La couverture du coronavirus et la mise sous silence de l’expertise féminine

Alors que les voix masculines dominent le récit de la pandémie, les femmes scientifiques déplorent la perte de perspectives diverses, rapporte Undark :

Pour la rédaction d’un article très applaudi du New York Times sur l’évolution possible de la pandémie au cours de l’année prochaine, le journaliste scientifique chevronné Donald G. McNeil, Jr. a consulté près de deux douzaines d’experts en santé publique, en médecine, en épidémiologie et en histoire. Au départ, je (Teresa Carr) n’ai analysé que l’article de près de 5 000 mots et les noms des experts qui m’ont aidé à choisir les pépites prédictives concernant les confinements, le nombre de décès et les vaccins. Mais après que plusieurs femmes scientifiques aient critiqué McNeil pour son parti pris envers les hommes sur Twitter, j’y suis retourné pour y regarder de plus près.

Il est certain que seuls deux des 19 experts cités étaient des femmes : Luciana Borio, ancienne directrice de la préparation médicale et de la biodéfense au Conseil national de sécurité, et Michele Barry, directrice du Centre pour l’innovation et la santé mondiale à l’université de Stanford. McNeil a inclus des citations de ces deux familles d’experts.

Une fois que vous avez remarqué la domination de l’expert masculin (typiquement blanc), il est difficile de ne pas le voir. Écrivant pour de grands médias, les journalistes ont salué les hommes comme des héros scientifiques de l’ère du coronavirus et des défenseurs des faits. Ils ont cité tous – ou presque tous – les scientifiques masculins sur les modèles épidémiologiques, l’immunité des troupeaux, la propagation virale sur les surfaces, les raisons pour lesquelles certaines personnes sont plus malades que d’autres et la façon de se préparer à une probable résurgence de Covid-19.

« Non seulement les femmes sont ignorées, mais en plus, des gens qui ne savent pas ce qu’ils font soutiennent les décideurs », a déclaré Caroline Buckee, professeur associé d’épidémiologie à l’école de santé publique T.H. Chan de Harvard.

« En ayant ces voix très fortes, généralement masculines, dans les médias qui vantent leur expertise alors qu’elles ne l’ont pas », a-t-elle ajouté, « cela risque de saper la confiance du public dans la science elle-même ».

Les femmes sont aussi nettement moins visibles dans la vague de publications scientifiques sur la pandémie. Les premières analyses des bases de données de recherche et des serveurs de prépublication, qui publient des études avant qu’elles n’aient fait l’objet d’un examen par les pairs, suggèrent que les femmes lancent moins de projets et publient moins de recherches que les hommes. « Actuellement, pour la Covid, nous savons que les femmes soumettent moins d’articles et de subventions et qu’il y a de réels effets en aval », a déclaré Lisa Carlson, professeur à la Rollins School of Public Health de l’université Emory et présidente de l’American Public Health Association. Si vous n’êtes pas reconnu, financé et publié, dit-elle, vous ne réussirez pas en tant que scientifique universitaire.

« Non seulement les femmes sont ignorées et ignorées, mais en plus, nous avons des gens qui ne savent pas ce qu’ils font et qui soutiennent les décideurs ».

En tant que femme noire, Sara Suliman, professeur de médecine à la Harvard Medical School, a déclaré que cela a été particulièrement difficile alors que les protestations mondiales déclenchées par l’assassinat de George Floyd le mois dernier mettent en évidence des siècles de déshumanisation et de discrimination. Être privée de ses droits pendant la période de confinement n’est pas seulement une question de femme, a-t-elle dit. « J’ai senti que c’était juste un effet cumulatif de toutes les micro-agressions que j’ai ressenties dans le monde universitaire pendant longtemps ».

Dans un commentaire publié le mois dernier dans le magazine Times Higher Education, l’auteur principal Buckee et 34 autres femmes scientifiques d’Amérique du Nord et d’Europe ont exprimé une frustration proche de la rage de perdre du terrain à un moment charnière de la découverte scientifique. « Nous partageons tous la même expérience : La réponse scientifique à Covid-19 a été caractérisée par un niveau extraordinaire de sexisme et de racisme« , ont écrit les femmes, qui vont des étudiants diplômés aux professeurs titulaires.

« Les pires conséquences du coronavirus seront sans aucun doute les pertes de vies humaines, l’effondrement des économies, l’interruption de l’aide humanitaire et le déclin des démocraties », ont-elles reconnu. « Mais nous craignons que les progrès durement acquis par les femmes dans le domaine scientifique ne soient des dommages collatéraux de cette crise ».

