sur la réponse américaine à la pandémie, a déclaré M. Jha. « Le test viral vise à comprendre combien de personnes sont infectées, tandis que le test d’anticorps revient à regarder dans le rétroviseur. Les deux tests sont des signaux totalement différents », nous a-t-il dit. En combinant les deux types de résultats, le CDC les a rendus tous deux « ininterprétables », a-t-il dit.

La station de radio publique WLRN, à Miami, a d’abord signalé que le CDC mélangeait les résultats des tests viraux et des tests d’anticorps. Les décisions de la Pennsylvanie et du Maine de mélanger les deux tests n’ont pas été rapportées auparavant.

Kristen Nordlund, un porte-parole du CDC, nous a dit que l’inclusion des données sur les anticorps en Floride est l’une des raisons pour lesquelles le CDC a signalé des centaines de milliers de tests supplémentaires en Floride par rapport au gouvernement de l’État. L’agence espère séparer les résultats des tests viraux et des tests d’anticorps dans les prochaines semaines, a-t-elle déclaré dans un courriel.

Mais tant que l’agence ne le fera pas, ses résultats seront suspects et difficiles à interpréter, déclare William Hanage, professeur d’épidémiologie à Harvard. En plus d’induire le public en erreur sur l’état des choses, le mélange « rend la vie des épidémiologistes actuels énormément plus difficile ».

« Combiner un test conçu pour détecter une infection actuelle avec un test qui détecte une infection à un moment donné dans le passé est vraiment déroutant et brouille les pistes », nous a dit M. Hanage.

Le 29 février, le CDC a cessé de publier tout ce qui ressemble à une base de données complète des résultats des tests quotidiens. Lorsqu’il a repris la publication des données des tests la semaine dernière, une page de son site web expliquant son nouveau COVID Data Tracker indiquait que seuls les tests viraux étaient inclus dans ses chiffres. « Ces données ne représentent que les tests viraux. Les tests d’anticorps ne sont pas actuellement pris en compte dans ces données », indiquait la page le 18 mai dernier.

Hier, ce langage a été modifié. Toute référence à la désagrégation des deux différents types de tests a disparu. « Ces données sont compilées à partir d’un certain nombre de sources », peut-on lire dans la nouvelle version. Le texte impliquait fortement que les deux types de tests étaient inclus dans le décompte, mais ne le disait pas explicitement.

Les données du CDC sont également devenues plus favorables au cours des derniers jours. Lundi, une page du site web de l’agence a indiqué que 10,2 millions de tests viraux avaient été effectués dans tout le pays depuis le début de la pandémie, dont 15 % – soit environ 1,5 million – sont revenus positifs. Mais hier, après que le CDC ait modifié ses conditions, il a déclaré sur la même page que 10,8 millions de tests de tout type avaient été effectués dans tout le pays. Pourtant, son taux de positivité avait chuté de 1 %. Le même jour, le CDC a ajouté 630 205 nouveaux tests, mais il n’a ajouté que 52 429 résultats positifs.

C’est ce qui concerne Jha. Parce que les tests d’anticorps sont destinés à être utilisés sur la population générale, et pas seulement sur les personnes symptomatiques, ils auront, dans la plupart des cas, un taux de positivité plus faible que les tests viraux. Ainsi, le mélange des tests viraux et des tests d’anticorps « fera baisser votre taux de positivité de façon très spectaculaire », a-t-il déclaré.

L’absence de directives nationales claires a entraîné une grande confusion sur la manière dont les données des tests doivent être communiquées. La Pennsylvanie rapporte des tests viraux et d’anticorps négatifs dans la même métrique, nous a confirmé mercredi un porte-parole de l’Etat. L’État connaît l’une des pires épidémies du pays, avec plus de 67 000 cas positifs. Mais il a aussi lentement amélioré ses performances en matière de tests, en testant environ 8 000 personnes en une journée. Pourtant, à l’heure actuelle, il est impossible de savoir comment interpréter l’un quelconque de ses résultats cumulés.

Le Texas, où le taux de nouvelles infections par la COVID-19 a obstinément refusé de baisser, est l’un des États les plus préoccupants (avec la Géorgie). Le Texas Observer a signalé pour la première fois la semaine dernière que l’État regroupait ses résultats de tests viraux et d’anticorps. Mardi, le gouverneur Greg Abbott a nié que l’État mélangeait les résultats, mais le Dallas Observer rapporte qu’il le fait toujours.

Alors que le nombre de tests par jour a augmenté au Texas, atteignant plus de 20 000, les résultats combinés signifient que les données des tests sont essentiellement ininterprétables. Il est impossible de connaître le pourcentage réel de tests viraux positifs au Texas. Il est impossible de savoir combien des 718 000 résultats négatifs n’étaient pas destinés à diagnostiquer une personne malade. L’État n’a pas renvoyé de demande de commentaires et n’a pas non plus produit de données décrivant séparément ses résultats en matière d’anticorps ou de virus. (Certains États, suivant les directives du Conseil des épidémiologistes des États et des territoires, déclarent les résultats positifs aux tests d’anticorps comme des cas « probables » de COVID-19 sans les inclure dans leurs totaux confirmés).

La Géorgie est dans une situation similaire. Elle a également vu ses infections COVID-19 atteindre un plateau en raison d’une augmentation des tests. Comme le Texas, elle a annoncé plus de 20 000 nouveaux résultats mercredi, la majorité d’entre eux étant négatifs. Mais comme, selon le Macon Telegraph, elle mélange également ses résultats pour les virus et les anticorps, il est impossible de connaître son véritable taux de positivité. (Le bureau du gouverneur n’a pas renvoyé de demande de commentaires).

Ces résultats nuisent à la capacité du public à comprendre ce qui se passe dans un État. À l’échelle nationale, ils remettent en question la force de la réponse américaine au coronavirus. Le nombre de tests effectués chaque jour à l’échelle nationale a plus que doublé au cours du mois dernier, passant d’environ 147 000 il y a un mois à plus de 413 000 mercredi, selon le projet de suivi COVID à The Atlantic, qui compile les données communiquées par les gouvernements des États et des territoires. Au cours de la semaine dernière, le nombre de tests quotidiens a augmenté d’environ 90 000.

Dans le même temps, la proportion de tests positifs a chuté, passant d’une moyenne de 10 % sur sept jours au début du mois à 6 % mercredi.

« Les chiffres ont dépassé ce que j’attendais », a déclaré M. Jha. « J’ai l’impression que les gens sont vraiment surpris que nous ayons autant bougé en si peu de temps. Je pense que nous nous attendions tous à un déménagement et à une amélioration, mais le rythme et l’ampleur de cette amélioration ont été une grande surprise ».

Le mélange des tests viraux et des tests d’anticorps suggère que certains de ces gains pourraient être illusoires. Si même un tiers des progrès réalisés par le pays en matière de tests sont dus à l’extension des tests de détection des anticorps et non des virus, sa capacité à détecter une épidémie est bien plus faible qu’il n’y paraît. Il est impossible de déterminer la part de l’augmentation récente du nombre de tests provenant des tests de détection des anticorps tant que les États les plus peuplés du pays – parmi lesquels le Texas, la Géorgie et la Pennsylvanie – n’ont pas montré à leurs résidents toutes les données disponibles.

Alexis C. Madrigal est rédacteur de The Atlantic et l’auteur de Powering the Dream : L’histoire et la promesse de la technologie verte.

 

 

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