Le Tour de France devient virtuel, car le cyclisme électronique prend son envol pendant la quarantaine

Zwift, une plateforme pour les vélos de course depuis le confort de votre maison, a pris son envol en pleine pandémie de coronavirus et alimente même le Tour de France virtuel de cette année. Prochain arrêt ? Les Jeux olympiques.

Toute cette expérience se déroule sur une application appelée Zwift qui fonctionne sur votre ordinateur portable. L’application est numérique, mais l‘expérience de la course en ligne est extrêmement physique, grâce à une suite d’accessoires high-tech, de la société Wahoo, qui sont conçus pour mesurer mes performances tout en simulant une course réelle. On est assis sur un vrai vélo dont les deux roues ont été retirées. Le pneu avant est remplacé par un Wahoo Climb, qui soulève le cadre de haut en bas comme un taureau mécanique pour simuler des collines. Le pneu arrière est remplacé par un Wahoo Kickr, un « entraîneur » qui fait passer la chaîne sur une roue lestée pour simuler de façon convaincante différents degrés de résistance. Pendant ce temps, un moniteur de fréquence cardiaque placé sur le bras est relié à un ventilateur appelé « Headwind« , qui souffle de l’air en fonction de ma vitesse simulée. Comment peut-on voir son ordinateur portable depuis son vélo ? Il existe une solution pour cela aussi, avec un bureau télescopique à dessus en caoutchouc qui flotte juste au-dessus de mon guidon. En tout, c’est environ 5 000 dollars d’équipement de course qui ne vous fera jamais bouger d’un pouce, la meilleure roue de hamster que l’argent puisse acheter.

Et il est immensément populaire en ce moment. À l’époque de la COVID-19, la quarantaine a obligé les cyclistes occasionnels et professionnels à s’entraîner chez eux. L’utilisation du Zwift, qui a été fondé en 2014, a doublé entre janvier et avril. Ensuite, la société a fait un plus gros coup : Des dizaines de cyclistes parmi les plus rapides du monde s’affronteront dans un Tour de France virtuel organisé sur Zwift, à partir du 4 juillet, baptisé The Tour Virtuel, et dont le sport sera retransmis en direct à la télévision. L’Ironman, qui comprend des épreuves de cyclisme, de course à pied et de natation, s’est également associé à un concurrent de Zwift, Rouvy, pour organiser des courses virtuelles pour ses triathlètes.

Les sports en situation réelle font le saut dans le monde numérique.

Cela durera-t-il après la fin des quarantaines ? Zwift parie là-dessus. Les sports professionnels représentent déjà une industrie de 70 milliards de dollars. En 2019, l’industrie des sports d’aventure ne représentait que 951 millions de dollars, mais elle est en pleine croissance. Le PDG de Zwift, Eric Min, estime que les sports traditionnels peuvent compléter le modèle actuel des sports professionnels, dominé par les joueurs au bureau, par des prouesses athlétiques plus conventionnelles. Il pense même que le cyclisme virtuel a sa place dans le plus grand événement sportif compétitif du monde. « Nous serions le premier sport numérisé à entrer dans les disciplines formelles des sports traditionnels », déclare Min. « C’est notre voie la plus rapide pour entrer dans les Jeux olympiques. »

L’essor du cyclisme

L’audience de tout sport professionnel dépend de l’accessibilité – pour que les joueurs de tous les jours puissent jouer eux-mêmes, ne serait-ce que pour apprécier à quel point c’est incroyable chaque fois que LeBron James plonge. Et le cyclisme amateur a pris de l’ampleur en 2020.

Tout a commencé par un hiver particulièrement doux. Aux États-Unis, Cycling Sports Group, la société mère de Cannondale et de GT, a vu plus de gens que d’habitude visiter les magasins de vélos et acheter des vélos en janvier et février. « Chaque année, l’industrie du vélo attend le printemps avec impatience, car s’il arrive trop tard, cela peut vraiment avoir un impact sur les ventes », explique Nick Hage, directeur général nord-américain de Cycling Sports Group. « Cette année, c’est arrivé plus tôt ».

Lorsque la COVID-19 a commencé à se répandre aux États-Unis, la plupart des magasins de vélos ont fermé leurs portes à la fin du mois de mars. Les ventes ont essentiellement cessé pendant deux semaines. Ensuite, les magasins de vélos ont été considérés comme des entreprises essentielles par le gouvernement fédéral. « Immédiatement en avril, les détaillants ont commencé à connaître un boom », dit Hage. « Comme les enfants rentraient de l’école, même s’ils suivaient des cours à distance, personne ne faisait de sport… le vélo est donc devenu une activité incontournable pour beaucoup de familles. »

Les ventes de vélos ont augmenté de 108 % dans les grandes surfaces comme Walmart, de 167 % dans les magasins de vélos et de plus de 200 % chez Amazon, selon les données fournies à Fast Company par Pacific Cycle (qui supervise des marques comme Schwinn et Mongoose). Le pic s’est produit si rapidement que les fabricants n’ont pas pu reconstituer leurs stocks. Aujourd’hui encore, il est difficile de trouver le vélo que l’on souhaite, surtout s’il coûte moins de 1 000 dollars.

Comme l’explique M. Hage, les ventes de vélos se répartissent en trois secteurs, qui se partagent les revenus de l’industrie en trois tiers assez égaux : les familles, les navetteurs, et vos sorties en vélo tout-terrain et le Tour de France, qui sont de véritables « passionnés ». Ces passionnés sont les prosommateurs du monde du vélo, et le marché clé de la simulation immersive.

Une fois ces défis techniques relevés, Min ne voit aucune limite à la plateforme c. Bien qu’elle supporte actuellement le cyclisme et la course à pied, il imagine que l’aviron et d’autres sports pourraient aussi bien se traduire par le Zwift. « Ce que nous avons appris sur les sports d’équipe et pourquoi ils sont si populaires, c’est que les internautes et les joueurs peuvent vivre le même jeu », explique Min. « Vous et moi ne pourrions jamais faire le Tour de France, mais si nous le rendions disponible virtuellement, nous le pourrions. Nous serions plus lents que les meilleurs professionnels ! Mais nous aurions la même expérience entre les fans et les athlètes. … un lien entre la participation et le visionnage ».

Le prochain objectif de Min n’est rien d’autre que les Jeux olympiques. Il est en discussion avec le CIO pour présenter la course Zwift comme une exposition en 2024, dans l’espoir d’en faire un véritable événement olympique dans un avenir proche. « Devinez où se trouvent les Jeux Olympiques de 2028 ? Dans notre jardin, à L.A. », dit Min. « C’est le voyage que nous faisons. »

Alors, allez-vous vous mettre au vélo d’appartement ?

Via Fastcompany

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