L’idée que les femmes dans les sciences sont confrontées à des barrières systémiques n’est pas nouvelle. L’année dernière, la revue médicale The Lancet a consacré un numéro entier à la recherche, au commentaire et à l’analyse des inégalités entre les sexes dans les domaines de la science, de la médecine et de la santé mondiale. Les femmes de couleur sont confrontées au double danger des préjugés raciaux et sexistes.

Au milieu de la pandémie actuelle, plusieurs femmes qui ont contribué au commentaire du Times Higher Education ont dit que ces barrières commençaient à sembler insurmontables. « Les freins et contrepoids destinés à promouvoir le mérite et à protéger contre les préjugés par défaut à l’égard des hommes blancs se sont effondrés », a déclaré Mme Buckee. « L’urgence et le chaos de la pandémie ont déclenché des réseaux masculins de longue date, avec beaucoup de liens ad hoc et rapides entre les hommes et les décideurs ».

L’une des plaintes est que les médias et les décideurs se tournent massivement vers les hommes en tant que figures d’autorité scientifique. Lorsque j’ai demandé pourquoi son article sur les héros scientifiques européens était dépourvu de femmes, la correspondante du New York Times à Bruxelles, Matina Stevis-Gridneff, m’a renvoyé à ses commentaires sur Twitter. Ils ont « bien cherché », écrit-elle, et « se sont battus pour trouver des femmes » qui étaient le visage public de la réponse au coronavirus.

En fait, les femmes sont plus nombreuses que les hommes dans le domaine des sciences de la santé, selon Mme Carlson de l’APHA. Alors qu’un grand nombre de femmes sont à la pointe de la recherche sur la Covid-19, les hommes sont plus visibles, a déclaré Angela Rasmussen, chercheur associé à la Mailman School of Public Health de l’Université de Columbia. « Il y a tout simplement plus d’hommes parmi lesquels choisir », a-t-elle déclaré. « Et ils ont tendance à être plus directs et plus disposés à se mettre devant une caméra et à s’attribuer le mérite. »

Suliman a suggéré que c’est tout à fait courant. « Il y a un problème systémique qui fait que les hommes ont l’impression de pouvoir devenir des experts dans un nouveau domaine, alors que les femmes ont l’impression que nous avons peut-être besoin de plus de temps pour nous affirmer avant d’occuper cet espace », a-t-elle déclaré.

« Il est prouvé que nous devons travailler beaucoup plus pour obtenir le même niveau de validation externe », a-t-elle ajouté. « Et nous internalisons cela. »

Les femmes qui assument un rôle public doivent s’armer. Mme Rasmussen, virologiste largement citée, doit faire face à des hommes effrayants qui lui envoient des messages directs, a-t-elle déclaré. « Les femmes sont plus réticentes à se mettre en avant », dit-elle. « Et je pense qu’une grande partie de cela est de savoir que vous pourriez vous mettre en danger avec ces insultes et ces insultes vraiment sexistes, et même avec des choses plus effrayantes que cela ».

Un autre problème est que les femmes assument plus régulièrement que les hommes des fonctions d’enseignement, de mentorat et de service universitaire, et sont plus susceptibles d’occuper des postes opérationnels – ou, comme le dit le commentaire du Times Higher Education : « faire de la merde ». Dans le contexte de la pandémie actuelle, cela signifie souvent travailler à un rythme effréné pour coordonner plusieurs enquêtes, sur plusieurs sites, souvent dans plusieurs pays, a déclaré M. Rasmussen. Cela laisse aux hommes, qui sont nominalement en charge, le soin de parler à la presse, a-t-elle dit. « Ce n’est pas parce que c’est leur travail désigné, mais parce que ce sont eux que les gens appellent plutôt que les femmes qui, en fait, dirigeraient beaucoup de ces collaborations ».

En plus de tout cela, les ordres de rester à la maison ont imposé des attentes absurdes aux mères qui travaillent. Des enquêtes menées par le New York Times, le Council on Contemporary Families et YouGov, en partenariat avec USA Today et LinkedIn, montrent que si les hommes ont assumé davantage de tâches ménagères, de garde d’enfants et d’enseignement à domicile pendant la pandémie, les femmes continuent de porter la plus grande part du fardeau.

« Il y a un problème systémique qui fait que les hommes ont l’impression de pouvoir devenir des experts dans un nouveau domaine, alors que les femmes pensent que nous avons peut-être besoin de plus de temps pour nous affirmer avant de prendre cet espace ».

Dans l’ensemble, la tendance à priver les femmes de leurs droits est mauvaise pour la science. Un examen des données contenues dans les actes de l’Académie nationale des sciences, par exemple, conclut qu’une plus grande diversité des sexes dans les organisations scientifiques est un « dividende de l’innovation » en termes d’équipes plus intelligentes et plus créatives et de nouvelles découvertes. Et il en va de même pour la diversité raciale, a déclaré M. Suliman, notant qu’une « lentille coloniale » empêche les Américains de reconnaître l’expertise de la Chine et du Sud global. « S’il y a une véritable diversité, une véritable égalité et équité, et si les gens peuvent réellement regarder les experts horizontalement et non verticalement, je pense que nous aurions évité le genre de crise que nous connaissons actuellement ».

Pour Mme Suliman, qui a déclaré que son niveau d’anxiété est multiplié par 100 lorsqu’elle passe devant des policiers en uniforme dans la rue, les manifestations sont un rappel brutal que l’égalité et l’équité ne font pas partie des structures de pouvoir existantes. « En général, les Noirs et les femmes sont de toute façon tenus à des normes plus élevées au travail, même s’ils sont en situation de crise », a-t-elle déclaré.

« Essayer de faire cela tout en portant un fardeau à la fois à cause de la révolution et à cause de nos rôles de genre dans la société en général », a-t-elle ajouté, « nous met dans une situation très désavantageuse ».

Le commentaire du Times Higher Education a attiré l’attention sur les problèmes de racisme et de sexisme profondément ancrés dans la société. Les femmes qui ont écrit ne prétendaient pas que ces problèmes étaient faciles à résoudre. J’ai eu des réactions de rejet de la part de personnes qui disaient : « Vous ne proposez pas de solutions. Cela ressemble juste à une diatribe », a déclaré Buckee. Et, oui, d’autres programmes qui ont été développés au cours des dernières décennies – pour soutenir la garde d’enfants, examiner sérieusement les candidatures féminines, maintenir un équilibre des pouvoirs pour s’assurer que nous sommes justes – seraient les bienvenus, a-t-elle dit. « Mais tant que vous ne changerez pas la culture et la façon dont les gens voient le monde, en particulier les personnes qui ont du pouvoir – les hommes blancs haut placés – tant que cela ne changera pas, je n’ai pas d’espoir ».

Je  (Teresa Carr) n’ai pas de solutions toutes faites non plus, mais je sais que les journalistes scientifiques comme moi peuvent travailler plus dur pour mieux représenter le monde sur lequel nous faisons des reportages. McNeil aurait-il souhaité diversifier sa « manne » d’experts commentant pour le New York Times ? Je n’en sais rien. Dans un mail, il a déclaré qu’il était « dans le box des pénalités » et s’est vu temporairement interdire de parler à la presse après une apparition sur CNN où il a vivement critiqué la réponse inadéquate de l’administration à la Covid-19.

Pour ma part (Teresa Carr), j’ai réfléchi à mes propres points faibles. J’ai réalisé avec embarras que dans un article récent que j’ai écrit sur la Covid-19, mon rédacteur en chef et moi-même avons fini par couper des sections contenant le point de vue d’une interniste noire spécialisée dans les maladies infectieuses. Si l’on considère que, selon les données de New York, les Afro-Américains meurent deux fois plus vite de la Covid-19 que les Blancs, sa perspicacité aurait pu rendre l’histoire plus percutante.

La journaliste scientifique indépendante Tara Haelle m’a dit qu’elle suit beaucoup de femmes scientifiques sur Twitter parce qu’elles lui fournissent des informations précieuses en tant que journaliste. « Le travail de fond, le travail scientifique, les choses importantes et significatives qui se passent en rapport avec la pandémie, y compris la communication directe de ces informations au public sans aucun filtre ou gardien, sont faits par des femmes », a-t-elle déclaré.

Dans une récente chronique de l’Association des journalistes de santé, elle a également conseillé aux journalistes de rechercher des sources de haute qualité qui peuvent parler précisément de votre sujet. « Il ne s’agit pas seulement de rechercher des sources diverses et de s’assurer que vous citez des personnes de couleur, des hommes et des femmes, et d’autres genres – ce n’est pas seulement une question académique. Ce n’est pas seulement une question de cochage. Ce n’est pas seulement une question de justice sociale », m’a-t-elle dit. « C’est une responsabilité journalistique de s’assurer que vous captez vraiment toutes les perspectives qui sont pertinentes pour le sujet que vous couvrez ».

Mais si vous n’entendez pas la voix des femmes, vous n’obtenez pas la meilleure science ou ne représentez pas la science telle qu’elle est réellement, a déclaré Mme Buckee. « Bien sûr, il y a des inégalités, mais il y a beaucoup de femmes scientifiques vraiment douées », a-t-elle déclaré. « Et si l’on ne reflète pas cela de manière adéquate en période de crise – et dans la presse – on rend un mauvais service à la science en général ».

Via Undark

 

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